La triste historia de Ella Harper, ‘la chica camello’

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El 5 de enero de 1870, tenía lugar en el Condado de Sumner (Estado de Tennessee) el doble parto de los gemelos Everett y Ella Harper. Eran respectivamente el tercer y cuarto descendiente de la familia que habían formado William Harper y Minerva Luttrell.

Ella Harper 'la chica camello' (imágenes vía Wikimedia commons - phreeque)
Ella Harper 'la chica camello' (imágenes vía Wikimedia commons - phreeque)

Pero los recién nacidos llegaron con problemas, falleciendo Everett tres meses después (el 4 de abril) y Ella con una deformidad en sus rodillas (conocida como ‘genu recurvatum’) que hacía que las rodillas se le doblasen del revés, motivo por el que, cuando comenzó a caminar, tuvo que hacerlo como si fuese un cuadrúpedo y tener que ayudarse de las palmas de sus manos (al no poder permanecer durante mucho tiempo erguida).

Ella Harper trató de hacer una vida normal durante toda su infancia, acudiendo a la escuela como el resto de sus hermanos, pero desde bien pequeña fue objeto de burla por parte de otros niños, quienes la bautizaron con el sobrenombre de ‘chica flamenco’ (Flamingo Girl).

Debemos tener en cuenta que aquella era una época en la que tener una deformidad o discapacidad era un gran problema (sobre todo por las costosas atenciones médicas que se requerían) una de las salidas económicas de muchas familias con algún miembro en esas condiciones era acceder a que éste fuese contratado por algún circo o espectáculo de entretenimiento, lo cual reportaba una importante entrada de dinero que ayudaría a sufragar todos los gastos y cuidados médicos.

No se sabe a ciencia cierta en qué momento empezó a aparecer en espectáculos, aunque se calcula que sería hacia 1880, con 10 años de edad. Al cumplir los 14 años (en 1884) los padres de Ella recibieron una suculenta oferta por parte del empresario de circo canadiense, WH Harris, para que la joven formara parte del elenco de artistas del ‘Nickel-Plate Circus’ y ofreciéndole un sueldo de 200 dólares semanales (una cifra astronómica para la época y que, al cambio, en la actualidad superaría los 6000 dólares).

Ella Harper se convirtió en una de las estrellas de circo, siéndole cambiado el sobrenombre por el nombre artístico de la ‘chica camello’ (Camel Girl) y apareciendo como uno de los números estelares en los anuncios, artículos de prensa y carteles.

Cartel del circo anunciando a Ella Harper 'The Camel Girl' (imagen vía ellaharper.wordpress)
Cartel del circo anunciando a Ella Harper 'The Camel Girl' (imagen vía ellaharper.wordpress)

A lo largo de los dos siguientes años realizó una larga y agotadora gira con el Nickel-Plate Circus de WH Harris y en 1886, cansada de aquella vida y de ser el centro de burlas (e incluso de desconfianzas, ya que hubo quien la señaló como un fraude) decidió abandonar su carrera circense (a pesar de estar ganando una gran suma de dinero) y volver a casa de sus padres para retornar a sus abandonados estudios.

Su padre, William Harper falleció cuatro años después y a partir de aquí (ya con 20 años de edad) gran parte de la vida de Ella es semidesconocida. Se sabe que siguió viviendo junto a su madre, Minerva, y que 15 años después contrajo matrimonio con un maestro de escuela llamado Robert Savely, el 28 de junio de 1905.

Un año después fueron padres de una niña a la que llamaron Mabel Evans (nacida el 27 de abril de 1906) y que fallecería cuando todavía no había cumplido los seis meses de vida (el 1 de octubre).

Los siguientes doce años de la vida de Ella Harper y su esposo, Robert Savely, son un misterio, no existiendo registros sobre ellos, hasta que a principios de mayo de 1918 se tramita una adopción a través del hospital de Nashville (Estado de Tennessee) de una niña recién nacida y de padres desconocidos por parte del matrimonio Savely Harper y a la que llamarían Jewel.

Pero, nuevamente, la desgracia se cebaría con la vida de Ella Harper y el 26 de julio de aquel mismo año (apenas dos meses y medio después de la adopción) la pequeña Jewel falleció de muerte súbita del lactante.

Tres años después, un cáncer de colón acabaría con la vida de Ella Harper, el 19 de diciembre de 1921, cuando le faltaban un par de semanas para cumplir los 52 años.

Fuentes de consulta e imágenes: ellaharper.wordpress/ hpwood/ historicmysteries/ phreeque/ Wikimedia commons

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