El jefe del Pentágono visita Yibuti, base estratégica de EEUU en África

Por Laurent BARTHELEMY
James Mattis se dispone a saludar a un militar antes de abordar el avión para viajar a Yibuti, este domingo 23 de abril en Doha, la capital de Catar

El secretario de Defensa estadounidense, Jim Mattis, llegó este domingo a Yibuti para una breve visita a ese pequeño país situado en una posición estratégica, donde se encuentra la única base militar permanente de EEUU en África.

La base de Camp Lemonnier, donde están destacados unos 4.000 soldados norteamericanos, desempeña un papel clave en el respaldo a las operaciones militares de EEUU en África.

Por ejemplo, en la vecina Somalia, donde los militares norteamericanos ayudan a las fuerzas locales a luchar contra los rebeldes shebab, islamistas aliados de Al Qaida.

Brinda además apoyo a las operaciones norteamericanas en Yemen, donde fuerzas especiales realizan regularmente operaciones de eliminación con drones de combatientes de Al Qaida en la Península Arábiga (Aqpa).

"Para el departamento de Defensa, Camp Lemonnier y Chabelley (un campo de aviación situado a una decena de kilómetros utilizado por los drones norteamericanos) desempeñan un papel fundamental", explica un responsable norteamericano de Defensa.

Respaldan especialmente a las operaciones militares en África y Medio Oriente, precisó.

El secretario Mattis se entrevistará este domingo con el presidente de Yibuti, Ismaël Omar Guelleh. Se reunirá además con el comandante de las fuerzas norteamericanas en África, el general Thomas Waldhauser.

Desde hace unos meses, a EEUU le preocupa la construcción de instalaciones militares chinas cerca de Camp Lemonnier, capaces de recibir a los buques de guerra del gigante asiático.

El general Waldhauser indicó en marzo al Congreso norteamericano que había expresado al presidente Guelleh las preocupaciones estadounidenses acerca de esas instalaciones chinas en construcción.

"Manifesté mis preocupaciones acerca de lo que a nosotros nos importa que los chinos hagan o no hagan", declaró ante la Comisión de las Fuerzas Armadas del Senado de EEUU.

Sin embargo, un responsable del Departamento de Defensa relativizó la preocupación. "Por el momento, no veo razones por las cuales no podríamos coexistir confortablemente con los chinos, como lo hacemos con los franceses y los japoneses", que también disponen de bases en esa antigua colonia francesa, dijo la fuente citada.

La situación estratégica de Yibuti "es su principal ventaja" y es lógico que el país la aproveche a través de "asociaciones múltiples", explicó.

Yibuti está situada cerca del estrecho de Bab al Mandeb, en la salida del mar Rojo hacia el océano Índico, una vía estratégica para el comercio mundial. En noviembre de 2015, China había anunciado su intención de construir en Yibuti su primera base de respaldo militar en el extranjero.

- Inversiones chinas -

China había explicado especialmente querer respaldar a sus cascos azules en África, ser capaz de evacuar en caso de crisis a sus ciudadanos presentes en el continente y apoyar las actividades de lucha contra la piratería frente a las costas de Somalia.

China ha invertido masivamente en Yibuti, financiando buena parte de las obras de infraestructura lanzadas por el presidente Guelleh, como puertos, ferrocarriles, oleoductos y gasoductos.

En octubre pasado, Etiopía inauguró una línea de ferrocarril entre Adis Abeba y Yibuti, financiada y construida por China, con la ambición de desenclavar a la economía etíope y estimular los intercambios con el país vecino.

Sus detractores acusan a Pekín de querer armar un "collar de perlas" en el océano Índico, en referencia a la serie de puertos en los que China posee intereses directos, y que además de Yibuti incluye a Gwadar (Pakistán) y a Colombo, capital en Sri Lanka.

EEUU se instaló en Yibuti tras los atentados del 11 de septiembre de 2001, en respaldo a sus operaciones contra Al Qaida y los talibanes de Afganistán.

Las instalaciones, calificadas en aquella época de "provisionales", finalmente fueron ampliadas y en 2014 EEUU firmó un nuevo contrato para permanecer por 20 años más.

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