Destapada la gran mentira de los mensajes privados de WhatsApp

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Los mensajes que enviamos por WhatsApp ni son secretos, ni privados ni están protegidos. Ayer, el medio independiente ProPublica publicó un artículo detallado en el que se examinan las afirmaciones sobre privacidad de la popular plataforma de mensajería WhatsApp. 

El servicio es famoso por ofrecer "cifrado de extremo a extremo", lo que la mayoría de los usuarios interpreta como que Facebook, propietario de WhatsApp desde 2014, no puede leer los mensajes ni reenviarlos a las fuerzas del orden.

Esta afirmación se contradice con el simple hecho de que Facebook emplea a unos 1.000 moderadores de WhatsApp, cuyo trabajo consiste en -adivina- revisar los mensajes de WhatsApp que han sido marcados como "inapropiados".

La laguna en el cifrado de extremo a extremo de WhatsApp es sencilla: el destinatario de cualquier mensaje de WhatsApp puede marcar la conversación. Una vez marcada, la conversación se copia en el dispositivo del destinatario y se envía como un mensaje separado a Facebook para su revisión.

WhatsApp app is seen on a smartphone in this illustration taken, July 13, 2021. REUTERS/Dado Ruvic/Illustration
WhatsApp app is seen on a smartphone in this illustration taken, July 13, 2021. REUTERS/Dado Ruvic/Illustration

Los mensajes suelen marcarse -y revisarse- por las mismas razones por las que lo harían en el propio Facebook, como reclamaciones de fraude, spam, pornografía infantil y otras actividades ilegales. Cuando un destinatario de un mensaje marca un mensaje de WhatsApp para su revisión, ese mensaje se agrupa con los cuatro mensajes anteriores más recientes de esa cadena y se envía al sistema de revisión de WhatsApp como archivos adjuntos a un ticket.

Aunque nada indica que Facebook recopile actualmente los mensajes de los usuarios sin la intervención manual del destinatario, cabe señalar que no hay ninguna razón técnica para que no pueda hacerlo. La seguridad del cifrado "de extremo a extremo" depende de los propios puntos finales, y en el caso de una aplicación de mensajería móvil, eso incluye la aplicación y sus usuarios.

Una plataforma de mensajería encriptada "de extremo a extremo" podría optar, por ejemplo, por realizar un escaneo automatizado del contenido de todos los mensajes de un dispositivo basado en la IA, y luego reenviar automáticamente los mensajes marcados a la nube de la plataforma para que se tomen medidas adicionales. En última instancia, los usuarios centrados en la privacidad deben confiar en las políticas y en la confianza de la plataforma tanto como en los puntos tecnológicos.

Moderación de contenidos "problemática"

Una vez que un ticket de revisión llega al sistema de WhatsApp, se introduce automáticamente en una cola "reactiva" para que los trabajadores humanos contratados lo evalúen. Los algoritmos de IA también alimentan el ticket en colas "proactivas" que procesan los metadatos no cifrados -incluyendo los nombres y las imágenes de perfil de los grupos de usuarios, el número de teléfono, la huella digital del dispositivo, las cuentas de Facebook e Instagram relacionadas, etc.

Los revisores humanos de WhatsApp procesan ambos tipos de colas -reactivas y proactivas- para las infracciones de la política denunciadas y/o sospechosas. Los revisores sólo tienen tres opciones para un ticket: ignorarlo, poner la cuenta de usuario en "vigilancia" o prohibirla por completo. (Según ProPublica, Facebook utiliza el conjunto limitado de acciones como justificación para decir que los revisores no "moderan el contenido" en la plataforma).

Aunque los moderadores de WhatsApp tienen menos opciones que sus homólogos de Facebook o Instagram, se enfrentan a retos similares y tienen obstáculos parecidos. Accenture, la empresa con la que Facebook contrata la moderación y la revisión, contrata a trabajadores que hablan varios idiomas, pero no todos. Cuando los mensajes llegan en un idioma que los moderadores no conocen, deben recurrir a las herramientas de traducción automática de Facebook.

"En los tres años que llevo allí, siempre ha sido horrible", asegura un moderador a ProPublica. La herramienta de traducción de Facebook ofrece poca o ninguna orientación sobre la jerga o el contexto local, lo cual no es sorprendente, ya que la herramienta a menudo tiene dificultades incluso para identificar el idioma de origen. Una empresa de afeitado que vende maquinillas de afeitar puede ser marcada erróneamente como "venta de armas", mientras que un fabricante de sujetadores podría ser calificado como "negocio de orientación sexual".

Las normas de moderación de WhatsApp pueden ser tan confusas como sus herramientas de traducción automática: por ejemplo, las decisiones sobre pornografía infantil pueden requerir comparar los huesos de la cadera y el vello púbico de una persona desnuda con una tabla de índices médicos, o las decisiones sobre violencia política pueden requerir adivinar si una cabeza aparentemente cortada en un vídeo es real o falsa.

Como es lógico, algunos usuarios de WhatsApp también utilizan el propio sistema de marcado para atacar a otros usuarios. Un moderador dijo a ProPublica que "tuvimos un par de meses en los que la IA prohibía grupos a diestro y siniestro" porque los usuarios de Brasil y México cambiaban el nombre de un grupo de mensajería por algo problemático y luego denunciaban el mensaje. 

Desde luego, lo que escribimos en WhatsApp no es privado. 

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