Decodifican la razón por la que los humanos aprendemos tan rápido

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Brain waves. Electrodes connected to a man head. Mind power concept. Flat vector thin line icon.
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Si de algo podemos estar casi seguros, es de que aún nos queda mucho por saber del cerebro. Raro es que no aparezcan nuevos estudios que arrojan luz sobre cómo funciona nuestro sistema nervioso. Pero no siempre los resultados son tan curiosos como los de un estudio reciente: para que nuestro cerebro funcione, no sólo hace falta que las neuronas se activen, si no que lo hagan al ritmo apropiado.

Y lo que es aún más interesante es que estos ritmos a los que tienen que funcionar las neuronas ayudan a explicar cómo somos capaces de aprender tan rápido. El estudio se centra en un tipo de neurona y por lo tanto en un tipo de aprendizaje, el de la localización o paisaje. Pero los autores del estudio confían en que, al continuar las investigaciones, se encuentren más relaciones.

Vamos a explicar en qué consiste el descubrimiento que se ha hecho. Por hacer un pequeño recordatorio: las neuronas funcionan, por decirlo de algún modo, como si fuesen cables que transmiten electricidad - lo que llamamos el impulso nervioso - de un punto a otro. Y estos patrones de corrientes eléctricas son las que nos permiten pensar, mover las manos, respirar...

Estos impulsos nerviosos viajan en ondas, y existen varios tipos de ondas. Y hasta ahora, las investigaciones en humanos se centraban en la tasa de activación, en la cantidad de veces que una determinada onda aparecía o cuántas veces una neurona "se disparaba".

Pero en el estudio del que hablamos decidieron mirar otra cosa: el ritmo de estas ondas. Porque si bien las ondas suelen tener una duración más o menos constante, también es cierto que las neuronas disparan estas ondas, estas señales nerviosas, de manera coordinada. Y aquí el ritmo al que lo hacen, y especialmente la precisión con la que acompasan el ritmo, puede ser importante.

¿De dónde sale esta idea? Pues de algo que hemos comentado un poco más arriba, pero que ha podido pasar desapercibido: que en humanos se estudia la tasa, pero en otros animales ya se conocía la presencia, e importancia, de los ritmos del impulso nervioso.

Pero claro, no es lo mismo introducir un electrodo en el cerebro de una rata que en el de un humano. Así que los investigadores tuvieron que buscar candidatos propicios, que en este caso eran pacientes con epilepsia, que ya tenía electrodos en sus cerebros para controlar su enfermedad.

Lo que vieron es que se producía el mismo fenómeno en el cerebro de humanos que en de las ratas, que recibe el nombre de precesión de fase. Esta precesión de fase hace referencia al ritmo preciso en que se disparan las neuronas, y al incremento del ritmo respecto al momento de fase en que deberían hacerlo. Esto es muy importante por el tipo de neurona en que ocurre.

Las neuronas estudiadas son las conocidas como "células de lugar" porque su función está relacionada con la información espacial. Es decir, con entender el lugar en el que estamos, y cómo navegar por él.

La precesión de fase que se ha detectado se relaciona con algo muy interesante, y es que las células de lugar que acumulan información con un determinado paisaje aceleran su ritmo de activación según nos acercamos al lugar que esas neuronas registran, es decir, el lugar para el que han creado una memoria. Y este ritmo aporta una información importante sobre el lugar, sobre el paisaje que se está navegando, que no está - o no parece estar - codificada de otra forma. Es decir, es el ritmo al que se disparan las neuronas lo que ofrece una información sobre el ambiente en el que esa persona está, como una capa extra de información sobre la que ya hay.

Esto ayudaría a entender cómo somos capaces de generar recuerdos sobre espacios de una manera tan rápida.

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