Descubren el mecanismo que da lugar a las enfermedades autoinmunes

Investigadores de Harvard dan con un mecanismo que provoca errores en el sistema inmunitario | imagen Pixabay

El simple concepto de “enfermedad autoinmune” resulta bastante paradójico. El sistema encargado de defendernos frente a las amenazas externas se descontrola y termina atacando lo que debería proteger. En una enfermedad autoinmune es el propio sistema inmunológico el que ataca células sanas de nuestro cuerpo dando lugar a un enorme abanico de enfermedades y trastornos tan diversos como el lupus, el síndrome de Guillain-Barré, la enfermedad de Crohn, psoriasis, la celiaquía, esclerodermia, sarcoidosis…

Existen cientos de patologías cuyo origen se encuentra en un mal funcionamiento de nuestro propio sistema de defensa, sin embargo una lista tan amplia y diferente de enfermedades hace que encontrar un nexo común sea muy difícil.

Durante muchas décadas se consideró que el origen de estas enfermedades podría encontrarse en la hiperactividad del propio sistema inmunitario que reaccionaba de forma desmesurada. Sin embargo, una reciente investigación, realizada por científicos del Boston Children’s Hospital y de la Escuela de Medicina de la Universidad de Harvard, ha descubierto un mecanismo en los linfocitos B que provoca una reacción en cadena iniciando un efecto dominó.

Representación de un Linfocito B, uno de los responsables de nuestra defensa inmunológica | Imagen Dominio Público

El trabajo se ha centrado en los linfocitos B, un tipo específico de glóbulos blancos especializados en fabricar anticuerpos y ayudar al resto de células inmunitarias a defenderse frente a antígenos desconocidos o no deseados.

Los investigadores han utilizado ratones para su estudio y descubrieron una especie de “interruptor” en los linfocitos B capaces de anular su función, distorsionando su comportamiento normal y causando finalmente ataques autoinmunes. Los propios científicos han descrito este mecanismo como “un tren fuera de control”.

El modelo animal de estudio además eran ratones con una variedad de enfermedad autoinmune conocida como lupus que afecta a múltiples órganos y que desencadena reacciones ante numerosas células que no deberían representar una amenaza. Durante cuatro años utilizaron proteínas fluorescentes para marcar los linfocitos B de los ratones y descubrieron que las células B de estos ratones con lupus, responsables de la producción de anticuerpos, añaden otras células B para producir anticuerpos adicionales que terminan atacando células sanas.

Esta aceleración en la producción de anticuerpos inicia la reacción en cadena común a muchas otras enfermedades autoinmunes, y aunque hasta ahora el mecanismo solo ha sido descrito en ratones, puede significar un gran avance en el conocimiento de estas enfermedades y su posible aplicación para humanos en un futuro.

Referencias científicas y más información:

Søren E. Degn, Cees E. van der Poel, Daniel J. Firl, Burcu Ayoglu, Michael C. Carroll, et al. “Clonal Evolution of Autoreactive Germinal Centers” CELL DOI: http://dx.doi.org/10.1016/j.cell.2017.07.026 |

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