Si en el futuro queremos café tendremos que usar biotecnología hoy

Café de la variedad C. Arabica el más popular y extendido del mundo | Universidad California Davis
Café de la variedad C. Arabica el más popular y extendido del mundo | Universidad California Davis

El cambio climático proyecta una larga sombra de dudas sobre infinidad de aspectos que hoy consideramos seguros. El calentamiento global que ya estamos presenciando (y que no tiene visos de parar en los próximos años) incidirá en muchos más campos de los que podríamos imaginar en un primer momento.

La agricultura será sin duda uno de los focos de atención puesto que una de las mayores preocupaciones que nos dejan las futuras condiciones medioambientales será la producción de alimentos. Numerosos cultivos se verán afectados en un futuro no tan lejano y el café es probablemente uno de los más amenazados de todos.

La preocupación afecta a cultivos mundialmente extendidos, como el maíz, el arroz y, por supuesto el café, del que se estima que para el año 2050 podría perder hasta el 70% de su producción. Existen ya cientos de informes que nos alertan, de manera cada vez más abierta y directa, que el cambio climático podría acabar con la producción del café, uno de los sectores económicos más influyentes del planeta.

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Juan Medrano, uno de los investigadores que ha conseguido secuenciar el genoma de C. Arabica
Juan Medrano, uno de los investigadores que ha conseguido secuenciar el genoma de C. Arabica

Los datos no son nada reconfortantes, pero en este mar de incertidumbres surge una noticia que podría añadir algo de esperanza a nuestra acostumbrada taza matutina: Científicos de la Universidad de California Davis han conseguido secuenciar el genoma de la variedad de café más extendida del mundo, el cafeto arábigo.

Aunque existen docenas de variedades y especies diferentes, lo más probable es que tu taza de café sea de C. Arabica puesto que más del 70% del café que se vende en el mundo pertenece a esta especie de arbusto.

Haber conseguido secuenciar el genoma del C. Arabica nos abre la puerta a una posible vía de salvación: la biotecnología. Desde hace años se está trabajando para mejorar genéticamente los arbustos de los que procede el café para conseguir que sean más resistentes a sequías y plagas.

“No es un trabajo sencillo” explica José Miguel Mulet, Profesor titular de la Universidad Politécnica de Valencia, Director del Máster de Biotecnología Molecular y Celular de Plantas (CSIC-UPV) e investigador en el Instituto de Biología Molecular y Celular de Plantas (IBMCP), “el café no es una planta que sea fácil de trabajar. Hasta hace unos años apenas se habían realizado unos pocos estudios genéticos sobre él. Afortunadamente, la reciente publicación de su genoma va a abrir muchas puertas en su investigación”.

Se estima que la producción de café podría descender más de un 50% para 2050
Se estima que la producción de café podría descender más de un 50% para 2050

“La mayoría de estudios publicados se centran en conseguir una técnica más sencilla que facilite la obtención de un café resistente sin perder cualidades de aroma o sabor. Pero hasta ahora la mayoría de laboratorios están más centrados en desarrollar esa técnica que en conseguir directamente un café transgénico”, señala el biotecnólogo de la UPV.

El problema principal del café es que es una planta muy sensible a las subidas o bajadas de temperatura. Necesita unas condiciones específicas para producir una buena cosecha. Las sequías, la subida generalizada de temperaturas e incluso las plagas que se extienden rápidamente van a poner en serios aprietos a los ochenta países productores de café, la mayoría de ellos situados en zonas tropicales en las que se espera que los efectos del cambio climático sean más duros.

Conseguir genéticamente un café más resistente a esas condiciones de calor y escasez de lluvias será fundamental en los próximos años. Es una carrera contrarreloj que, o se gana con ciencia y tecnología, o probablemente no se gane.

Referencias y más información:

Pat Balley “Arabica Coffee Genome Sequenced” UC Davis

Mishra MK, Slater A. “Recent advances in the genetic transformation of coffee” Biotechnol Res Int. 2012; DOI: 10.1155/2012/58085

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