Por qué los captchas (esas pruebas que aparecen al poner una contraseña) son cada vez más difíciles

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Los captchas son esas pruebas que muchas veces vemos en Internet que sirven para que una página pueda filtrar entre seres humanos y programas automáticos que falsifican la visita a una web o intentan sobrecargar un determinado servicio. 

Si hace unos años esa prueba captcha era de lo más sencilla -simplemente poner una marca en un lugar de la página con el ratón- ahora mismo esas pruebas son cada vez más complejas de superar. Por ejemplo, son habituales 9 imágenes en las que hay que seleccionar fotos de coches o bicicletas. El problema es que muchas veces en esas imágenes tan solo se ve una rueda lejana, y no son del todo claras. ¿Por qué se ha complicado esta prueba?

Captcha, I am not a robot (no soy un robot). Foto: Getty images.
Captcha, I am not a robot (no soy un robot). Foto: Getty images.

No eres tú: los captchas son cada vez más difíciles. Lo peor es que tú tienes parte de culpa. Un captcha es una prueba sencilla que pretende distinguir entre humanos y ordenadores. Aunque la prueba en sí es sencilla, hay muchas cosas que ocurren entre bastidores. Las respuestas que damos a los captchas acaban siendo utilizadas para hacer que la Inteligencia Artificial sea más inteligente, aumentando así la dificultad de las futuras pruebas de captcha.

En algún momento del año pasado, las constantes peticiones de Google para demostrar que soy humano empezaron a resultar cada vez más agresivas. Cada vez más, al simple botón demasiado bonito que decía "no soy un robot" le seguía la exigencia de demostrarlo, seleccionando todos los semáforos, pasos de peatones y escaparates en una cuadrícula de imágenes. 

Pronto los semáforos quedaron enterrados en un follaje lejano, los pasos de peatones deformados y a medio camino de una esquina, los letreros de las tiendas borrosos y en coreano. Hay algo especialmente desalentador en el hecho de que te pidan que identifiques una boca de incendios y te cueste trabajo hacerlo.

Estas pruebas se denominan captcha, acrónimo de Completely Automated Public Turing test to tell Computers and Humans Apart (Prueba de Turing Pública Completamente Automatizada para Distinguir a los Ordenadores de los Humanos), y ya han alcanzado este tipo de meseta de inescrutabilidad. A principios de la década de 2000, unas simples imágenes de texto eran suficientes para dejar perplejos a la mayoría de los spambots. 

Pero una década más tarde, después de que Google comprara el programa de los investigadores de Carnegie Mellon y lo utilizara para digitalizar los libros de Google, los textos tuvieron que ser cada vez más deformados y oscurecidos para adelantarse a la mejora de los programas de reconocimiento óptico de caracteres, programas que, de forma indirecta, todos esos humanos que resolvían captcha.s estaban ayudando a mejorar.

Dado que los captcha son una herramienta tan elegante para entrenar a la IA, cualquier prueba sólo podría ser temporal, algo que sus inventores reconocieron desde el principio. Con todos esos investigadores, estafadores y humanos corrientes resolviendo miles de millones de rompecabezas justo en el umbral de lo que la IA puede hacer, en algún momento las máquinas iban a pasarnos por encima. 

En 2014, Google enfrentó a uno de sus algoritmos de aprendizaje automático con los humanos en la resolución de los captchas de texto más distorsionados: el ordenador acertó la prueba el 99,8% de las veces, mientras que los humanos apenas consiguieron el 33%.

Google pasó entonces a NoCaptcha ReCaptcha, que observa los datos y el comportamiento de los usuarios para dejar pasar a algunos humanos con un clic en el botón "No soy un robot", y presenta a otros con el etiquetado de imágenes que vemos hoy. Pero las máquinas vuelven a ponerse al día. ¿Todos esos toldos que pueden ser o no escaparates?

Recientemente se ha intentado desarrollar captchas similares a un juego, pruebas que requieren que los usuarios giren objetos en determinados ángulos o muevan las piezas de un rompecabezas a su posición, con instrucciones dadas no en texto sino en símbolos o implícitas por el contexto del tablero de juego. La esperanza es que los humanos entiendan la lógica del rompecabezas, pero los ordenadores, al carecer de instrucciones claras, se queden perplejos. Otros investigadores han tratado de explotar el hecho de que los humanos tienen cuerpo, utilizando cámaras de dispositivos o realidad aumentada para realizar pruebas interactivas de humanidad.

El problema de muchas de estas pruebas no es necesariamente que los robots sean demasiado inteligentes, sino que los humanos son pésimos en ellas. Y no es que los humanos sean tontos; es que los humanos son tremendamente diversos en cuanto a lenguaje, cultura y experiencia. Una vez que te deshaces de todas esas cosas para hacer una prueba que cualquier humano pueda pasar, sin entrenamiento previo o mucha reflexión, te quedas con tareas brutas como el procesamiento de imágenes, exactamente la cosa en la que una IA hecha a medida va a ser buena. Hasta entonces, habrá que pasar estos exámenes cada vez más difíciles.  

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