El gen wtf es tan cruel que acaba incluso con su descendencia

Un vaso de kombucha, la bebida fermentada que produce la levadura portadora del gen wtf

Cualquiera que tenga interés en la Biología sabe que hay genes que hacen “cosas raras”. Pero una cosa es que no entendamos bien la estrategia o función de un gen, y otra es encontrarse con uno que directamente envenena las células que lo llevan. Literalmente: produce una toxina que acaba con las células. Y sin embargo, aparece en una proporción sorprendentemente alta en el organismo que lo porta, que es un tipo de levadura.

En un artículo reciente se explica cómo funciona este gen con más detalle. Y es que hace algo realmente sorprendente. Porque sí es cierto que envenena la célula, pero también produce el antídoto. Por eso sigue presente, claro, si no habría desaparecido.

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Pero bueno, por mucho que envenene la célula, algo más tendrá que hacer, ¿no? Algo le aportará al hongo. Gracias a él utilizará mejor los nutrientes, o podrá vivir a mayores o menores temperaturas, o algo, porque si no no tiene ningún sentido. Al menos eso nos dice todo lo que creemos saber.

No es el caso de wtf4, que es el nombre técnico del gen por mucho que pueda parece sorprendente – por si alguien no lo sabe, las siglas wtf se emplean en inglés como expresión de asombro, aunque no es precisamente muy educado o elegante. Este gen no proporciona absolutamente ningún beneficio a sus portadores. El único, no morir envenenado… por el veneno que el mismo gen produce.

Algo especial tiene que ocurrir con este gen para que persista. Y la respuesta está en su comportamiento durante un momento muy concreto del ciclo de vida del organismo que lo porta. El hongo del que hablamos es Schizosaccharomyces kambucha, la levadura responsable de fermentar el té kombucha, no muy conocido en Europa pero que tiene mucha fama en otros países.

El caso es que esta levadura es un organismo unicelular que pasa su vida fermentando hojas de té y dividiéndose. Hasta que, en un determinado momento, produce gametos – células sexuales, como los espermatozoides y los óvulos – a través de un proceso conocido como meiosis.

La meiosis, o división celular reduccional, está presente en todos los organismos con reproducción sexual. Mediante este proceso se pasa de una célula “normal” con los cromosomas por pares a cuatro células especiales, los gametos, que tienen los cromosomas en copia única.

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Bien, aquí es donde llega la sorpresa con el gen wtf4. Para que ocurra la meiosis, la célula tiene que prepararse – duplicar su ADN, compactar cromosomas y toda una serie de cambios bioquímicos y fisiológicos importantes. Cuando wtf4 lo detecta, se activa.

Y al activarse produce la toxina, el veneno. Que se queda en la célula madre, y que se reparte entre las células hijas. No parece una estrategia muy inteligente, porque a fin de cuentas, se ha envenenado a sí mismo… pero no.

Porque el mismo gen produce también el antídoto. Que un gen produzca dos proteínas distintas no es tan raro – necesita tener dos promotores de traducción, dos regiones que indican a la maquinaria molecular por dónde empezar – pero que genere toxina y antídoto sí lo es.

Lo que pasa es que espera hasta el final de la meiosis – de nuevo, hay multitud de señales bioquímicas que “se lo chivan” – para producir la antitoxina. De esta manera, sólo los gametos que llevan el gen wtf4 sobreviven. Que son la mitad de los que se producen, pero eso al gen “le da igual”.

Toda esta situación es realmente curiosa y sorprendente, y simplemente el hecho de haberlo descrito ya es un hallazgo. Pero como suele ocurrir, tiene otros intereses. En lo que toca a humanos, nosotros no tenemos ningún gen de la familia wtf, pero sí otros similares. Se conocen como promotores de la distorsión genética, y están implicados en problemas de fertilidad. Así que sabiendo un poco más de los wtf podremos entender este problema mejor.

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