Icebergs tan grandes como montañas flotando en la superficie de Plutón

El 14 de julio del año pasado la sonda New Horizons, después de diez largos años de viaje por el espacio, alcanzaba su objetivo y realizaba un fugaz sobrevuelo por el gélido Plutón. El flyby duró apenas unos minutos pero la cantidad de datos que fue capaz de recoger es espectacular.

De hecho, mientras sigue su viaje hacia su próximo destino (un pequeño objeto rocoso denominado 2014MU69) la nave continúa enviando datos e imágenes sorprendentes. La misión no ha terminado ni mucho menos y los responsables de New Horizons todavía tienen por delante un largo camino recibiendo y analizando toda la información que llega desde los confines de nuestro sistema Solar.

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Y la última noticia relacionada con Plutón se refiere a las grandes montañas que la sonda fotografió y que han supuesto una verdadera sorpresa para los investigadores de la misión. Se trata de las grandes cordilleras que rodean la zona conocida como Sputnik Planum y que en algunos picos sobrepasan los 3.000 metros de altura.

Hace unos días NASA publicó una imagen a gran resolución extraída de esta zona que podéis ver completa en este enlace. Hasta el momento sabíamos que la corteza de Plutón está formada en su mayor parte por hielo de agua y nitrógeno por lo que los investigadores consideraron que esas grandes montañas debían ser trozos de la corteza que asomaban por encima de la capa de hielo… sin embargo, algo no cuadraba.

Tras analizar en profundidad las nuevas imágenes enviadas por la sonda los investigadores han llegado a una conclusión sorprendente: Los grandes trozos de hielo que sobresalen en las imágenes no son montañas sino icebergs flotando en la superficie de Plutón.

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El astrofísico Daniel Marín realiza una comparación muy visual de lo que estamos viendo en estas imágenes de la New Horizons: “A las temperaturas de Plutón (38 K) el hielo de nitrógeno tiene la consistencia de la pasta de dientes y es más denso que el hielo de agua, de ahí que la imagen de icebergs de hielo de agua flotando en un viscoso océano de hielo de nitrógeno sea una posible descripción de lo que estamos viendo en estas fotografías

En resumen no estamos ante salientes de la corteza que forman montañas sino ante colosales fragmentos de hielo de agua, algunos superiores al kilómetro de altura, que se desplazan lentamente sobre un gran océano de hielo rico en nitrógeno y metano.

Conforme pasan los días y los científicos siguen estudiando la información enviada por New Horizons (y la que aún sigue enviando) estoy convencido de que este pequeño punto helado, degradado de su condición de planeta, al que conocemos como Plutón nos seguirá regalando más y más sorpresas.

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Referencias científicas y más información:

NASA New Horizons: Particles ‘Go with the Flow’ on Pluto’s Surface

NASA New Horizons: Pluto’s Icy Plains in Highest-Resolution Views from New Horizons

Daniel Marín Las montañas de hielo que flotan en la superficie de Plutón Eureka Naukas

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