Wharram Percy, el pueblo medieval que “eliminaba zombis”

Vista aérea de las excavaciones en Wharram Percy |Research Department, Historic England. Archaeology Department, University of Southampton.

¿Cómo podemos conocer realmente lo que ocurrió en el pasado? No es una pregunta ligera puesto que entran en juego infinidad de aspectos. Los documentos conservados nos pueden dar una buena idea de una época concreta, pero se pueden manipular. La historia, se dice, la escriben los ganadores y no siempre se puede confiar en los hechos… El antropólogo forense Miguel Botella, uno de los más prestigiosos de todo el mundo, nos da una pista: Los huesos no mienten. “Todo lo que somos, lo que hemos hecho, las enfermedades que sufrimos, nuestra vida entera se queda grabada en nuestros huesos y si sabes cómo estudiarlos son una fuente fiable de lo que verdaderamente ocurrió”.

Y a veces la realidad supera con mucho a la ficción, como lo ocurrido en Wharram Percy, un pequeño pueblo medieval, ya abandonado y desierto, que antiguamente decapitaba y quemaba a los muertos por miedo a que se levantaran de sus tumbas, como si se tratasen de una especie de vampiros o zombis.

Parietal derecho de un cráneo adulto mostrando decoloración termal debida a un fuego intenso | Research Department, Historic England. Archaeology Department, University of Southampton

Esta semana, un equipo de investigadores pertenecientes a organismos públicos británicos como Historic England o la Universidad de Southampton ha publicado un sorprendente análisis forense en el Journal of Achaeological Science, desvelando las prácticas truculentas de los habitantes de aquella villa medieval.

Los arqueólogos y antropólogos han encontrado en las proximidades de Wharram Percy una fosa que contenía 137 huesos pertenecientes a unas diez personas distintas. Estos restos se han datado entre el siglo XI y el siglo XIV, revelando notables marcas de violencia física.

En concreto, muchos de estos huesos muestran cortes realizados a cuchillo y quemaduras que indican que fueron decapitadas, desmembradas y posteriormente quemadas.

Vista inferior de la cuarta vértebra cervical con señales de quemaduras postmortem tras desgarrar la cabeza con la ayuda de un objeto afilado, probablemente un cuchillo | Research Department, Historic England. Archaeology Department, University of Southampton

El análisis bioquímico de los restos óseos, sobre todo dientes mediante isótopos de estroncio, indica que los cuerpos corresponden a individuos de la zona, es decir, habitantes de esa misma aldea que fueron masacrados por sus propios vecinos.

Los investigadores se preguntaban qué ocurrió en esta pequeña aldea medieval de la campiña inglesa, y una de las primeras teorías que surgió fue la de prácticas caníbales. Sin embargo, tras un análisis más detallado de los restos descartaron esta hipótesis puesto que esta clase de conductas se centra en las partes con más carne del cuerpo, no en articulaciones o en el cuello.

Además los cortes indicaban que los cuerpos habían sido decapitados y desmembrados, para ser quemados posteriormente, lo que dejó a los investigadores ante la mejor explicación, unida a algunas de las más oscuras creencias medievales, como la posibilidad de que algunos muertos pudieran levantarse de sus tumbas para perseguir a los vivos.

Simon Mays de la Universidad de Southampton y autor principal del estudio, recuerda la creencia popular de que existía una maldición sobre algunos muertos que los hacía capaces de levantarse de su sepultura, propagar la peste y deambular de un lado a otro asustando a aquellos que se los encontraban de noche. Para evitar la aparición de estos supuestos zombis, los aldeanos de Wharram Percy decapitaron y quemaron los restos de varios de sus vecinos y los enterraron en una fosa, la misma que han encontrado intacta estos arqueólogos varios siglos después.

Referencias y más información:

  1. Mays, R. Fryerb, A.W.G. Pikeb, M.J. Cooperd, P. Marshalla “A multidisciplinary study of a burnt and mutilated assemblage of human remains from a deserted Mediaeval village in England” Journal of Archaeological Science http://doi.org/10.1016/j.jasrep.2017.02.023

Wharram Percy bodies mutilated to ‘stop dead rising’ BBC News

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