Por qué el Perseverance usa tecnología de Apple de los 90 en vez de actual

Tecnología y redes
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Cuando vimos al rover Perseverance posarse en la superficie de Marte, todo el mundo pensó que la NASA estaría utilizando tecnología de ultímisimo nivel para esta misión. Seguramente el rover está construido sobre algo mucho más poderoso que los componentes de los dispositivos que usamos los civiles, ¿verdad? Pero aunque la NASA está utilizando técnicamente un procesador especializado para alimentar el rover Perseverance, no está muy lejos del mundo de la electrónica de consumo... y de hace unos 23 años.

NewScientist revela que el rover Perseverance funciona con un procesador PowerPC 750, el mismo que lleva el iMac G3 original de Apple de 1998. Si el nombre de PowerPC te resulta familiar, probablemente sea porque esas son las CPU RISC que Apple usó en sus computadoras antes de cambiar a Intel (el año pasado Apple anunció que iba a volver a diseñar sus propios procesadores).

Perseverance (NASA)
Perseverance (NASA)

Este procesador, que también se utiliza en el rover Curiosity, tiene solo 10,4 millones de transistores; incluso los teléfonos inteligentes asequibles ahora tienen más de 1000 veces más. Entonces, ¿por qué se utiliza una tecnología tan antigua en una misión de exploración espacial de vanguardia?

El PowerPC 750 era un procesador de un solo núcleo a 233 MHz, y en comparación con las frecuencias de más de 5,0 GHz de varios núcleos que los chips de consumo modernos pueden alcanzar, 233 MHz es increíblemente lento. Pero el 750 fue el primero en incorporar la predicción dinámica de ramas, que todavía se usa en los procesadores modernos en la actualidad. Básicamente, la arquitectura de la CPU está haciendo una conjetura sobre qué instrucciones procesará la CPU como una forma de mejorar la eficiencia. Cuanta más información se procesa, mejor se vuelve el chip para predecir lo que debe hacer a continuación.

Sin embargo, hay una gran diferencia entre la CPU del iMac y la del interior del móvil Perseverance. BAE Systems fabrica la versión endurecida por radiación del PowerPC 750, denominada RAD750, que puede soportar entre 200.000 y 1.000.000 Rads y temperaturas entre -55 y 125 grados Celsius. Marte no tiene el mismo tipo de atmósfera que la Tierra, lo que nos protege de los rayos del sol, por lo que un destello de luz solar y todo ha terminado para el rover de Marte antes de que pueda comenzar su aventura. Cada procesador cuesta más de 200.000 dólares, por lo que es necesaria una protección adicional.

"Una partícula cargada que corre a través de la galaxia puede atravesar un dispositivo y causar estragos", asegura James LaRosa de BAE Systems a NewScientist. “Literalmente puede hacer que los electrones se suelten; puede causar ruido electrónico y picos de señal dentro del circuito". Es decir, que toda la misión se arruine.

Pero, ¿por qué usar un procesador tan viejo? No tiene nada que ver con el costo: esos procesadores antiguos son los mejores para el trabajo porque son confiables. La nave espacial Orion de la NASA, por ejemplo, utilizó el mismo procesador RAD750.

“Comparado con el [Intel] Core i5 que tendrás en tu ordenador portátil, es mucho más lento… probablemente no sea más rápido que su teléfono inteligente”, dijo Matt Lemke, subdirector de aviónica de Orion de la NASA, a The Space Review en 2014. “Pero no se trata de la velocidad tanto como la robustez y la fiabilidad. Necesitamos asegurarnos de que siempre funcionará".

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