El láser más avanzado de NASA descubre nuevos lagos ocultos bajo la Antártida

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ICESat-2 descubre extensos lagos ocultos bajo el hielo de la Antártida
ICESat-2 descubre extensos lagos ocultos bajo el hielo de la Antártida

A simple vista la capa de hielo de la Antártida puede parecer un manto, interminable y uniforme pero es solo una apariencia. Bajo esa llanura blanca se esconden miles de huecos, lagos subterráneos y cavidades, que además cada vez son mayores por el calentamiento global. La vida subterránea es ajetreada, en su punto máximo puede alcanzar desniveles de miles de metros de profundidad y muchos de esos lagos se llenan y drenan continuamente a través de un sistema de vías fluviales que eventualmente desembocan en el océano.

Explorar, mapear y conocer a fondo este intrincado universo subterráneo se antoja realmente difícil, cuando no imposible, desde la superficie. Paradójicamente, el espacio parece ser el lugar más indicado para observar y analizar lo que se esconde bajo el hielo. Con este objetivo nació ICESat-2, el instrumento láser de observación más avanzado que jamás hayamos lanzado al espacio. Sus iniciales se corresponden con las siglas Ice, Cloud and land Elevation Satellite y fue lanzado el 15 de septiembre de 2018 como continuación de una misión anterior y con una misión general: medir la elevación de la superficie de la Tierra.

Su funcionamiento recuerda al sistema de los delfines o los murciélagos, aunque en lugar de sonidos utiliza láseres y mide, de manera increíblemente precisa, el tiempo que tardan los rayos láser en viajar desde el satélite a la Tierra y viceversa. De esta manera podemos calcular el tamaño y la altura, en cada momento del año, de terrenos naturales muy cambiantes como los glaciares, el hielo marino, los bosques, los lagos o las capas de hielo de los polos.

En los últimos dos años, los datos que nos ha proporcionado este instrumento han supuesto una fuente inagotable de conocimiento de nuestro propio planeta que ha ayudado a los científicos a mejorar sus mapas, ampliando o añadiendo nuevos sistemas de lagos ocultos bajo la capa de hielo de la Antártida. Esta misma semana, un nuevo estudio publicado en Geophysical Research Letters nos descubre dos nuevos lagos subglaciales activos y proporciona además información vital para detectar sistemas subterráneos desde el espacio. Además, el artículo titulado “iluminando los procesos subglaciales activos con altimetría láser de ICESat-2” ofrece también información para evaluar cómo influye este sistema de tuberías oculto en la velocidad en la que el hielo se desliza hacia el océano, agregando agua dulce que puede alterar su circulación y ecosistemas, y de la que no teníamos noticia.

“El descubrimiento de estos sistemas interconectados de lagos bajo el lecho de hielo, tienen un gran impacto en la glaciología, microbiología y oceanografía de la Antártida”, explica en NASA, Matthew Siegfried, investigador principal en el nuevo estudio. “ICESat-2 es como ponerse unas gafas nuevas, los datos son de tal precisión que realmente podemos empezar a trazar los límites del lago en la superficie”.

La capa de hielo se mueve, sufre grietas, hendiduras y otras imperfecciones, y esos lagos subterráneos deforman la superficie congelada de arriba cuando ganan o pierden agua. ICESat-2 es capaz de detectar estos cambios, ya sean grandes o pequeños, con una precisión de unos pocos centímetros, utilizando un sistema de altímetro láser que puede medir la superficie de la Tierra con un detalle sin precedentes. Los investigadores adelantan que están trazando un mapa de las anomalías de altura que existen en ese punto y, “si hay lagos llenándose o vaciándose bajo la superficie, explica Siegfred, los detectaremos con ICESat-2".

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Referencias científicas y más información:

Siegfried, M. R., y H. A. Fricker. «Illuminating Active Subglacial Lake Processes with ICESat-2 Laser Altimetry». Geophysical Research Letters, 2021. Wiley Online Library, DOI:10.1029/2020GL091089.

Ellen Gray “NASA Space Lasers Map Meltwater Lakes in Antarctica With Striking Precision” NASA

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