Japón quiere ser el primero en alcanzar y perforar el manto terrestre

Barco perforador Chikyu | imagen JAMSTEC

Cuando de jóvenes estudiábamos la composición de la Tierra aprendimos que nuestro planeta está formado, a grandes rasgos, por tres capas: la corteza, el manto (superior e inferior) y el núcleo (externo e interno).

Como os podéis imaginar todo lo que sabemos de las capas interiores del planeta lo hemos descubierto gracias a datos indirectos, ya que nunca hemos sido capaces de acceder directamente a ellas. Descubrimientos como la mayor densidad de la Discontinuidad de Mohorovičić, una franja alojada entre la corteza y el manto, se han realizado gracias al estudio de las ondas sísmicas. En esta zona de transición las ondas P y S procedentes de los terremotos aumentan repentinamente su velocidad lo que nos indica que existe una franja, situada debajo de la corteza, cuya composición es más densa.

De esta manera, analizando el viaje de las ondas sísmicas, se han descubierto otras zonas internas como la discontinuidad de Gutenberg o la de Lehman. Pero por supuesto, jamás hemos podido acceder a ninguna de ellas para estudiar exactamente su composición.

Aquí es donde entra el innovador proyecto de la Agencia Japonesa de Ciencia y Tecnología Marina y Terrestre (JAMSTEC) que pretende, por primera vez en la historia, perforar a lo largo de la corteza terrestre y alcanzar el manto.

Infografía de la perforación del barco Chikyu en aguas de Hawái | Imagen JAMSTEC

El grosor de la corteza terrestre varía bastantes kilómetros dependiendo de si estamos sobre fondo oceánico o de zonas continentales. Su tamaño fluctúa entre los 5 kilómetros en algunos fondos marinos hasta los 70 kilómetros en lugares montañosos.

Sabiendo eso, lo lógico es iniciar la perforación en el mar, y esta es precisamente la idea del proyecto: Utilizar el barco perforador Chikyu (que podéis observar en la primera fotografía encabezando este artículo), descender unos cuatro kilómetros bajo las cálidas aguas del archipiélago de Hawái, y una vez alcanzado el fondo marino, perforar otros seis kilómetros en la corteza terrestre hasta alcanzar el manto.

El desafío técnico también es muy interesante puesto que se enfrentarán a algunos problemas de ingeniería como las altas temperaturas subterráneas (más de 250 ºC) o la necesidad de desarrollar un sistema de perforación que soporte las fuertes presiones a las que estará sometido a esas profundidades.

El equipo tendrá que soportar altas temperaturas y presiones hasta alcanzar el manto terrestre a 11 kilómetros sobre la superficie | imagen JAMSTEC

El proyecto ha fijado su fecha de inicio en 2020, y según sus responsables pretenden conocer de primera mano la composición de nuestro planeta, extraer directamente muestras para poder analizarlas y, por supuesto, marcar un hito histórico atravesando por primera vez la corteza terrestre.

Referencias y más información:

Página web oficial de la Agencia Japonesa de Ciencia y Tecnología Marina y Terrestre

Rhett Jones “Japan’s Scientists Believe They’ll Be the First to Reach Earth’s Mantle” Gizmodo

Japan News “Japan-led research group preparing to drill down to the mantle

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