La Tierra está girando tan rápido que tendremos que cambiar el reloj

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Photo credit: Cicero Castro / EyeEm - Getty Images
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La Tierra está girando más rápido de lo habitual. Hace unas semanas se registró el día más corto en sus 4.500 millones de años de historia. Fue el 29 de junio, un día 1,59 milisegundos más corto que el día promedio. ¿Tenemos que preocuparnos? Bueno, no es que vaya a llegar pronto el último y peor día de la Tierra (que por suerte será más breve). Más bien se trata de un grave problema logístico porque implica cambios en nuestra forma de medir el tiempo. De lo que te tienes que preocupar es de las causas que han llevado a esta situación.

Como te dice el reloj cada vez que le echas un vistazo un día normal dura solo 24 horas, o sea, 86.400 segundos. Los milisegundos ya calcúlalos tú, pero cada vez son menos. Según un estudio reciente de Lenoid Zotov y su equipo en la Universidad Estatal Lomonosv de Moscú, la rotación de la Tierra comenzó a acelerarse en 2016 y avanza en esta tendencia. En el 2022 ha girado más rápido que en el 2021 y este que en 2020, etc. No es lo suficientemente significativo para que nos demos cuenta de que los días son más cortos, pero sí es lo suficientemente importante para haber generado un debate sobre cómo debemos reaccionar al respecto.

Si continúa la tendencia, el tiempo atómico, que es la medición universal, tendrá que cambiar. Científicos ya proponen introducir un segundo bisiesto negativo. “Como no podemos cambiar las flechas del reloj que van unidas a la rotación de la Tierra, ajustemos la escala del reloj atómico”, propone Zotov en CBS News. Si en los años bisiestos añadimos un día más al calendario, el segundo bisiesto negativo consiste en restar un segundo al reloj atómico. Menuda tontería, ¿no? Pues la simple mención del tema dispara todas las alarmas en la industria tecnológica.

Photo credit: Cicero Castro / EyeEm - Getty Images
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Varios ingenieros están advirtiendo de que zamparse un segundo podría causar desastres tecnológicos a gran escala. ¿Recuerdas el efecto 2000? Pues parecido. Los programas que dependen de temporizadores podrían detener su servicio al saltarnos un segundo y corromperse los datos a escala planetaria.

¿Cómo hemos llegado a esta situación? Lo primero es saber que como un elemento más del sistema universo, la Tierra nunca ha mantenido un tiempo perfecto. The Guardian señala que ha girado un poco más lento en los últimos siglos que en el pasado más remoto, igual que entre el siglo XIV y XIX se vivió lo que se conoce como la Pequeña Edad de Hielo. El problema es que, más que les pese a los negacionistas, la actividad humana afecta radicalmente a estos procesos rompiendo el equilibrio. Pero bueno, también hay terraplanistas así que vete tú a explicarles todo esto de la rotación de la Tierra para que lo entiendan.

De vuelta al razonamiento científico, se cree que la aceleración de la rotación terrestre se debe a cambios en las mareas. Dicho así parece un fenómeno natural pero, claro, no lo es. La explicación es multifactorial -interviene por ejemplo el magma del núcleo de la Tierra, que también se está enfriando más rápido de lo previsto- pero se piensa que una de las causas principales es el constante derretimiento y recongelación de los casquetes de hielo. Se derriten los polos, se derriten los glaciares y las mareas cambian. Y si las mareas cambian, cambia la atracción gravitatoria, y con ello procesos astrofísicos tan básicos como la rotación terrestre. Los ingenieros de Meta Oleg Obleukhov y Ahmad Byagowi lo comparan con la velocidad de un patinador artístico que gira sobre sí mismo: si recoge los brazos, la velocidad angular aumenta; de igual modo, si las capas de hielo se derriten, aumenta la velocidad angular de la Tierra.

"Se trata del ‘Principio de conservación del momento’ aplicado a nuestro planeta. Cada átomo del planeta contribuye al impulso de la velocidad angular de la Tierra en función de la distancia al eje de rotación de la Tierra", explicaron a CBS. "Así que, una vez que las cosas se mueven, la velocidad angular de la tierra puede variar".

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