Intentan predecir qué virus podemos contagiarnos de los animales

Imagen de microscopio electrónico de partículas virales de adenovirus virions. (CDC via AP)

Las infecciones por virus son altamente específicas. De hecho, son especie-específicas: es muy poco frecuente que un virus pueda infectar a dos especies distintas. Poco frecuente no significa que no ocurra, y por eso un equipo de investigación ha hecho un gran esfuerzo por determinar qué virus pueden pasar de animales a humanos y generar problemas.

Es más, lo que han pretendido los investigadores es predecir qué virus pueden pasar de animales a humanos, y una vez infectados los humanos transmitirse entre personas. Porque si eso ocurre, se pueden dar epidemias que causarían graves problemas de salud pública.

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Los resultados del estudio dejan claro una serie de características que tienen los virus de los que deberíamos preocuparnos. En primer lugar, los virus que pueden dar el salto a humanos con mayor probabilidad son los que infectan a primates. Lo que hasta cierto punto resulta obvio, ya que a nivel biológico las diferencias no son tan grandes.

Las dos siguientes características son algo más complejas. Los virus que con mayor probabilidad pueden causar epidemias en humanos son aquellos que usan como refugio el hígado, el tejido nervioso o el tracto respiratorio. Es decir, aquellos que una vez pasada la fase de infección se quedan latentes en estas regiones del cuerpo.

La razón, según explican los investigadores, es que los virus capaces de refugiarse en estos órganos demuestran una capacidad de adaptación muy alta, lo que les hace especialmente preocupantes.

Y el último factor tiene que ver con la envoltura. Todos los virus están formados por un genoma y una cápsula protectora de proteínas. Pero algunos, además, se envuelven en lípidos.

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Son precisamente los que carecen de la envoltura de lípidos los que pueden causar más problemas. En este caso, el motivo está en el sistema inmune, que es capaz de reconocer a los virus envueltos con mayor facilidad.

Con todos estos datos, los científicos han elaborado una lista con los virus de los que tenemos que estar pendientes, y la han ordenado según su probabilidad de dispersión. En la lista aparecen nombres como el amdoparvovirus carnívoro, o el virus espumoso simio que causa una enfermedad similar al SIDA.

Pero los investigadores también hacen una advertencia: aunque su modelo es muy potente y capaz de predecir un gran número de situaciones, algunas se les han podido escapar. Así que estos no son los únicos de los que hay que estar atentos.