Las petroleras ganan más, pero sus inversiones son pobres

John BIERS

Un balancín petrolero en Sweetwater, Texas, el 19 de enero de 2016

El aumento del precio del crudo generó ganancias para las grandes petroleras de Estados Unidos, pero preocupan la baja inversión en exploración y producción.

Las petroleras advierten que las tímidas inversiones pueden causar estragos en la oferta.

Mientras el crudo se estabilizó tras acciones de la Opep, las petroleras estadounidenses aumentaron sus inversiones en regiones ricas en esquistos tales como Permian Basin en Texas.

Pero fuera de Estados Unidos la actividad sigue siendo muy leve y eso muestra lo que la Agencia Internacional de Energía (AIE) considera como las "dos velocidades" del mercado y que, además, pueden perjudicar la oferta.

Las reducidas inversiones "generan una causa adicional de preocupación para la seguridad energética mundial en momentos de fuertes riesgos políticos en algunos grandes productores como Venezuela", dijo la AIE esta semana.

Gigantes estadounidenses como ExxonMobil y Chevron (Euronext: CHTEX.NX - noticias) anunciaron este viernes sólidas ganancias en el primer trimestre, cosechadas gracias al aumento del precio del barril.

Exxon más que duplicó sus ganancias a 4.000 millones de dólares con crecimiento en los negocios de exploración y producción.

Y Chevron reportó 2.700 millones de dólares de ganancias que están muy por encima de la pérdida de 725 millones del mismo período del año pasado, cuando la industria estaba lastrada por dos años de precios bajos.

De todas formas, el jefe ejecutivo de Chevron, John Watson, dijo que la empresa seguirá apretándose el cinturón para hacer economías.

La mejora de las ganancias era esperada, dado que los precios estadounidenses del crudo estuvieron muy por encima de los 50 dólares por barril en el primer trimestre. En el mismo lapso del año pasado el precio rondaba los 40 dólares.

Sin embargo la AIE, que representa a países consumidores de petróleo, dijo que el descubrimiento de yacimientos bajó en 2016 y las decisiones finales de inversión cayeron a su menor nivel desde la década de 1940.

"La gran pregunta para el futuro del mercado del petróleo es por cuánto tiempo la oferta de esquisto de Estados Unidos puede compensar el lento ritmo de crecimiento en otras partes del sector petrolero", dijo el director ejecutivo de la AIE Fatih Birol.

- Precios endebles -

Paul Kibsgaard, jefe ejecutivo de la empresa de servicios petroleros Schlumberger (IOB: 0CT7.IL - noticias) , advirtió que "la sostenida baja inversión en nuevas fuentes de suministro aumenta la probabilidad de un déficit de oferta a mediano plazo".

Schlumberger también volvió a tener resultados positivos en el primer trimestre.

Sin embargo, fuera de Estados Unidos la actividad de esa compañía "tocó fondo en todos los mercados", dijo Kibsgaard la semana pasada.

Analistas sostienen que el crecimiento de la producción de crudo de esquisto en Estados Unidos fue el primero en dispararse, porque los proyectos son a escala más pequeña y requieren ciclos más cortos en comparación con áreas ubicadas en remotas zonas marítimas.

Al mismo tiempo, la aceleración de la producción de ese tipo de petróleo obró como techo para los precios, debido al temor a que el mercado sea inundado.

El vicepresidente de ExxonMobil Jeff Woodbury dijo que hubo "muchas variables" detrás de la reducción de las inversiones de su empresa.

Mientras que el crecimiento de la demanda de energía persiste y la Opep generalmente respeta sus límites de producción, dice Woodbury, el fuerte aumento de la producción en América del Norte y elevados stocks mundiales, influyen en las decisiones sobre inversiones.

El ambiente aún sugiere ser cautelosos antes de avanzar, dijo Woodbury ante analistas.

El ejecutivo citó varios descubrimientos en aguas de Guyana, al norte de América del Sur, como prueba de que Exxon sigue activa en materia de exploración.

La empresa aprovechó también la baja de costos de los proveedores en 2016 para analizar 60.000 kilómetros de datos sísmicos, primera etapa de una exploración.

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