Los extraños dinosaurios que menguaron para comer hormigas

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Reconstrucción de la especie Alvarezsaurus calvoi
Crédito: By User:Karkemish - Own work, CC BY 3.0, https://commons.wikimedia.org/w/index.php?curid=7638853
Reconstrucción de la especie Alvarezsaurus calvoi Crédito: By User:Karkemish - Own work, CC BY 3.0,

Cuando pensamos en dinosaurios, siempre se nos vienen a la cabeza animales enormes. Y si bien no todos tenía tamaños descomunales, sí que solían ser grandes. Menos los alvarezsaurios, que siguieron la dirección contraria que el resto de dinosaurios y se miniaturizaron

El caso de estos dinosaurios es único en este sentido. Pasaron de ser animales de un tamaño similar a un avestruz, a hacer apenas del tamaño de una gallina.

Si miramos el peso, se entiende mejor. Las especies de alvarezsaurio, antes de la miniaturización, pesaban entre 10 kilos las más pequeñas hasta 70 kilos las de mayor talla. Pero hace entre 110 y 85 millones de años, las especies de este grupo disminuyeron de talla hasta en torno a los 5 kilos, y las más pequeñas se quedaron en apenas 0,15 kilos

Saber por qué paso esto es complejo. Pero los propios fósiles de estos alvarezsaurios nos dan una pista. Sus brazos - es decir, sus patas delanteras - se fueron haciendo cada vez más cortas. Y a eso se le suma que perdieron todos los dedos menos uno.

Estos dos hechos nos pintan una imagen muy clara. Los alvarezsaurios cambiaron de dieta. Antes de miniaturizarse, los alvarezsaurios cazaban pequeños mamíferos y crías de otros dinosaurios. Pero para eso necesitaban brazos fuertes y garras poderosas con las que inmovilizar a su presa.

En cambio, con un brazo corto y un único dedo, casi con seguridad estos dinosaurios se alimentaban de insectos sociales, como las hormigas. Con el dedo podían perturbar el hormiguero, y aprovechar para comerse las hormigas. Y si pasas de una dieta a base de mamíferos y reptiles a otra centrada en insectos, tu tamaño se tiene que reducir.

Lo que no se tiene muy claro es qué llevó a este cambio en la dieta. Parece que la competencia, el hecho de que hubiese otras especies alimentándose de los mismos recursos y que posiblemente lo hiciesen mejor, tuvo que ser un factor. Pero también que tuvo que darse algún tipo de cambio en el ambiente, en los ecosistemas, que llevase a estos Alvarezsaurios a modificar su tamaño. Y este cambio no se conoce.

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