La bacteria cuyo comportamiento dibuja cuadros de Van Gogh

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A Vincent Van Gogh y su La noche estrellada les han salido dos competidores/imitadores de un lugar tan inesperado como un laboratorio donde se estaba llevando a cabo un estudio científico. La sorpresa que ahora han compartido con el mundo se la llevaron varios investigadores al descubrir que el comportamiento modificado de la bacteria Myxococcus xanthuss daba como resultado una imagen que se parecía a los característicos trazos con el pincel del artista neerlandés.

Los remolinos coleados que resultan del comportamiento de una bacteria dan lugar a imágenes como esta. (Foto: University of Wyoming)
Los remolinos coleados que resultan del comportamiento de una bacteria dan lugar a imágenes como esta. (Foto: University of Wyoming)

La Myxococcus xanthuss es conocida como una bacteria social. Según explican los científicos de la Universidad de Wyoming que la estudian, esto quiere decir que para poder sobrevivir necesita encontrar y asociarse con otros ‘parientes’. “Los organismos individuales se autoorganizan en diminutos enjambres circulares en cuestión de horas. Una vez que los enjambres resultantes se colorean artificialmente”, señala Daniel Wall, investigador de la Universidad de Wyoming, en unas declaraciones recogidas por Science Alert

La investigación de Wall y sus compañeros de estudio se remonta a 2017. Desde entonces no han dejado de ver crecer su fascinación con esta bacteria. Aquel año su descubrimiento la TraA, una secuencia de proteínas que sirve para activar y desactivar el comportamiento de la Myxococcus xanthuss y sus enjambres y que, a la vista están, parecen una obra de arte colorista. 

En condiciones normales esto no habría pasado, explican los investigadores, ya que el comportamiento habitual de esta bacteria es que una vez se ha alimentado vuelve a su estado anterior separándose del resto. La clave para que se produjese la imagen espectacular que ahora tanto llama la atención está en la mutación introducida en la TraA para su estudio.

Eso provocó que los enjambres normales que se forman adquiriesen forma de remolinos rotativos y que, además, perdurasen en el tiempo para poder ser observados. Y el resultado ha sido una curiosa y colorida conexión entre ciencia y arte que personas que en otras circunstancias no se habrían interesado por conocer más sobre esta bacteria tengan cierta curiosidad a raíz de esta noticia. Eso y quizá también una mayor repercusión para este trabajo publicado en mSystems

“Nuestro trabajo destaca cómo una bacteria social, conocida por sus ricas fuentes de productos naturales terapéuticos y como agentes de biocontrol de cultivos, sirve como un modelo poderoso para estudiar comportamientos emergentes que también exhiben belleza artística”, ha declarado Wall.

La noche estrellada es uno de los cuadros más conocidos y reconocidos de Van Gogh. (Foto: Reuters)
La noche estrellada es uno de los cuadros más conocidos y reconocidos de Van Gogh. (Foto: Reuters)

Tras experimentar con una sobreexpresión de TraAB, ha relatado el autor a Science Alert, se dieron cuenta de que en esta bacteria con forma de bastón “la cabeza se convierte en la cola y la cola en la cabeza. Y lo hacen cada 8 minutos más o menos”. La explicación a esto la encontraron al darse cuenta de que tenía que ver con la rigidez y que la cualidad pegajosa de la proteína es la que, de manera indirecta, impedía que las células se moviesen en otra dirección dando como resultado un cuadro que podría haber pitado Van Gogh.

“Nuestra idea era que tal vez hubiera algún tipo de señal dependiente del contacto entre las células que suprime las reversiones. Las células están en grupos densos y están en contacto con otras todo el tiempo, pero esos contactos son transitorios. Pero si la sobreexpresión de TraAB realmente te vuelve pegajoso, tu vecino seguirá siendo tu vecino por más tiempo, y eso podría activar la señal que suprime la reversiones”, ha explicado otro de los autores, Oleg Igoshin de la Rice University.

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