La NASA y SETI actualizan el mensaje a los extraterrestres 50 años más tarde

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Mensaje de Arecibo, emitido en 1974 al espacio | Dominio Público
Mensaje de Arecibo, emitido en 1974 al espacio | Dominio Público

El 16 de noviembre de 1974, el ser humano envió un mensaje de radio al espacio dirigido a cualquier civilización extraterrestre con la tecnología suficiente para recibir comunicaciones por radio y capaz de descifrar unas sencillas anotaciones escritas en código binario. Aquel mensaje contenía 1679 bits, dispuestos en una imagen rectangular de 23x73, en la que se ofrecía información variada sobre nuestro planeta, nuestra especie o nuestra localización dentro del sistema solar. En su diseño participaron algunas de las mentes más preclaras de la época, incluyendo a Frank Drake y Carl Sagan, y se emitió al cosmos desde el flamante radiotelescopio de Arecibo en dirección del cúmulo de estrellas M13, un extenso conjunto de estrellas en la constelación de Hércules, a unos 25.000 años luz de la Tierra.

Desde aquel lejano 1974, año de nacimiento de quien escribe estas letras, muchas cosas han pasado y otras tantas han cambiado. La tecnología ha avanzado, nuestro conocimiento del Universo ha crecido, Drake y Sagan fallecieron hacie tiempo y hasta el propio observatorio de Arecibo se está cayendo a pedazos. Quizá también sea el momento de actualizar el mensaje de los ’70 y enviar un nuevo telegrama a los extraterrestres poniéndoles al día de nuestros avances. Precisamente esta es la idea de un nutrido equipo internacional de investigadores que ha desarrollado un nuevo mensaje con el objetivo de emitirlo en noviembre de 2024, justo en el 50 aniversario del mensaje de Arecibo.

Este nuevo mensaje se ha publicado en el repositorio abierto ArXiv y en él han trabajado científicos del Jet Propulsion Laboratory de NASA, el CalTEch de Pasadena, el instituto SETI, la Universidad de Cambridge, y diferentes centros de investigación de China ya que la idea es emitirlo desde el gigantesco Five-hundred-meter Aperture Spherical Telescope que se está terminando de construir en la provincia de Guizhou.

Números primos y algunas operaciones matemáticas básicas incluidas en el nuevo mensaje | Jonathan H. Jiang, et al. NASA, SETI, Caltech
Números primos y algunas operaciones matemáticas básicas incluidas en el nuevo mensaje | Jonathan H. Jiang, et al. NASA, SETI, Caltech

Este nuevo mensaje ha sido bautizado como “Faro de la Galaxia” y contiene más elementos científicos que su predecesor. El lenguaje principal es matemático y con él se ofrecen numerosas claves químicas, físicas, biológicas y astronómicas.

Componentes del ADN incluidos en el mensaje | Jonathan H. Jiang, et al. NASA, SETI, Caltech
Componentes del ADN incluidos en el mensaje | Jonathan H. Jiang, et al. NASA, SETI, Caltech

“La motivación para el diseño fue incluir la máxima cantidad de información sobre nuestra sociedad y la especie humana en la mínima cantidad de mensaje”, explica Jonathan H. Jiang, astrofísico del Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA y autor principal del mensaje. “Las mejoras en la tecnología digital nos han permitido incluir más información que el mensaje de Arecibo en 1974”

Entre estas mejoras se encuentra una nueva manera, más precisa y estable, de ubicar la Tierra en su lugar dentro de la Vía Láctea. “Los científicos intentaron usar la ubicación de estrellas giratorias llamadas púlsares como señales para señalar la Tierra. Pero las posiciones de los púlsares no son lo suficientemente consistentes durante largos períodos de tiempo, y estas estrellas no se diferencian fácilmente entre sí en la inmensidad de la galaxia”, explican en LifeScience. “En el Faro de la Galaxia, Jiang y su equipo utilizaron cúmulos de estrellas globulares en la Vía Láctea como puntos de referencia en su mapa propuesto. Estos grupos esféricos de estrellas son brillantes y fácilmente visibles, y tienen suficientes características distintivas que pueden actuar como señales útiles”.

Nuevas maneras de explicar la ubicación de nuestro planeta | | Jonathan H. Jiang, et al. NASA, SETI, Caltech
Nuevas maneras de explicar la ubicación de nuestro planeta | | Jonathan H. Jiang, et al. NASA, SETI, Caltech

Las particularidades y novedades de este mensaje actualizado incluyen una marca de tiempo para que cualquier civilización que intercepte el mensaje sepa cuándo se envió, usando el átomo de hidrógeno como unidad de tiempo universal, o una mejora en la forma en la que pueden contestar a nuestro mensaje, indicando la frecuencia más conveniente para que ellos también puedan decirnos “hola”.

Frecuencia de respuesta al mensaje | Jonathan H. Jiang, et al. NASA, SETI, Caltech
Frecuencia de respuesta al mensaje | Jonathan H. Jiang, et al. NASA, SETI, Caltech

La búsqueda de inteligencia extraterrestre (SETI) posee dos métodos de funcionamiento. En SETI pasivo consiste en utilizar interferómetros y radiotelescopios simplemente para buscar y escuchar indicios de vida inteligente en el Universo. El sistema SETI activo implica acción, implica enviar señales como estos mensajes. Es un método menos común y hasta ahora se ha utilizado de manera simbólica, sobre todo en la década de los ’70, en naves como la Pioneer (que incluía dos placas con dibujos) o la Voyager que incluía el Golden Record, un disco que contenía música, sonidos de la tierra y saludos en diferentes idiomas.

Este sistema activo contará dentro de un par de años, un nuevo mensaje al Cosmos que, en esta ocasión se enviará a una región más cercana. El mensaje de Arecibo se lanzó con dirección a M13 y puesto que su objetivo está a 25.000 años luz de distancia, incluso medio siglo después de su emisión tan solo ha recorrido un 0.2% de su viaje. El nuevo mensaje se dirigirá hacia una región específica en la Vía Láctea, seleccionada según los últimos estudios como la más probable para que se haya desarrollado vida. Aun así, el viaje de este nuevo Faro de la Galaxia será de 13.000 años, un largo camino en términos humanos, aunque un simple parpadeo en el tiempo cósmico.

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Referencias científicas y más información:

Jiang, Jonathan H., et al. «A Beacon in the Galaxy: Updated Arecibo Message for Potential FAST and SETI Projects». 2022 Galaxies, ArXiv.org, DOI:10.3390/galaxies10020055.

Stephanie Pappas “Is it time to send another message to intelligent aliens? Some scientists think so” Live Science

Margaret Osborne “These Space Scientists Want to Update Earth’s Message to Extraterrestrials” Smithsonian Magazine

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