En 200 años el mamífero más grande que sobrevivirá será la vaca

La vaca será el mayor mamífero que sobrevivirá en doscientos años según las tendencias de extinción de un estudio publicado en Science | imagen Pixabay

Hace diez años, dos investigadores estadounidenses publicaron un célebre artículo en la Revista Proceedings of the National Academy of Sciences preguntándose si estamos asistiendo a una “sexta extinción”. Era la primera vez que se utilizaba este término, “Sexta Extinción” en referencia a la acelerada pérdida de biodiversidad que estamos presenciando en los últimos siglos.

Los dos autores, David Wake, de la Universidad de California en Berkeley, y Vance Vredenburg, de la Universidad Estatal de San Francisco, señalaban que “se han producido cinco grandes extinciones en masa durante la historia de la vida en nuestro planeta” y es más que probable que estemos viviendo una sexta.

La primera de estas extinciones se produjo en el periodo Ordovícico tardío, hace unos 450 millones de años, cuando los seres vivos estaban prácticamente confinados al agua. La más devastadora se produjo al final del periodo Pérmico, hace unos 250 millones de años, y se acercó peligrosamente a la aniquilación de la vida en la Tierra, de hecho este evento se conoce a veces como “la gran mortandad”. Por supuesto la más conocida es la más reciente, que ocurrió a finales del periodo Cretácico y que además de extinguir los dinosaurios, acabó también con los plesiosauros, los mosasauros, los amonites y el pterosauro.

En aquel artículo y estudiando las tasas de extinción de anfibios, los autores sostenían que en la actualidad se está produciendo un evento de naturaleza igualmente catastrófica para la biodiversidad de este planeta.

Los mamíferos de gran tamaño están en peligro de extinción y los datos apuntan a su desaparición en los próximos dos siglos | imagen Pixabay

Durante estos diez últimos años han aparecido infinidad de estudios corroborando las conclusiones de Wake y Vredenburg y esta semana se ha publicado un nuevo trabajo que ofrece datos y tendencias más que preocupantes.

En esta ocasión investigadores de la Universidad Estatal de Nuevo Mexico en Estados Unidos han analizado la evolución del tamaño de los mamíferos terrestres en los últimos 125.000 años y han realizado predicciones basándose en las tendencias observadas. Los resultados, publicados en la Revista Science, ofrecen un panorama desolador: Los grandes mamíferos se están extinguiendo y si la tendencia continúa en los próximos 200 años, la vaca será el mamífero de mayor tamaño que quedará en nuestro planeta.

Los grandes mamíferos marinos, como la ballena azul o el rorcual, los mamíferos de gran tamaño, como los elefantes o rinocerontes, incluso los grandes depredadores como el tigre o el oso polar, se encuentran en peligro de extinción.,

Para el artículo se han analizado datos de 125.000 años y con ellos se han proyectado tendencias para los próximos dos siglos | Imagen Smith, Elliott, Payne et al

Los investigadores han analizado datos de población según el tamaño y, tras estudiar un periodo que se remonta al periodo Cuaternario (125.000 años), han creado gráficos y tendencias que apuntan a la desaparición de estos grandes mamíferos en un plazo de apenas dos siglos. En los últimos años hemos asistido a la extinción de numerosas especies como el Tilacino, el pájaro Dodo, el Tigre del Caspio, la cebra Quagga o la más reciente desaparición del Rinoceronte negro de África Occidental.

La pérdida de su hábitat natural, la caza y pesca, la contaminación… son muchos los factores que inciden la rápida pérdida de biodiversidad que estamos presenciando, y no parece fácil que podamos llegar una solución a estos problemas en un futuro cercano.

Referencias científicas y más información:

Felisa A. Smith, Rosemary E. Elliott, S. Kathleen Lyons, Jonathan L. Payne “Body size downgrading of mammals over the late Quaternary” Science 20 Apr 2018:Vol. 360, Issue 6386, pp. 310-313 DOI: 10.1126/science.aao5987

Jason G. Goldman “In 200 Years Cows May Be the Biggest Land Mammals on the Planet. Humans may be driving large mammals to extinction” Scientific American

B. Wake, V. T. Vredenburg, “Colloquium Paper: Are We in the Midst of the Sixth Mass Extinction? A View from the World of Amphibians”, Proceedings of the National Academy of Sciences, 105 (2008), pp. 11466-11473.

La sexta extinction, ELIZABETH KOLBERT, Editorial Crítica, Drakontos.