¿Qué son esas extrañas luces que se han visto en el cielo de Virginia?

Cientos de personas asistieron la semana pasada a un fenómeno de luces y colores en el cielo poco habitual sobre las aguas del Atlántico. Desde la concurrida costa de Virginia el manto nocturno se cubrió de unos inusuales fuegos artificiales que, durante algunos segundos, llenaron de colores las cámaras y móviles de los asistentes.

En concreto, este es un vídeo real de lo que pudieron ver en el cielo:

Estas vistosas luces pertenecían a un objeto volante muy bien identificado puesto que se trataba de un cohete sonda Terrier-Improved Malemute lanzado el pasado 29 de junio desde las instalaciones de vuelo de NASA Wallops.

El lanzamiento además era uno de los más esperados puesto que se había retrasado en numerosas ocasiones por culpa del mal tiempo.

Luces en el cielo de Virginia procedentes del lanzamiento de un cohete sonda por NASA

¿A qué se deben estos colores?

Desde hace ya varias décadas se vienen utilizando cohetes sonda para el estudio de nuestra ionosfera, una capa de nuestra atmósfera que se extiende a partir de los 80 kilómetros de altura y que posee una importancia clave en fenómenos como las emisiones electromagnéticas o las variaciones en el campo magnético de la Tierra. Las auroras boreales son un ejemplo característico de la interacción de las partículas de viento solar con la capa superior de la ionosfera.

En esta misión de NASA se han utilizado cohetes sonda que se elevaron hasta los 118 kilómetros de altura y lanzaron una serie de diez recipientes, cada uno del tamaño de una lata de refresco, para probar un nuevo sistema de inyección múltiple.

Una vez separadas del cohete, estas latas liberaron vapor de diversos colores, azul, verde y hasta rojo, que formaron los colores en la ionosfera al interaccionar con los diferentes elementos, como el bario, el estroncio o el óxido cúprico.

El vuelo duró apenas 8 minutos, pero los datos recogidos por la sonda ayudarán a los investigadores a estudiar la interacción de diferentes compuestos en esta capa atmósferica que diariamente es bombardeada por la radiación solar y un amplio abanico de partículas cósmicas.

Cohete sonda Terrier-Improved Malemute lanzado el pasado 29 de junio desde NASA WWF

Pero además del estudio científico, el lanzamiento sirvió también como entretenimiento para un nutrido grupo de aficionados que se congregaron en las proximidades de las instalaciones y que recogieron con sus cámaras docenas y docenas de imágenes espectaculares, que ahora la NASA ha hecho públicas en su sección de Facebook.

Referencias científicas y más información:

NASA Earth Observatory “Colorful clouds glows over Virginia

Web de Facebook donde los particulares están subiendo las fotos del evento

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