Descubren un enigmático evento que extinguió al 90% de los tiburones del mundo

Hace 20 millones de años una gran mortandad, independiente de cualquier otro evento, afectó directamente a los tiburones llevándolos casi a la extinción | imagen Alexis Rosenfeld/Getty Images
Hace 20 millones de años una gran mortandad, independiente de cualquier otro evento, afectó directamente a los tiburones llevándolos casi a la extinción | imagen Alexis Rosenfeld/Getty Images

En la actualidad, la sobrepesca de nuestros océanos representa la mayor y más directa causa de desaparición de la vida marina. Los tiburones, ejemplo de adaptación evolutiva, son hoy los más perjudicados por esta desmesurada explotación y, según el informe más reciente publicado, la abundancia global de tiburones y rayas ha disminuido un 71% en los últimos cincuenta años, debido a un aumento de casi veinte veces la presión relativa de la pesca en el mundo. Existen más de trescientas especies diferentes de tiburones, de las que tres cuartas partes se encuentran en peligro de extinción.

A pesar de las dificultades antropogénicas a las que hoy se enfrentan estos majestuosos animales, en su larga historia evolutiva los tiburones atravesaron un momento crucial que casi consigue aniquilarlos por completo hace unos 20 millones de años. Esta semana se ha publicado un estudio con el enigmático descubrimiento de una gran mortandad, independiente de cualquier otro evento en esa época, que afectó exclusivamente a los tiburones.

No sabemos qué ocurrió, no sabemos cómo se desarrolló o cuál fue su origen, de hecho los investigadores estaban estudiando otras cosas cuando descubrieron esta enigmática extinción de tiburones por sorpresa. “Nos topamos con esta extinción casi por accidente", explica Elizabeth Sibert, investigadora del Departamento de Ciencias Planetarias de la Universidad de Yale y autora principal del artículo que aparece en la revista Science.

La vida en el planeta ha sufrido grandes momentos de peligro, incluyendo épocas catastróficas como la “Gran Mortandad” del Pérmico-Triásico, hace unos 250 millones de años, en la que desapareció aproximadamente el 95% de las especies marinas y el 70 % de las especies de vertebrados terrestres. Los tiburones sobrevivieron a todos los eventos de extinción masiva y, sin embargo, hace unos 20 millones de años, algo les ocurrió a ellos en particular que casi les lleva a la desaparición.

Antes del evento, los tiburones se extendían por todos los mares en una abundancia dificil de imaginar hoy en día
Antes del evento, los tiburones se extendían por todos los mares en una abundancia dificil de imaginar hoy en día

Los investigadores de Yale se encontraban estudiando los microfósiles de dientes de peces y escamas de tiburón en sedimentos de aguas profundas para generar un registro de la abundancia de vida marina a lo largo de los últimos 85 millones de años. “Solo queríamos saber cómo era la variabilidad normal de población a largo plazo, cuando nos encontramos por sorpresa con una caída, repentina y masiva, en la abundancia de tiburones hace unos 19 millones de años y decidimos que teníamos que investigar más”, explica Sibert en la web oficial de Yale.

Según el estudio publicado, más del 70% de los tiburones del mundo murieron y conforme el registro se aleja de las zonas costeras el porcentaje se hace aún mayor, llegando al 90% para los tiburones de océano abierto. Los tiburones eran los reyes de todos los mares del mundo, su presencia se extendía por todos los mares con una cantidad difícil de imaginar hoy en día y, tras este enigmático evento de extinción, nunca volvieron a recuperar esa abundancia.

No sabemos de ninguna catástrofe climática, ningún evento global o alteración del ecosistema que pudiera haber causado esta abrupta disminución. “Este intervalo no se conoce por ningún cambio importante en la historia de la Tierra y, aun así, transformó por completo nuestros mares”.

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Referencias científicas y más información:

Sibert, Elizabeth C., Leah D. Rubin “An Early Miocene Extinction in Pelagic Sharks”. Science, vol. 372, junio de 2021, DOI:10.1126/science.aaz3549.

Yale University “A shark mystery millions of years in the making” Science Daily

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