Astronauta observa desde la ISS una misteriosa explosión lumínica sobre Europa

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Chorro azul sobre Europa captado desde la ISS por el astronauta francés Thomas Pesquet el pasado 8 de octubre de 2021. (Crédito imagen: NASA / ESA / T. Pesquet).
Chorro azul sobre Europa captado desde la ISS por el astronauta francés Thomas Pesquet el pasado 8 de octubre de 2021. (Crédito imagen: NASA / ESA / T. Pesquet).

El pasado ocho de octubre el astronauta francés de la ESA, Thomas Pesquet, se encontraba realizando una serie de fotografías de la Tierra desde su privilegiada atalaya en la Estación Espacial Internacional (ISS) con la intención de crear un Time Lapse con ellas.

Al revisar una de las instantáneas descubrió algo del todo inusual. Cerca del horizonte del disco terráqueo, en algún lugar de Europa, una extraña e intensa luz de color azul, similar a una explosión de cobalto, emergía de las capas altas de la atmósfera.

¿Nos atacaba alguna potencia nuclear? ¿Se había estrellado alguna nave extraterrestre? Nada de eso, tranquilos. La foto recogía un raro fenómeno atmosférico cuya brevísima duración (fracciones de segundo) así como lo inaccesible de su ubicación (se da en la atmósfera superior) lo hace prácticamente invisible desde la superficie terrestre.

Los físicos se refieren a ellos como efectos luminosos transitorios (ELT) y pese a la espectacularidad, en realidad son fenómenos similares a los relámpagos, si bien se dan en la parte alta de la atmósfera. De hecho, parece ser que su presencia en las alturas, anuncia la existencia de una tormenta eléctrica “tradicional” muy por debajo, que actúa como desencadenante.

Los ELT son un fenómeno descubierto hace relativamente poco tiempo por razones obvias, no todo el mundo tiene acceso a la estratosfera. Se da la curiosidad de que los primeros humanos en observarlos eran pilotos de prueba militares. Cuando explicaban a los científicos los extraños fulgores de colores intensos que observaban en las alturas, ninguno les creía. ¿Será así como comenzó el fenómeno OVNI?

Por lo que puedo leer existen múltiples variedades de ELT. El de la foto tomada por Thomas Pasquet, por ejemplo, es del tipo chorro azul (“blue jet” en inglés). Este fenómeno, que se da en las zonas bajas de la estratosfera, nace a causa de un relámpago. Si este logra propagarse a través de la zona superior de las nubes de tormenta (una región cargada negativamente) antes de alcanzar la región positiva que hay bajo ellas, el rayo se dispara hacia arriba en lugar de hacia el suelo, formando un brillo azul peculiar gracias a la presencia de moléculas de nitrógeno.

Como os he dicho hay más tipos de ELT, por ejemplo están los duendes rojos (“red SPRITE” en inglés). Parece que los científicos atmosféricos tienen bastante sentido del humor porque el término “sprite” (que efectivamente significa duende) en este caso procede de un acrónimo totalmente intencionado que significa “Perturbación Estratosférica/Mesosférica Resultante de la Electrificación Intensa de una Tormenta”. Este fenómeno, cuyo brillo es muy a menudo de color rojo, se da muy por encima de las celdas de tormentas. Al igual que con los chorros azules, se desencadenan por la perturbación creada en las zonas inferiores por un relámpago.

Señalado por la flecha se aprecia un ELT de tipo
Señalado por la flecha se aprecia un ELT de tipo "duende rojo" sobre los Estados Unidos, fotografiado por un astronauta de la NASA desde la ISS en 2015. (Crédito imagen: NASA).

Y por citar un tercer tipo de ELT (y volver a sonreír con la imaginación de los expertos en el campo a la hora de buscar nombres) debemos mencionar a los elfos (“ELVE” en inglés). En este caso el término también es un acrónimo para “Emisión de Luz y Perturbaciones de Muy Baja Frecuencia debido a Fuentes de Pulsos Electromagnéticos”. Por lo que puedo leer se dan en la ionosfera y bueno, lo cierto es que el acrónimo explica bastante bien su naturaleza.

No podríamos finalizar sin mencionar un cuarto tipo de ELT, los así llamados TROLL. Las siglas en este caso corresponden a “Lineamientos Luminosos Ópticos Rojos Transitorios”. Estos fenómenos surgen después de un SPRITE muy fuerte.

Volviendo sobre la fotografía de Pesquet, y pese a que el autor no lo menciona, se trata como decimos de un chorro azul de una clase particular conocida como bujía azul (“blue starter” en inglés). Su nombre implica que no tuvo la suficiente energía como para generar propiamente un chorro, razón por la que genera un resplandor más corto y brillante, justo como el de una bujía.

¿Sabíais que los ELT también se dan en otros mundos? Pues así es, a finales de 2020 la misión Juno de la NASA captó duendes y elfos en la atmósfera superior de Júpiter.

Me enteré leyendo Sciencealert.com

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