El crimen que quedó sin castigar por culpa de la selección de un jurado supremacista

El 15 de mayo de 1884 el jurado daba a conocer su veredicto de ‘no culpable’ en el juicio celebrado en la población de Hazlehurst (Estado de Misisipi) en el que se juzgaba a Erasto Benjamin Wheeler, familiarmente conocido como ‘Ras Wheeler’, por el asesinato de su vecino y contrincante político John Prentiss Matthews (llamado falmiliarmente ‘Print Matthews’).

(imagen vía Hemeroteca de los periódicos The Weekly Democrat-Times y Vicksburg Evening Post)

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Una decisión del jurado que sorprendió a todos los asistentes al juicio, debido a la gran cantidad de pruebas y testigos que la fiscalía había presentado y que inculpaban directamente a Ras Wheeler como autor de asesinato a sangre fría y por la espalda de Print.

El motivo de tal crimen fue una disputa política por la cuestión racial, debido a que Print Matthews (quien ocupaba el cargo de Sheriff de Hazlehurst) era un ferviente defensor de los derechos de las personas negras y que durante la Guerra Civil (dos décadas antes) había luchado al lado de la Unión, a pesar de haber nacido y vivido en un Estado Confederado.

Print estaba en contra de la esclavitud (de hecho su acaudalada familia tenía docenas de esclavos a su servicio y él siempre se opuso y enfrentó a ellos) y durante el periodo posterior a la guerra (conocido como de ‘Reconstrucción’) ayudó a que muchos afroamericanos pudieran ser libres, accedieran a estudiar e incluso se incorporaran a la vida política del condado.

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Por el contrario, Ras Wheeler, representaba y defendía el supremacismo más radical y rancio. Esto llevó a que, durante unas elecciones locales, se enfrentara política y personalmente a Print y le diese la consigna de que el día de las votaciones, ni él ni los negros a quienes apoyaba, aparecieran por el local donde se celebrarían los comicios.

Los días previos a la votación hubo varios encontronazos e incluso un grupo de ciudadanos de Hazlehurst había ido a acosar y molestar a algunos vecinos de la población, con el propósito de asustarlos y provocar que no acudiesen a depositar sus papeletas a las urnas.

A pesar de la advertencia recibida, el 6 de noviembre de 1883, John Prentiss ‘Print’ Matthews acudió a votar y cuando se disponía a hacerlo murió tras recibir un disparo por la espalda efectuado por Erasto Benjamin Wheeler, con una escopeta de su propiedad y frente a un buen número de testigos.

Seis meses después se celebró el juicio y la defensa de Ras Wheeler había seleccionado como jurado a un grupo de personas que, de antemano, se sabía que darían un veredicto favorable al acusado, debido a que todas ellas eran hombres blancos y reconocido carácter supremacista.

A pesar de la evidente manipulación y algunos artículos de prensa que pusieron el grito en el cielo, el tribunal no hizo nada al respecto y dejó en libertad al Ras Wheeler quien en los años posteriores haría una gran carrera política a nivel estatal.

Fuente de las imágenes: Hemeroteca de los periódicos The Weekly Democrat-Times y Vicksburg Evening Post a través de la web newspaper.com

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