La carrera por salvar a Eeva, la foca más amenazada del mundo

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Eeva, la foca “abuela” del lago Saimaa nadando peligrosamente junto a unas redes de pesca
Eeva, la foca “abuela” del lago Saimaa nadando peligrosamente junto a unas redes de pesca

Finlandia se conoce como la región de los mil lagos y, entre ellos, el Saimaa es el rey. Con sus más de 4.300 kilómetros cuadrados es el más grande del país y el quinto de Europa. Sus tranquilas y frías aguas son además el hábitat natural de una rica biodiversidad que incluye algunas de las especies más particulares y escasas del mundo, como su propia subespecie de salmón o la rara foca anillada del lago Saimaa.

“Aquella es Eeva”, señala Risto Eronen, un jubilado vecino del lago que observa a las focas desde hace décadas. “No se aleja nadando porque nos conocemos desde hace casi 30 años. Eeva es la abuela de Saimaa y ha dado a luz a diez cachorros durante su vida”. La abuela Eeva se ha convertido en el símbolo más reconocible de la batalla por la conservación de estas focas, únicas en el mundo. Aunque en Finlandia se conocen como “saimaannorppa” su nombre científico es Pusa hispida saimensisy son un tipo de foca que solo se encuentra en Finlandia y solo en este lago.

Su historia evolutiva es fascinante. Hace 8.000 años, tras la elevación del terreno que siguió a la última glaciación, un relicto de focas se quedó aislado en el lago Saimaa y con el paso del tiempo terminó adaptándose a vivir en agua dulce. Son muy pocas, apenas un puñado de focas anilladas de Saimaa y en la década de los años ’80, cuando apenas quedaban un centenar de ellas, todos pensaban que terminarían desapareciendo. No fue así, la comunidad consiguió escapar de la extinción y en la actualidad su número se sitúa en unos cuatrocientos ejemplares.

Sin embargo es pronto para cantar victoria: tanto por su escaso número como por las cambiantes condiciones del lago, su riesgo de extinción sigue siendo muy elevado. "Debido al cambio climático, los inviernos son cada vez más suaves y eso les está haciendo la vida más difícil ya que las focas necesitan hielo y nieve para construir sus guaridas de cría”, explica Kaarina Tiainen de la Asociación Finlandesa para la Conservación de la Naturaleza (SLL).

Recogida de firmas para recuperar la protección de la foca anillada del lago Saimaa
Recogida de firmas para recuperar la protección de la foca anillada del lago Saimaa

Pero el mayor peligro, como suele ser ya habitual, proviene de la pesca. El corégono blanco es un pez que también habita en el lago y representa un pescado blanco muy apetecible para los pescadores locales. Cada año, de cuatro a ocho crías de foca mueren atrapadas en las redes que se usan para la pesca de este pez.

Hasta hace el mes pasado, la mayoría del lago estaba protegido por restricciones de pesca con red pero, a finales de junio, el gobierno ha decidido no renovarlas. El ya tradicional dilema, tan difícil de compaginar, entre economía, industria y empleos frente a conservación y medio ambiente ya que el lago es también un importante centro turístico que alberga más de 50.000 casas de veraneo, hoteles y resorts con más de un millón de pernoctaciones al año.

Multitud de instituciones y fundaciones conservacionistas han iniciado campañas de recogida de firmas para proteger las escasas focas que quedan en el lago. Mientras tanto, el gobierno finlandés está jugando a dos bandas: aunque afirma querer alcanzar “un nivel apropiado de protección” sin embargo no establece una cifra para esa protección y vuelve a permitir la pesca en zonas antes protegidas. Los activistas exigen recuperar la población de focas, que al menos debería ser de mil o dos mil ejemplares, antes de que se puedan reducir las protecciones y permitir de nuevo la pesca en determinadas zonas. Mientras se decide este tira y afloja entre gobierno, grupos de activistas, lobbyes turísticos y pesqueros, la comunidad de focas anilladas del lago Saimaa, con la abuela Eeva en cabeza, se enfrenta a nuevo contratiempo para su supervivencia.

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Referencias científicas y más información:

Sam Kingsley “Finland rallies to save one of world's most endangered seals” Phys.org

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