Nociones básicas para entender las noticias sobre el virus Zika

La semana pasada la Organización Mundial de la Salud emitía un comunicado con el que ponía fin al brote de ébola en los países de África occidental más afectados por la reciente epidemia ocurrida los últimos meses. Casi sin ofrecer un respiro, vuelve a las portadas de todos los medios de comunicación una nueva amenaza vírica protagonizada esta vez por el Zika.

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Las especiales características del Zika y su repentina expansión por numerosos países de América Latina en un breve lapso de tiempo hacen que este virus se haya convertido rápidamente en el centro de todas las miradas. Por ello creo que sería muy interesante para los lectores de esta sección de ciencia en Yahoo que realizásemos un análisis de los principales puntos a tener en cuenta para entender mejor lo que ha sucedido y lo que podría suceder.

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Además contaré con la inestimable ayuda del gran experto Ignacio López Goñi, Catedrático en Microbiología y Virología en la Universidad de Navarra, y autor del más que recomendable libro de divulgación: Virus y Pandemias, en el que explica de manera amena y fácil de leer todo lo que debes saber sobre el tema.

¿Qué es el Zika?

Es un virus del género Flavivirus que se transmite mediante vector y que es causante de la conocida como “Fiebre del Zika”. Se descubrió por primera vez en 1947 cuando se estaba estudiando la fiebre amarilla en monos cerca de un bosque de Uganda llamado Zika, de ahí su nombre actual.

¿Qué es eso de que “se transmite mediante vector”?

El virus Zika se transmite mediante determinados insectos como mosquitos o garrapatas, aunque su principal causante es un mosquito de la especie Aedes aegytpti, que también es el vector de transmisión de otras enfermedades como el dengue, la fiebre amarilla o la chikunguña.

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El contagio entre personas es difícil puesto que se realiza mediante semen o sangre, aunque se están estudiando casos de madres que pueden haber transmitido el Zika al feto durante el embarazo.

¿Qué síntomas tiene?

No estamos ante un virus letal como el ébola. Los síntomas son fiebres altas, sarpullidos, erupciones cutáneas, dolor en músculos y articulaciones o conjuntivitis. Estos síntomas suelen durar de tres a doce días, y en muchos casos no es necesaria la hospitalización.

¿Hay alguna vacuna o tratamiento?

Hasta el momento no hay ninguna vacuna efectiva que prevenga la enfermedad, ni tampoco contamos con un tratamiento específico.

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¿Cuáles son los mayores peligros de este virus?

Lo que más ha sorprendido a los expertos es su rápida propagación. Ayer mismo, Margaret Chan, directora de la OMS afirmaba que la expansión geográfica del Zika está siendo “explosiva”. En muy pocos meses el mapa de países afectados con casos de Zika ha crecido de una manera exponencial a lo largo de todo el continente americano.

Otro factor a tener en cuenta es la posible conexión del Zika con la aparición de algunos casos de microcefalia en bebés. Aún es muy pronto para confirmar esa relación, y aunque se han publicado ya algunos estudios, se necesitan más investigaciones.

¿Estado de alarma?

En opinión de Ignacio López-Goñi debemos estar en alerta, que no es lo mismo que alarma. El cambio climático está favoreciendo la expansión del mosquito Aedes responsable de un amplio abanico de enfermedades y debemos empezar a tener esto muy en cuenta a la hora de mejorar nuestros protocolos sanitarios y preventivos.

La colaboración entre países y la mejora fundamental de las condiciones sanitarias de los países donde surgen los primeros brotes debe ser una prioridad.

La globalización de nuestra sociedad, la gran movilidad demográfica, la disminución de la inmunidad y el paulatino cambio de las condiciones climáticas harán que en los próximos años enfermedades que antes denominábamos tropicales puedan verse frecuentemente en países de América y Europa.

No hay que alarmar innecesariamente a nadie, pero sí debemos estar alerta y prepararnos mejor: Más investigación, más ciencia.

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