Wolf 1061c, posible planeta habitable a la vuelta de la esquina

La lista de exoplanetas detectados hasta la fecha supera ya los 2.000 cuerpos por lo que la búsqueda de un cuerpo similar a la Tierra, situado en la zona habitable de su estrella, es el objetivo principal de todos los astrofísicos que se dedican incansablemente a la caza de planetas.

Esta semana, un equipo de astrónomos de la Universidad australiana de Nueva Gales del Sur acaba de dar un paso más en esa búsqueda al anunciar la detección de tres planetas orbitando la estrella Wolf 1061.

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De esos tres planetas (b, c y d) resulta que el segundo de ellos, Wolf 1061c, se encuentra cómodamente asentado en la zona goldilock, esa franja orbital donde las condiciones de habitabilidad probablemente permitirían el agua en estado líquido.

Pero lo más interesante de este nuevo exoplaneta detectado es su proximidad. Wolf 1061c está a tan solo 14 años luz de distancia, algo que para las distancias habituales en el Universo, bien podríamos decir que es “a la vuelta de la esquina”. De hecho, el descubrimiento se posiciona en el primer lugar de la lista de exoplanetas habitables más cercanos hasta el momento.

Si eres un apasionado de la astronomía seguramente estés pensando: un momento, ¿qué ocurre entonces con otros exoplanetas como Tau Ceti e o Kapteyn b? La respuesta es sencilla, es cierto que estos dos cuerpos se encuentran un poco más cerca (a 12 y 13 años luz respectivamente) sin embargo presentan varios problemas respecto al nuevo descubrimiento.

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Por un lado Tau Ceti-e, aún no ha sido confirmado. Su detección se realizó mediante la medición de variaciones en la velocidad radial de su estrella pero su existencia aún está en debate. No obstante, teniendo en cuenta la órbita de Tau Ceti-e y presumiendo que su atmosfera sea similar a la de la Tierra, nos encontraríamos ante un planeta demasiado caluroso con una temperatura media de 50 ºC.

Si analizamos ahora el segundo candidato, Kapteyn-b, nos topamos con un planeta gélido con temperaturas por debajo de -30 ºC que además presenta una notable escasez de elementos pesados lo cual indica que nos encontramos ante un planeta gaseoso similar a nuestro Neptuno aunque de menor tamaño.

Estos eran los candidatos a exoplaneta habitable más cercanos hasta la llegada del nuevo Wolf 1061c cuyas características parecen más benignas que las de los otros dos competidores.

No obstante, Wolf 1061c a pesar de colocarse en una buena situación respecto a su estrella, también presenta algunos inconvenientes como por ejemplo su tamaño y su masa.

Las medidas que se extraen de la variación de la velocidad radial de la estrella alrededor de la que orbita nos sitúan ante superplaneta con un tamaño que posiblemente sea más parecido a un mini-neptuno y que posee una masa cuatro veces superior a la de la Tierra.

Es un buen candidato pero todavía no podemos decir que sea una exotierra tal y como la entendemos… la búsqueda continuará y quizá el año que viene podamos publicar por fin que hemos encontrado un gemelo para nuestro planeta.

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Referencias científicas y más información:

Natalie Anderson “Wolf 1061c: Potentially Habitable Super-Earth Spotted 14 Light-Years Away” Science-News

D. J. Wright et al., Three planets orbiting Wolf 1061, ArXiv, 16 diciembre 2015.

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