No, las bacterias de la Estación Espacial no están mutando a superbacterias

La detección de cinco cepas de bacterias en la ISS, como Staphylococcus aureus o Bacillus cereus, ha preocupado a infinidad de investigadores en las últimas semanas | imagen ESA/NASA

A finales de noviembre se cumplían 20 años de la puesta en funcionamiento de la estación y este aniversario se veía empañado por un estudio que identificaba hasta cinco cepas de bacterias que, aunque no ofrecían riesgo para los tripulantes, sí parecían tener un “alto potencial de patogenidad”.  Este estudio dio pie a numerosas noticias, algunas de ellas muy exageradas, sobre las diferentes bacterias detectadas en la Estación Espacial Internacional (ISS) en medios de comunicación y redes sociales. Algunos de estos titulares afirmaban que estas bacterias estaban evolucionando rápidamente hacia superbacterias, es decir, se estaban convirtiendo en microorganismos resistentes a los antibióticos.

Ya en el nuevo año, hace apenas unos días, un nuevo análisis de estas bacterias llega para ofrecernos algo de tranquilidad: “Ha habido mucha especulación sobre la radiación, la microgravedad y la falta de ventilación, y cómo eso podría afectar a los organismos vivos, incluidas las bacterias”, explica en un comunicado la autora principal del estudio, Erica Hartmann, profesora de diseño biológico de la Northwestern University .

La ciencia ante todo debe ser humilde y reconocer cuándo no se conoce bien determinado tema, y en lo referente al comportamiento de las bacterias en un entorno de microgravedad, lo cierto es que no sabemos mucho. El espacio ofrece condiciones duras y estresantes lo que lleva a los investigadores a plantear la pregunta lógica de si los viajes espaciales podrían aumentar las probabilidades de que las bacterias muten y se conviertan en superbacterias para sobrevivir a este entorno.

El estudio realizado por la Northwestern University se ha publicado en el Journal mSystems de la American Society for Microbiology y ofrece una primera respuesta a esa pregunta: No, las bacterias en la estación espacial no están mutando en superbacterias. De hecho, los resultados del estudio no encontraron nada especial “sobre la resistencia a los antibióticos o la virulencia en las bacterias de la estación espacial”.

Staphylococcus aureus visto mediante micrografía electrónica de barrido | imagen CDC.gov

La estación espacial alberga miles de microbios diferentes, que han llegado hasta allí en los propios astronautas o en la carga. El Centro Nacional de Información Biotecnológica mantiene una base de datos disponible públicamente que contiene los análisis genómicos de muchas de las bacterias aisladas de la EEI. El equipo de Erica Hartmann utilizó esos datos para comparar las cepas de Staphylococcus aureus y Bacillus cereus encontrados en la estación espacial con las cepas existentes en la Tierra. En el comunicado se explica que “tras el análisis genómico, parece que las bacterias se están adaptando a la vida, no evolucionando para causar enfermedades”.

Por supuesto este nuevo estudio no cierra el tema, pero sí ofrece algo de serenidad a los titulares aparecidos en las últimas semanas. Vivir en el espacio, en un ambiente tan particular como una nave espacial, posee infinidad de elementos específicos que debemos estudiar. Un entorno restringido, cerrado, en microgravedad y con factores como la radiación solar o los rayos cósmicos nos ofrecen aún muchas incógnitas que deberán analizarse en futuros estudios. Por el momento, y con los estudios que actualmente tenemos en la mano, podríamos decir que las bacterias en la estación espacial están más preocupadas por sobrevivir a un entorno tan exigente que en mutar y combatir a los antibióticos.

Referencias científicas y más información:

Ryan A. Blaustein, Alexander G. McFarland, Sarah Ben Maamar, Alberto Lopez, Sarah Castro-Wallace, Erica M. Hartmann “Pangenomic Approach To Understanding Microbial Adaptations within a Model Built Environment, the International Space Station, Relative to Human Hosts and Soil” American Society for Microbiology DOI: 10.1128/mSystems.00281-18

Amanda Morris “Space microbes aren’t so alien after all” Northwestern University

Rafi Leztzer “No, Bacteria Aren’t Mutating into Superbugs on the International Space Station” Live Science