Tony Carro (NASA): España será la primera en saber que Perseverance ha aterrizado

Agencia EFE
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Carmen Rodríguez

Madrid, 18 feb (EFE).- El rover Perseverance aterriza esta noche en Marte y medio mundo esperará expectante la confirmación, pero en España se va a saber "antes que nadie", pues esa ansiada señal se recibirá en la estación de Robledo de Chavela (Madrid), según cuenta a Efe el delegado de la Nasa en España, Tony Carro.

Aunque ha pasado 50 años fuera de España, Carro no ha perdido el acento gallego de Origueira (A Coruña), donde nació en 1946, aunque con solo 18 años se mudó a Estados Unidos para seguir su vocación científica.

PREGUNTA: Tras siete meses de viaje, el rover Perseverance tiene que aterrizar y sin asistencia desde la Tierra. ¿Es una de las fases más difíciles de la misión?

RESPUESTA: Es muy, muy complicado. Desde una velocidad de 20.000 kilómetros por hora, mucho más rápido que una bala, tiene los que llamamos siete minutos del terror, para llegar a la superficie a uno o dos kilómetros por hora. Solo frenar es ya complicadísimo, se hace con un paracaídas supersónico, con motores y después, el rover se cuelga con cables, que finalmente se cortan para posarse.

Todo tiene que salir perfecto. la Nasa ya ha aterrizado ocho veces en Marte, no es la primera vez, aunque se usaron diferentes métodos.

P: ¿Y cuándo sabremos qué ha pasado?

R: La primera transmisión llega a través de la estación de Robledo de Chavela (donde la Nasa tiene uno de sus complejos de la Red del Espacio Profundo). Lo vamos a saber en España antes que nadie y, desde allí, se transmite a Estados Unidos.

La señal va a llegar principalmente a una antena que tenemos en Robledo de 70 metros de diámetro, más grande que la plaza de toros de Las Ventas con la mayoría de las gradas incluidas.

El aterrizaje será a las 21.43, pero no sabremos nada hasta las 21.55, porque la señal lleva unos minutos de retraso.

Cuando Perseverance vaya bajando, irá mandando señales directas a la Tierra, que son más bien tonos diciendo: se abrió el paracaídas, los motores funcionaron, pero además enviará datos con todo detalle a otra misión de la Nasa que orbita Marte, para luego poder analizarlo.

P: Perseverance buscará vestigios de vida pasada en el planeta rojo, pero ¿qué otros objetivos tiene esta misión Mars 2020 de la Nasa?

R: La búsqueda de signos de vida es una de las razones importantes, pero también se quiere seguir estudiando la geología, el clima y servirá para preparase ante futuras misiones tripuladas a Marte.

Ahora tenemos el programa Artemisa, para volver a la Luna en 2024, y seguir posiblemente en la década de los 30 con misiones tripuladas a Marte, que es mucho más complicado. A la Luna se llega en dos o tres días, a Marte siete u ocho meses, además de los problemas para estar allí y regresar.

Esta misión escogerá muestras del suelo y, en una posterior, se traerán a la Tierra, donde se podrán analizar en los mejores laboratorios del mundo. También hará experimentos, como uno para convertir el CO2 en oxígeno, y analizará bajo el suelo, pues se sabe que hay mucha agua en los polos, pero sería interesante localizarla en otros sitios para que futuros astronautas la puedan usar.

Una de las cosas muy llamativas es que, por primera vez, se lleva un helicóptero, Ingenuity, es pequeñito, no llega a los dos kilos, pero en Marte la atmósfera es muy diferente y los rotores tendrán que ir a una velocidad tremenda, además se tendrá que comunicar con el rover.

P: El rover lleva por primera vez micrófonos. ¿Cómo espera que suene Marte?

R: Hay ya algunas grabaciones que tratan de imitar cómo sonaría, pero la atmósfera de Marte es muy tenue, como un 1 % de la Tierra, así que tiene que sonar completamente diferente. Los micrófonos grabarán muchas cosas, como un taladro pulverizando rocas o cómo suena Perseverance al moverse. Por primera vez habrá una colección de sonidos.

P: El lugar de aterrizaje y operaciones será el cráter de Jezero, ¿qué tiene de especial?

R: Marte posiblemente tuvo vida anteriormente y misiones previas de la Nasa, como el rover Curiosity, determinaron zonas donde posiblemente podría haber habido algún tipo. Estamos hablando de organismos muy básicos, no vida inteligente.

En el cráter Jezero se vio que parecía que había pasado un río, que había sedimentos, posiblemente causados por un río y que posiblemente hubo vida en el pasado.

P: La ciencia española también viaja en Perserverance, para el que ha hecho algunos instrumentos. ¿Cuál ha sido su participación?

R: Esta misión de la Nasa es la tercera que lleva instrumentos españoles a Marte, en este caso, el Meda (desarrollado por el Centro de Astrobiología), que es principalmente una estación meteorológica, muy importante para caracterizar Marte; y también una antena de alta ganancia, estas son las principales contribuciones.

La cooperación de la Nasa con España data del principio de los años 60, con un acuerdo de colaboración científica, y hoy participan en ella básicamente todas la agencias españolas, aunque se hace principalmente a través del INTA (Instituto Nacional de Técnica Aeroespacial), además de con universidades.

P: ¿Qué sentiría si se llega a anunciar que Perseverance ha encontrado restos de vida?

R: Si la vida además de en la Tierra se desarrolló en Marte hay muchas posibilidades de que haya vida, incluso inteligente, en otros sitios.

La mayoría de los sistemas planetarios están muy lejos y básicamente sabemos la distancia a la que están los planetas de sus estrellas, pero la Nasa va lanzar (a finales de año) el telescopio espacial James Webb, que podrá observar la composición de los planetas en otros sistemas estelares.

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