Si es el macho el que se queda embarazado, ¿funciona todo al revés?

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Los caballitos de mar son animales curiosos. Primero por su aspecto, ya que aunque parezca sorprendente son peces – de la familia Syngnathidae, en concreto. Y en segundo lugar porque son los machos los que se quedan “embarazados”, al contrario de lo que ocurre en prácticamente todos los demás seres vivos. Pero, ¿si es el macho el que porta la descendencia, funciona todo al revés, comportamientos de machos y hembras incluidos? La respuesta que dan en un artículo reciente es que “es complicado”.

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Antes de entrar en el detalle del artículo, conviene hacer una aclaración importante. Los caballitos de mar y los peces pipa – una subfamilia de estos animales, en los que se centra el artículo – no se quedan realmente “embarazados”. Ponen huevos, pero los cuidan en el interior del cuerpo hasta el nacimiento, lo que se denomina ovoviviparía. Los machos lo que hacen es cuidar y proteger los huevos dentro de su propio cuerpo hasta la eclosión.

Una vez aclarado qué entendemos por “embarazo”, vamos con el artículo. En Biología estamos acostumbrados a pensar en términos de selección sexual. Dicho de una manera sencilla, se trata de todos los patrones que determinan quién elige pareja y cómo lo hace. Normalmente quien selecciona es la hembra, y por eso los machos desarrollan características para resultar más atractivos. Pensemos en los cuernos de los ciervos, la cola del pavo real o los colores de pájaros, insectos y otros animales.

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Esto es así porque la hembra realiza una mayor inversión energética. Los óvulos son más grandes, y por tanto requieren más alimento, que los espermatozoides. Sólo por esto ya tiene sentido. Pero si además hay cuidados parentales – y la ovoviviparía es un claro ejemplo – la cuestión se descompensa aún más.

Pero si es el macho el que porta los huevos, la cosa cambia. Porque quien hace mayor inversión es quien “se queda embarazado”, en este caso los machos. Por lo tanto, y por lógica, en los peces pipa serán las hembras quienes muestren colores más llamativos para atraer al macho, ¿no?

A estas características se las conoce como caracteres sexuales secundarios. Y sí, en peces pipa son las hembras quienes tratan de hacerse más atractivas para ser elegidas por los mejores machos. Así se aseguran la supervivencia de sus crías.

Si todo quedase así, sería relativamente elegante. En esencia, se daría la vuelta respecto a la situación habitual. Pero claro, las cosas no son tan sencillas.

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Lo que han podido demostrar los investigadores es que las hembras también eligen. Los machos de mayor tamaño consiguen captar la atención de las hembras mucho antes. Es decir, consiguen que el sexo contrario trate de “conquistarlos” al principio de la temporada de cría. Esto aumenta la supervivencia de las crías de manera notable, ya que tienen mejores condiciones y más alimento. Y también permite que cada pareja realice más puestas durante la temporada.

Así que las cosas en caballitos de mar y animales afines no es tan sencillo como “el macho se queda embarazado, y todo ocurre al revés”. Lo que los hace, sin duda, aún más interesantes.

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