Las espectaculares explosiones en La Palma pueden dar una idea equivocada sobre el volcán

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Aspecto del la erupción en la Palma cerca de Todoque | imagen REUTERS/Nacho Doce
Aspecto del la erupción en la Palma cerca de Todoque | imagen REUTERS/Nacho Doce

El estruendo constante de la erupción volcánica en la isla de la Palma se ha convertido en la banda sonora de fondo de la vida no solo de aquellos que vivimos en Canarias sino de todos aquellos que están siguiendo las noticias en directo. Han pasado diez días desde el inicio de la actividad y el esfuerzo divulgativo de los medios de comunicación y redes sociales han conseguido hacernos entender un poco mejor lo que está pasando… pero aún hay demasiadas cosas que no quedan claras o que pueden llevar a confusión. Para aclarar algunas de estas cuestiones, dudas y hasta equivocaciones, contactamos con el geólogo de moda, Nahum Méndez Chazarra, más conocido como @geologoenapuros, que durante todo este tiempo se ha convertido en una de las caras visibles de la divulgación científica en geología.

YAHOO: Explosivo, fisural, estromboliano… No queda demasiado claro qué tipo de vulcanismo se está produciendo en la Palma.

NAHUM: Estamos asistiendo a un vulcanismo de tipo estromboliano, hay momentos en los que hay una mayor efusión de lava, donde vemos una lava muy fluida de tipo hawaiano y hay pulsos donde hay un vulcanismo un poco más explosivo... pero solo un poquito más. El vulcanismo explosivo supone factores mucho más potentes de los que estamos viviendo ahora, en los cuales esa lava se convierte en ceniza, en rocas y en bombas volcánicas, que es lo que reconocemos con esa gran nube de cenizas, esas partículas de color muy oscuro cayendo del cielo o esas rocas mayores que a veces vemos lanzadas desde el cráter… y no es lo que está ocurriendo en la Palma.

Es cierto que estos dos modos de vulcanismo (estromboliano y explosivo) pueden ser compatibles y en las últimas horas hemos visto que hay dos bocas en la Palma que se comportan de manera diferente, una de ellas tiene un comportamiento más estromboliano y la otra muestra alguna similitud con el vulcanismo hawaiano. Pero es totalmente normal y es fruto de la dinámica de la erupción, hay momentos donde la lava es más fluida y otros momentos donde la lava posee un contenido más alto en gases y se muestra como una erupción algo más estromboliana, pero entra dentro de la normalidad de este proceso.

YAHOO: Los que estamos siguiendo la erupción en directo estamos viendo un enorme estruendo y explosiones constantes… pero no es un volcán excesivamente explosivo.

NAHUM: La explosividad de esta erupción en realidad no es demasiado alta. Para hacernos una mejor idea diremos que existe una escala que mide estas cuestiones y que va del 0 al 8. Se llama Índice de Explosividad Volcánica, y esta erupción de la Palma se sitúa, como mucho, en el número 2.

A pesar de la espectacularidad de algunas imágenes de televisión, estamos asistiendo a una erupción poco explosiva, muy contenida. Hay erupciones muchísimo más grandes y con mucho más peligro. En el caso de la Palma el peligro de explosividad se produce solo para personas que estén muy cerca del cráter, pero no para aquellos que están un poco más lejos.

Respecto a la lava, este volcán está teniendo un comportamiento que denominamos "bimodal". Un primer modo, con carácter algo más explosivo, en el cual comienzan a construirse los conos a partir de la lava y los materiales que salen fragmentados, y otro modo más efusivo que consiste principalmente en expulsar lava. En estos momentos, la lava es más fluida (procede de más profundidad y sale más caliente) y las últimas estimaciones nos sitúan en unos 50 metros cúbicos de lava por segundo.

La colada de lava alcanza la costa y entra en contacto con el mar en una imagen tomada desde el buque Ramón Margalef
La colada de lava alcanza la costa y entra en contacto con el mar en una imagen tomada desde el buque Ramón Margalef

YAHOO: La lava ya ha alcanzado el mar y muchos se preguntan si ese cauce marcado por la colada puede hacer menos peligrosa la erupción.

NAHUM: Sí, es cierto que la lava se desplaza mejor y puede ir encauzándose por esas coladas anteriores, convirtiéndose en una especie de tobogán por donde se desliza más rápido y alcanza antes el mar, pero no siempre es así y pueden producirse rupturas en alguna parte de la colada que pueden dar lugar a coladas laterales. Esperamos que la dinámica continúe tal y como ha estado funcionando hasta ahora y no es un escenario que parezca probable pero tampoco es descartable por lo que debemos estar atentos a ver lo que ocurre durante las próximas horas.

YAHOO: ¿Por qué ha tardado tanto en llegar la lava al mar?

NAHUM: La lava tiene un comportamiento diferente a cualquier fluido. Es un fluido que puede ser más o menos viscoso y su velocidad puede depender de muchos factores como la pendiente por la que transcurre su curso, del hecho de si tiene que rellenar huecos o vaguadas a su paso, y sobre todo, de su enfriamiento ya que su viscosidad dependerá de su temperatura y cuanto más lejos está de la boca eruptiva, más fría irá siendo esa lava, convirtiéndose en un fluido mucho más viscoso y por tanto más lento.

YAHOO: La erupción del Teneguía en 1971 añadió varias hectáreas de nuevo terreno a la isla… ¿Se está creando nueva tierra en la Palma?

NAHUM: Efectivamente, ya se está creando, de hecho se ha formado un delta bastante importante y no solo en la horizontal, sino también un delta en la vertical con bastante altura. Hay un detalle que pasa muy desapercibido cuando hablamos de la creación de terreno volcánico y es que estas nuevas tierras no siempre están formadas por materiales consolidados y pueden sufrir deslizamientos, fisuras, derrumbamientos o por la acción del oleaje pueden verse afectados de manera importante, por lo que habrá que esperar a ver cómo evoluciona no solo en su crecimiento sino también en su consolidación, y su interacción con esos factores. Iremos analizando posteriormente su estructura, su peso y cómo responde a la gravedad y al oleaje...

YAHOO: ¿Cuándo tardará en solidificarse?

NAHUM: Esa es una pregunta sencilla que se refiere a una cuestión muy compleja. La velocidad de enfriamiento de la lava dependerá mucho de la altura que pueda alcanzar. Lo más probable es que las coladas más grandes puedan tardar muchos meses en enfriarse por dentro. Cuando vemos por la televisión esas coladas, vemos que tienen una especie de costra negra muy llamativa y parece que la lava está fría... no es así, por dentro es como un horno y la roca puede mantener el calor durante mucho tiempo. Hay coladas de lava más finas que tardarán días, otras que tardarán meses y algunas, las más altas que alcanzan quince o veinte metros de altura, pueden llegar a tardar hasta un año.

Vídeo | Hay otra gran fuente de riqueza de La Palma arruinada por el volcán: las salinas

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