Una garganta artificial podría dar voz a los mudos

El dispositivo es capaz de diferenciar, mediante los movimientos de la piel de la garganta, palabras simples como OK o NO. | imagen Wei, Yuhong, et al. ACS Nano

En las últimas décadas estamos asistiendo a avances prodigiosos en el campo de la medicina y la biotecnología, desarrollos tan espectaculares que se acercan mucho a lo que históricamente se consideraba un milagro… devolver la vista a invidentes afectados con determinados tipos de ceguera, recuperar el oído de personas sordas gracias a implantes cocleares, y esta misma semana una publicación en el Journal ACS Nano, nos trae un ingenio que incluso podría dar voz a los mudos.

El habla es un proceso complejo que involucra movimientos de la boca y vibraciones de los tejidos plegados, llamados cuerdas vocales, dentro de la garganta. Precisamente, la mayoría de las personas que no pueden hablar padecen algún tipo de lesión en sus cuerdas vocales. Investigadores de la National Natural Science Foundation en China han desarrollado un dispositivo, fabricado con grafeno ultrasensible, que hace las veces de “garganta artificial” que se adhiere al cuello como un tatuaje temporal y que puede transformar los movimientos de la garganta en sonidos reconocibles.

Con un breve periodo de entrenamiento, el dispositivo fue capaz de interpretar los movimientos de piel y convertirlos en sonidos. | Wei, Yuhong, et al. ACS Nano

El dispositivo es una fina película que apenas mide unos centímetros cuadrados y que se fija a la piel sobre la garganta del paciente. Registra incluso los más pequeños movimientos y los convierte en sonidos mediante unos electrodos conectados a un pequeño brazalete que interpreta esas señales y las convierte en sonidos. En el estudio publicado se realizaron diferentes pruebas con voluntarios que imitaban (sin emitir ningún sonido) los movimientos del habla mientras que el dispositivo adherido a su garganta interpretaba esos leves movimientos y los convertía en palabras simples como “OK” o “NO”.

Aún son palabras muy sencillas, afirmación y negación, pero los investigadores destacan que futuros avances en este dispositivo ampliarán el vocabulario, abriendo las posibilidades a un lenguaje más complejo. Con una fina película de grafeno adherida a la garganta del paciente el dispositivo está detectando minúsculos movimientos en la piel, interpretándolos y convirtiéndolos en palabras.

Los propios investigadores destacan que algunos detectores que existen en la actualidad ya son capaces de medir los movimientos en la piel humana, y asociarlos a funciones fisiológicas como el pulso o el latido del corazón, pero hasta ahora ninguno de ellos era capaz de diferenciar esos leves movimientos y transformarlos en lenguaje.

Referencias científicas y más información:

Wei, Yuhong, et al. «A Wearable Skinlike Ultra-Sensitive Artificial Graphene Throat». ACS Nano, julio de 2019. ACS Publications, DOI:10.1021/acsnano.9b03218.

ACS Nano “Artificial throat could someday help mute people speak