Descubren una nueva clase de células para recordar caras

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Un nuevo tipo de células híbridas conecta la visión con la memoria en el proceso de reconocer caras familiares
Un nuevo tipo de células híbridas conecta la visión con la memoria en el proceso de reconocer caras familiares

En el maravilloso libro, ya convertido en todo un clásico, “El hombre que confundió a su mujer con un sombrero” el gran Oliver Sacks nos presentaba algunos de los casos clínicos más sorprendentes en los que había trabajado durante su larga carrera como neurólogo. El título de la obra hacía referencia a uno de sus pacientes que sufría agnosia visual, un trastorno neurológico por el que el cerebro pierde gran parte de su capacidad para procesar la información sensorial y por tanto le resultaba muy difícil reconocer caras y objetos.

Una de las tareas fundamentales de nuestra mente es recibir la información recogida por nuestros sentidos y procesarla para reconocer y, en buena medida, crear el mundo que nos rodea. Esta capacidad natural de nuestro cerebro ha ocupado cientos de estudios e investigaciones durante las últimas décadas y, aún así, la neurociencia actual sigue trabajando para entender el intrincado funcionamiento del reconocimiento visual. Esta búsqueda se hace especialmente difícil cuando se trata de encontrar los mecanismos fisiológicos involucrados en distinguir a personas conocidas, ese destello emocional que sentimos cuando vemos y reconocemos un rostro muy familiar, como el de nuestras abuelas. El desafío es tan complicado que para hablar de una meta inalcanzable o una idea imposible de realizar, los científicos solían referirse a ello como “encontrar la neurona de la abuela”.

“Cuando empecé en neurociencia, si querías ridiculizar el argumento de alguien, lo descartabas como “esto es otra neurona de la abuela”, una hipótesis que no podría existir”, explica Winrich Freiwald, director del Laboratorio de Sistemas Neurales de la Rockefeller University y uno de los responsables del estudio que, precisamente, puede haber dado con la clave del asunto.

Nuestros cerebros tienen células sensoriales, que procesan los rostros que vemos, y células de memoria dedicadas a almacenar datos de encuentros con personas. Pero hasta ahora, una neurona híbrida capaz de vincular la visión con la memoria, y de explicar cómo recordamos rostros familiares, seguía siendo esquiva. En un nuevo estudio, publicado en el último número de la Revista Science, los investigadores informan del descubrimiento de este nuevo tipo de células mediante imágenes de resonancia magnética funcional (IRMf) del lóbulo temporal de unos macacos. Los investigadores les mostraron imágenes de rostros familiares (que los monos habían visto en persona) y caras desconocidas que solo habían visto virtualmente en una pantalla.

“No es exactamente una sola célula de la abuela, sino un conjunto de neuronas de la región temporal que trabajan colectivamente”, señala Friedwald, “son altamente selectivas y responden con más intensidad a los rostros conocidos”. Estas nuevas células son muy visuales, muy sensoriales pero trabajan como células de memoria… hemos descubierto una conexión entre el dominio sensorial y la memoria”, concluye el investigador.

Como curiosidad el equipo descubrió también que estas células responden tres veces más a los rostros familiares que a los desconocidos, a pesar de que los macacos habían visto los rostros desconocidos muchas veces en pantalla. En el mundo virtual en el que vivimos, repleto de contactos mediante redes sociales y videoconferencias, estos resultados destacan la importancia de conocer a alguien en persona.

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Referencias científicas y más información:

Landi, Sofia M., et al. «A Fast Link between Face Perception and Memory in the Temporal Pole». Science, julio de 2021, DOI:10.1126/science.abi6671.

Winrich Freidwald “Scientists discover a new class of neurons for remembering faces” Rockefeller University

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