Primera vacuna contra la malaria: ¿Cómo funciona y cómo se distribuirá?

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La Organización Mundial de la Salud ha celebrado un logro "histórico" en la lucha contra el paludismo al recomendar la vacuna RTS,S o "Mosquirix", del laboratorio GlaxoSmithKline (GSK). El director general de la OMS Tedros Adhanom Ghebreyesus ha llamado a vacunar cuanto antes y de forma masiva a los niños de África Subsahariana y otras regiones afectadas por el parásito Plasmodium falciparum. La OMS recuerda que la malaria mata anualmente a 260.000 niños menores de cinco años en la región.

A nivel mundial se estima que cada año enferman unos 200 millones de personas y mueren 400.000 por el paludismo.

"Durante siglos, el paludismo ha acechado al África subsahariana, causando un inmenso sufrimiento personal", ha dicho el Dr. Matshidiso Moeti, Director Regional de la OMS para África. "Llevamos mucho tiempo esperando una vacuna eficaz contra el paludismo y ahora, por primera vez, tenemos una vacuna de este tipo recomendada para su uso generalizado. La recomendación de hoy ofrece un rayo de esperanza para el continente que soporta la mayor carga de la enfermedad y esperamos que muchos más niños africanos estén protegidos contra la malaria y se conviertan en adultos sanos."

¿Cómo se ha llegado a la recomendación de la vacuna RTS,S de GlaxoSmithKline?

La OMS recomienda su uso en base a los resultados de un programa piloto en zonas con incidencia media y alta de malaria en Ghana, Kenia y Malaui. Se han administrado 2,3 millones de dosis a más de 800.000 niños desde 2019. No hay reportes de efectos secundarios graves y se ha detectado una reducción significativa (30%) de los casos de malaria aguda mortal.

Se trata de la primera vacuna capaz de reducir significativamente los casos de paludismo causados por el parásito Plasmodium falciparum, el más extendido y mortal, incluidos los casos de paludismo grave que pueden resultar mortales, sobre todo entre los más pequeños.

El parásito se transmite gracias a los mosquitos.

La vacuna es el resultado de dos décadas de investigaciones. "Esta decisión histórica, largamente esperada, puede revitalizar la lucha contra la malaria en la región en un momento en que los avances en el control de la malaria se han estancado. Tanto las pruebas del mundo real como los datos de los ensayos clínicos muestran que el RTS,S, junto con otras medidas de prevención de la malaria, tiene el potencial de salvar cientos de miles de vidas." ha dicho el dirigente de GSK Thomas Breuer en un comunicado.

¿Cómo funciona la vacuna Mosquirix contra el paludismo?

Se necesitan hasta cuatro dosis para completar la protección. También se ha observado que su eficacia disminuye con el tiempo. No protege contra el paludismo causado por el parásito Plasmodium vivax, predominante en países fuera de África.

"Es un gran paso adelante", dijo Julian Rayner, director del Instituto de Investigación Médica de Cambridge, que no participó en la decisión de la OMS. "Es una vacuna imperfecta, pero aun así evitará que mueran cientos de miles de niños".

La vacuna RTS,S es del tipo "recombinante", que no necesita inocular el parásito para ser eficaz. La propia proteína RTS,S crea pseudo partículas virales que imitan a las del parásito P. falciparum, fusionada con un antígeno de la hepatitis B usado en otras vacunas.

Se presenta de forma liofilizada, es decir seca, por lo que no tiene requerimientos de conservación.

Una vacuna de apoyo al resto de medidas

Dadas las cifras de protección la OMS ve la vacuna Mosquirix como una medida más de protección, recordando que en África Subsahariana muchos niños duermen sin mosquitera. Sumando esfuerzos, "el 90% de los niños podrían beneficiarse de al menos una medida protección (mosquiteras tratadas con insecticida o la vacuna contra la malaria)".

La gran incógnita, la financiación

GlaxoSmithKline ha prometido fabricar 15 millones de dosis anuales con un beneficio de no más del 5% del precio de producción. Sin embargo, con la cantidad de dosis necesarias esta cifra se queda muy corta para vacunar cuatro veces a todos los niños de África.

La Alianza Gavi y Unitaid, de la Fundación Bill y Melinda Gates han sido hasta ahora los principales promotores de esta vacuna. La OMS espera que con esta recomendación se sumen nuevos apoyos financieros. La Alianza para las Vacunas (Gavi) anunció que examinará, junto con otras partes interesadas, "si se puede financiar un nuevo programa de inmunización contra la malaria en los países del África subsahariana y cómo hacerlo", en un comunicado emitido tras el anuncio de la OMS.

GSK también ha anunciado estar llevando a cabo una transferencia de tecnología a la empresa india Bharat Biotech. Pero la financiación sigue siendo una incógnita.

La OMS espera iniciar una "carrera por las vacunas de la malaria"

Además de animar a los posibles patrocinadores la OMS quiere dinamizar el sector farmacéutico que según lamenta, no ha avanzado mucho en los últimos años en la lucha contra el paludismo.

Una vacuna candidata desarrollada por la Universidad de Oxford, Matrix-M, suscitó esperanzas en abril, al mostrar una eficacia hasta ahora no alcanzada del 77% en los ensayos de fase II. Podría aprobarse en dos años.

En julio, la empresa alemana BioNTech dijo que quería aplicar a la malaria la prometedora tecnología de ARN mensajero utilizada en su vacuna pionera Covid-19 con Pfizer, lanzando ensayos de vacunas el próximo año.

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