Fármacos ecológicos: el logro que más enorgullece al ganador del Nobel de Química

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David MacMillan, uno de los dos coganadores del Premio Nobel de Química 2021 (AFP/Denise Applewhite)

David MacMillan, profesor de Princeton, el miércoles el Premio Nobel de Química por su trabajo en el desarrollo de una nueva herramienta para aumentar las reacciones químicas de una manera respetuosa con el medio ambiente, conocida como "organocatálisis".

Desde Nueva Jersey, donde trabaja y vive, el escocés con doble nacionalidad británico-estadounidense le concedió una entrevista a la AFP pocas horas después del anuncio.

- Moléculas orgánicas -

P: ¿Por qué la organocatálisis es tan diferente e importante en comparación con los catalizadores anteriores, como los metales y las enzimas?

R: Las reacciones químicas producen todas las cosas que nos rodean: medicamentos, materiales, etc. Y esas reacciones a menudo requieren "catálisis".

Para hacer la catálisis, el mundo utilizó muchas cosas que eran tóxicas o creaban problemas para el medio ambiente.

Hace unos 23 años, pensamos: "¿qué pasaría si pudieras usar los mismos tipos de moléculas que encontrarías en tu cuerpo?" En otras palabras, moléculas orgánicas, porque sabemos que están bien en el medio ambiente y están felices de estar en nuestra atmósfera.

- Eureka -

P: ¿Puede recordar un momento eureka específico?

R: Estaba parado frente a una pizarra con un estudiante y le estaba mostrando una reacción. Y de repente tuve esta idea sobre cómo podríamos tomar todo esto de una manera muy diferente usando estas moléculas orgánicas, así que ese fue el primer momento eureka.

El segundo momento fue cuando otro estudiante de hecho intentó la reacción y funcionó. Fue una sensación fantástica en ese momento, al igual que me siento ahora.

Cuando lo publicamos, se difundió como loco y entró rápidamente en la comunidad y la gente comenzó a adoptarlo muy rápidamente, lo que también fue muy emocionante.

- Metales trabajados -

P: ¿Por qué se descuidaron las moléculas orgánicas como herramientas para construir moléculas en el pasado?

R: Es una gran pregunta. Creo que es porque cuando la gente intentó usar metales por primera vez, funcionó. Y como muchas cosas en la vida cuando algo funciona, la gente irá en esa dirección.

- "El mundo es un lugar muy grande" -

P: Las aplicaciones de su descubrimiento son abundantes, pero ¿hay alguna de la que esté más orgulloso?

R: La gente los usa para fabricar estos medicamentos a una escala muy, muy grande, porque el mundo es un lugar muy grande.

Poder usar estos catalizadores para hacer eso, y al mismo tiempo el ser seguro y bueno ambientalmente es la parte de la que estoy ciertamente más orgulloso.

- Usando luz para romper átomos -

P: Actualmente usted es líder en "catálisis photoredox", que usa luz para romper y volver a unir enlaces atómicos, un electrón a la vez. ¿Qué te emociona de eso?

R: Ese trabajo ahora también es muy empleado por personas que fabrican medicamentos y otros materiales.

Recién comenzamos a llevar eso a la biología y creemos que podemos comenzar a tener nuevos conocimientos que serán realmente importantes para desarrollar nuevos medicamentos.

- Licenciatura en Glasgow -

P: ¿Hasta dónde se remonta su amor por la química?

R: A cuando era estudiante en la Universidad de Glasgow y por primera vez hice una molécula, y el profesor con el que trabajaba me dijo que nadie en el mundo había hecho esa molécula antes.

Era muy joven. Apenas sabía lo que estaba haciendo y ya había hecho una molécula. Y creo que tengo suerte de poder trabajar con jóvenes todos los días que tienen al menos ese nivel de entusiasmo.

- Coganadores -

P: ¿Conoce a Benjamin List, coganador del Nobel junto a usted?

R: Publicamos nuestros artículos por separado, aproximadamente al mismo tiempo, pero nos conocemos desde siempre.

Él fue la persona que me envió un mensaje de texto a las 5:30 de esta mañana para contarme del premio, y de hecho pensé que era una broma. Le dije: "Es solo una broma, la gente está bromeando", y me volví a dormir.

Aproximadamente 20 minutos después, mi teléfono empezó a sonar, así que fui a ver la portada del The New York Times y allí estaba mi foto.

Estoy increíblemente feliz, pero al mismo tiempo todavía estoy tratando de encontrar mis pies y entender lo que está sucediendo, todo es un torbellino.

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