El monólogo humorístico de televisión que provocó el desabastecimiento de papel higiénico en EEUU en 1973

En el futuro, el 2020 será recordado por numerosas cosas pero, sobre todo, por ser el año en el que la pandemia de coronavirus afectó a millones de personas y provocó el fallecimiento de cientos de miles de seres humanos de todo el planeta. Un virus que empezó a expandirse en China a finales de 2019 (de ahí que se le denomine Covid19) y que dejó desoladoras y dramáticas imágenes para el recuerdo.

Un monólogo humorístico de televisión provocó el desabastecimiento de papel higiénico en EEUU en 1973 (imagen vía Wikimedia commons -no corresponde a aquel momento-)

Coincidiendo con la declaración del ‘Estado de alarma’ se produjo el desabastecimiento en algunos comercios de ciertos productos (la mayoría de primera necesidad), pero en los primeros días de pandemia destacó uno por ser el más demandado por los clientes: el ‘papel higiénico’. Personas llenando sus carros de la compra con docenas de rollos, tanto que sería prácticamente imposible terminarlos en muchísimos meses.

Los expertos trataron de dar alguna respuesta lógica al inusual comportamiento colectivo y a esa ansia por acaparar todo el papel higiénico posible. La mayoría de científicos, psicólogos y sociólogos señalaron esta conducta como ‘Teorema de Thomas’, un principio fundamental formulado en 1928 por William I. Thomas, experto en conducta social, quien acuñó la frase: ‘Si las personas definen las situaciones como reales, éstas son reales en sus consecuencias’ y que, trasladándolo a la situación actual, nos indica que cuando alguien observa que otra persona hace acopio de algo, porque cree que hay una necesidad o emergencia, esta queda convencida de ello e imita la conducta, acabando convencido todo el colectivo de que aquello es real (aunque no lo sea). De ahí que los consumidores se iban copiando los unos a los otros a la hora de acaparar ciertos productos del supermercado.

Pero esta no ha sido la única ocasión en la que una absurda e innecesaria histeria colectiva ha acabado con las existencias de papel higiénico en algún lugar, pudiéndonos encontrar que en diciembre de 1973 tuvo lugar un surrealista acontecimiento que dejó desabastecido de ese producto a todos los comercios de Estados Unidos.

Lo curioso del tema es que la mencionada histeria ciudadana en EEUU por acaparar todo el papel higiénico posible, fue provocada por una broma televisiva realizada por Johnny Carson durante uno de sus monólogos en el programa nocturno que presentaba en la NBC, The Tonight Show, y que era líder de audiencia.

La noche del 19 de diciembre de 1973, Johnny Carson apareció en la televisión de millones de espectadores estadounidenses (como llevaba haciendo desde hacía una década) e inició el programa con su habitual monólogo en el que hablaba de algún asunto o noticia curiosa que aquel día había llamado su atención, haciendo mención de un recorte de prensa aparecido en un periódico local en el que se mencionaba el temor de algunos fabricantes ante la posible escasez de pulpa de papel con la que realizar los rollos (pero a nivel industrial, no de consumo ciudadano).

Carson, con su habitual ingenio y sentido del humor, bromeó durante menos de un minuto sobre el asunto y habló de un hipotético desabastecimiento de ese necesario producto. Ahí quedó el comentario, realizado en broma y que, como los miles que había hecho desde que empezó a presentar el programa en 1962, estaba convencido de que quedaría como un chascarrillo más, que al día siguiente sería comentado por algunos telespectadores durante la hora del café y pasaría a estar olvidado, como solía ser habitual con sus monólogos.

Pero no fue así. Al día siguiente y en vísperas de las fiestas navideñas miles de personas se apresuraron a acudir al supermercado y empezaron a acaparar con docenas de rollos de papel higiénico.

La mayoría de gerentes de esos comercios, ajenos a la broma realizada por Johnny Carson la noche anterior, no entendían qué era lo que había sucedido, teniendo que solicitar a los mayoristas que les abastecieran de más rollos.

Pero en realidad, detrás de aquella absurda histeria colectiva por comprar el mayor número posible de papel higiénico, había una respuesta lógica: aquel mismo año (1973), Estados Unidos había atravesado por una grave crisis por culpa de la escasez de petróleo. Se habían vivido numerosos momentos de tensión cuando los ciudadanos llegaban a una estación de servicio y se encontraban que no podían repostar gasolina.

Esto causó inseguridad en millones de ciudadanos que sintieron temor a padecer desabastecimiento de productos de primera necesidad, tal y como había ocurrido cuatro décadas atrás tras el crack bursátil de 1929.

También habían influido algunas noticias que circularon aquellos días por los periódicos (y de donde Johnny Carson sacó el tema para su monólogo) en el que se mencionaba a Harold V. Froelich (un congresista republicano por Wisconsin) quien había realizado unas declaraciones una semana atrás (el 11 de diciembre de 1973) en el que comentaba que esperaba que la crisis del petróleo y la falta de pulpa de papel no acabase afectando al suministro de papel higiénico y éste no tuviera que ser racionado.

Un simple comentario que sirvió para inspirar al presentador Johnny Carson en su famoso monólogo televisivo en el The Tonight Show y que llevó a dejar los Estados Unidos desabastecido de papel higiénico.

A continuación puedes visionar el vídeo con el fragmento concreto del programa (en inglés)

 

Fuentes de consulta e imagen: snopes / Google newspapers / nytimes / mentalfloss / groovyhistory / youtube / Wikimedia commons

 

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