La nueva variante de coronavirus descubierta en Reino Unido: ¿hay razones para la alarma?

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Faltan apenas dos semanas para que termine el 2020, un año que ha estado marcado por la expansión del coronavirus por todo el mundo y que ha modificado de una manera notable la forma de vida de las sociedades. En estos meses, las grandes compañías farmacéuticas han sido capaces de sacar las primeras vacunas en un tiempo récord y en países como Estados Unidos o Reino Unido ya han empezado las vacunaciones masivas.

Una respuesta rápida a un virus que también ha ido evolucionando con el paso del tiempo con un único objetivo: seguir multiplicándose. Las autoridades británicas acaban de anunciar que el país ha identificado una nueva variante que, en palabras de Matt Hancock, ministro de Sanidad, se está propagando con gran rapidez.

Hay preocupación por la nueva variante del coronavirus en Reino Unido. (Photo by Dan Charity - Pool/Getty Images)
Hay preocupación por la nueva variante del coronavirus en Reino Unido. (Photo by Dan Charity - Pool/Getty Images)

“Los análisis iniciales sugieren que esta variante está creciendo más rápido que las otras cepas”, señaló. Hasta el momento se han encontrado unos 1.000 casos en el sur de Inglaterra.

Unas palabras poco tranquilizadoras que rápidamente han despertado el temor de que esta cepa sea más virulenta o que impida que las vacunas sean de utilidad. Unos miedos que de momento la comunidad científica rechaza.

Tal y como cuenta la BBC, lo primero que hay que tener claro es que es normal que el virus mute y cambie con el objetivo de intentar ser más contagioso. De hecho, la covid-19 ha ido sufriendo numerosas mutaciones en los últimos 12 meses para intentar infectar a los humanos. Entre el virus original de Wuhan y el actual se puede hablar de unas 25 aproximadamente, a raíz de dos al mes, por lo que las noticias que llegan de tierras británicas no son aterradoras.

Es simplemente el comportamiento que suelen tener los virus. Normalmente estos cambios no suelen tener ningún tipo de influencia, aunque en ocasiones sí que consiguen dar con una fórmula ganadora.

¿Es lo que ha ocurrido en Inglaterra? Lo cierto es que todavía no se sabe. Los científicos deberán recopilar datos y estudiar si los síntomas son diferentes o si la duración y la gravedad de la enfermedad han cambiado, aunque de momento no hay ningún indicio que apunte a que esté ocurriendo, tal y como recuerdan los científicos que llaman a la prudencia.

Reino Unido se encuentra en medio de la segunda ola. (Photo by Leon Neal/Getty Images)
Reino Unido se encuentra en medio de la segunda ola. (Photo by Leon Neal/Getty Images)

La opinión científica

Así, Lucy van Dorp, una investigadora especializada en genomas bacterianos, recuerda que “todos los SARS-CoV-2 son extremadamente similares genéticamente y la prioridad debería ser que las mutaciones no tengan un impacto significativo en la transmisibilidad”.

Un pensamiento compartido por Zania Stamataki, inmunóloga viral, que sostiene que “la aparición de diferentes cepas ni es inesperada ni es motivo de pánico. Las mutaciones se seguirán produciendo y darán lugar a nuevas variantes de virus, ya que el sistema inmunológico humano le obliga a cambiar o morir”.

Por su parte, el investigador Richard Tedder revela que “la variación viral es normal” y alerta que hay que seguir vigilando al virus por si “alguna variación le confiere una ventaja biológica”.

Cabe recordar que en esta nueva variante la mayor preocupación son las mutaciones que se han producido en la proteína spike del virus, concretamente una deleción que puede hacer que se propague más rápidamente. Esta misma deleción ya se había detectado en otros países desde la primavera, pero en niveles bajos y ha tenido su auge en Reino Unido desde el mes de septiembre.

Por tanto, los científicos coinciden en que de momento no hay que alarmarse y que esta circunstancia es normal y simplemente hay que seguir vigilando el comportamiento del coronavirus. Sencillamente, la covid-19 sigue cambiando para no desaparecer.

¿Perderán eficacia las vacunas?

Precisamente, una de las principales armas para acabar con el virus son las vacunas y también ha aumentado la preocupación tras la variante británica de que estas no sean útiles. En este sentido, no hay motivos para preocuparse.

Pese a que una nueva cepa fuera más resistente, hay razones para la tranquilidad. La primera es que las vacunas producen diversos tipos de anticuerpos que atacan al virus desde distintos ángulos, por lo que es muy difícil que la covid-19 encuentra la manera de burlar todos y cada uno de ellos. Pero es que además, una mutación muy importante podría afectar a la capacidad del virus de infectar células humanas.

Reino Unido ya ha empezado la vacunación del coronavirus. (Photo by Leon Neal/Getty Images)
Reino Unido ya ha empezado la vacunación del coronavirus. (Photo by Leon Neal/Getty Images)

De todas formas aunque el coronavirus tuviera éxito, los científicos podrían ir actualizando rápidamente las vacunas para ir haciéndolas más efectivas. A partir de ahora la covid-19 deberá cambiar para infectar a las personas, ya que con la vacunación estarán inmunizadas. Si consigue evolucionar, es posible que haya que actualizarlas periódicamente, como se suele hacer cada año con la de la gripe.

Según Stamaki, “este virus no muta tan rápido como el influenza y aunque debemos mantenerlo bajo vigilancia no será algo complicado actualizar las nuevas vacunas cuando sea necesario”.

El profesor Tom Solomon dice que “la experiencia de otros virus similares sugiere que las vacunas serán efectivas a pesar de los pequeños cambios genéticos”.

Por su parte, el profesor Julian Hiscox insiste en que “debemos ser ágiles y flexibles con el programa de vacunación y probablemente será como con los virus influenza que obligan a administrar varias vacunas que van cambiando con el tiempo”.

Así pues la comunidad científica lanza un mensaje de optimismo sobre las vacunas y la propagación de esta nueva variante y recuerda que habrá que seguir vigilando la evolución del coronavirus en los próximos meses.

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