Detectando signos de demencia en la sangre

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Una nueva técnica de diagnóstico temprano detecta signos de Alzhéimer en la sangre
Una nueva técnica de diagnóstico temprano detecta signos de Alzhéimer en la sangre

Definitivamente el futuro de la medicina pasa por aumentar, mejorar y, por supuesto, inventar nuevas técnicas de diagnóstico que nos permitan tratar cualquier enfermedad mucho antes de lo que lo hacemos ahora. El mes pasado asistíamos al desarrollo de una Inteligencia Artificial capaz de detectar y clasificar tumores cerebrales con una sola resonancia magnética y hace tan solo unos días se anunciaba el inicio de los ensayos del test que busca detectar hasta cincuenta tipos diferentes de cáncer con un solo análisis de sangre y antes de que aparezcan los síntomas. Una gran cantidad de enfermedades, incluyendo algunas que actualmente son letales, podrían tratarse con altas tasas de éxito si fuésemos capaces de detectarlas a tiempo y, en este campo del diagnóstico, hay que reconocer que estamos viviendo tiempos fascinantes.

El último avance en esta senda de diagnóstico temprano nos lo ofrece un equipo de científicos suizos pertenecientes al EMPTA (Swiss Federal Laboratories for Materials Science and Technology) en colaboración con el Hospital Cantonal de S. Gallen que se encuentran en proceso de desarrollar un análisis de sangre que permitirá diagnosticar de manera fiable algunos tipos de demencia usando microscopía de fuerza atómica(AFM). Los investigadores han publicado hace solo unos días los primeros resultados de un estudio piloto exitoso en la revista Science Advances.

El objetivo principal es el Alzhéimer y la diana elegida para su diagnóstico es la acumulación de beta amiloide en el cerebro, un conocido precursor de la enfermedad. Los últimos años nos han ofrecido evidencias de que, antes incluso de que aparezcan los primeros síntomas de demencia, estos depósitos de beta amiloide se van acumulando y formando placas entre las neuronas que resultan tóxicas y son responsables del progresivo deterioro cognitivo. Junto a estos péptidos beta amiloides, el estudio también se ha fijado en las proteínas tau cuya aparición también se ha asociado con la enfermedad neurodegenerativa.

Los métodos actuales permiten determinar la cantidad total de ambas moléculas (beta amiloides y proteínas tau) en los fluidos corporales, pero no permiten visualizar las diferencias en la forma y condición de las acumulaciones. El nuevo estudio presenta el uso de la tecnología AFM permitiendo observaciones en sangre a escala nanométrica, sin afectar la estructura y morfología de las proteínas.

El siguiente paso era probar la eficacia y fiabilidad de este método y para el estudio piloto, los investigadores examinaron muestras de sangre de 50 pacientes y 16 sujetos sanos. Utilizando la microscopía de fuerza atómica, analizaron la superficie alrededor de unos 1000 glóbulos rojos por persona, sin saber nada sobre su estado de salud.

Mediante estas técnicas microscópicas los investigadores pudieron detectar un patrón que coincidía con la etapa de la enfermedad de los pacientes: las personas que tenían la enfermedad de Alzhéimer mostraban grandes cantidades de fibras proteicas compuestas por péptidos beta-amiloides y proteínas tau. Por otro lado, los individuos sanos o con trastornos cerebrales en fase muy temprana solo mostraban unas pocas fibras.

Los investigadores se muestran optimistas ante el éxito de este estudio piloto publicado en Science, aunque son conscientes de que todavía queda un largo trecho antes de que esta técnica esté disponible en hospitales. El siguiente paso será corroborar estos resultados mediante un nuevo estudio más profundo y con un número mayor de sujetos en diferentes etapas de la enfermedad.

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Referencias científicas y más información:

Peter Niraj Nirmalraj, et al. “Spatial organization of protein aggregates on red blood cells as physical biomarkers of Alzheimer’s disease pathology”. Science Advances, 2021; 7 (39) DOI:10.1126/sciadv.abj2137

Swiss Federal Laboratories for Materials Science and Technology (EMPA) “Detecting dementia in the blood” Science Daily

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