NASA está lista para colisionar una nave contra un asteroide

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Ilustración artística de la misión DART y su colisión contra un asteroide | imagen NASA/JPL
Ilustración artística de la misión DART y su colisión contra un asteroide | imagen NASA/JPL

Se suele decir que los asteroides son el “test de inteligencia espacial” que cualquier especie o civilización debe superar si quiere sobrevivir. Evidentemente, los dinosaurios no pasaron su prueba y ahora toca decidir si el ser humano cuenta ya con la tecnología y los conocimientos necesarios para iniciar su propio programa de protección planetaria. Sin embargo, por muchas películas que hayamos visto y a pesar de que la ciencia ficción nos haya mostrado cientos de escenas desviando y destruyendo asteroides, la cruda realidad es que no sabemos cómo afectaría a una de estas grandes rocas siderales el impacto de una nave en el vacío del espacio. De hecho, ni siquiera sabemos si seremos capaces de cambiar la trayectoria de un asteroide a nuestra voluntad o por el contrario saldrá disparado hacia otro lado o, lo que parece más probable, que mantenga su rumbo sin inmutarse. La propia NASA reconoce que las simulaciones hasta ahora han sido bastante caóticas, por lo que la esperada misión DART nos ayudará a tener una imagen de primera mano de los resultados de una colisión real en el espacio.

Con el habitual doble sentido de las nomenclaturas de la NASA, las siglas de Dardo o DART (Double Asteroid Redirection Test) nos muestran una misión única en su género: lanzar una nave, viajar millones de kilómetros hasta encontrarse con su objetivo y colisionar contra él.

Se trata de un proyecto conjunto de NASA y ESA que supondrá una prueba fundamental para saber cómo prevenir el impacto de cualquier asteroide peligroso contra la Tierra. Enviar a una nave espacial directamente a un cuerpo pequeño del Sistema Solar, a una velocidad de aproximadamente 24.000 kilómetros por hora puede servir como un método fiable para desviar asteroides en el caso de que se dirijan peligrosamente hacia la Tierra. “De esta manera, DART se convierte en el primer paso para un futuro programa de protección planetaria, será la primera demostración técnica de un impactador cinético con el objetivo de cambiar el rumbo de un asteroide en el espacio”, explican en la web oficial de la misión.

Explicada de manera general, la idea es realmente sencilla aunque llevarla a cabo resultará todo un reto ya que necesitamos colisionar una nave espacial, de aproximadamente media tonelada de peso, contra el sistema doble de asteroides 65803 Didymos que, en el momento del impacto, se encontrará a unos 11 millones de kilómetros… una diana muy lejana para nuestro dardo espacial. El asteroide principal Didymos tiene unos 780 metros de diámetro, mientras que su compañero más pequeño ronda los 160 metros. El impacto de DART se producirá a gran velocidad (casi 7 kilómetros por segundo) y los responsables del programa esperan una modificación en la velocidad del asteroide de unos 0,4 milímetros por segundo… puede parecer un cambio insignificante pero ese ligero cambio se debería traducir, con el paso del tiempo, en un cambio notable de trayectoria.

Infografía de las etapas de la misión DART | imagen NASA/JPL
Infografía de las etapas de la misión DART | imagen NASA/JPL

Después de algún que otro retraso (su lanzamiento estaba previsto para julio de este año) parece que ahora todo se ha vuelto a encaminar y se espera que DART despegue a bordo de un cohete Falcon 9 de SpaceX en los próximos meses, entre noviembre de 2021 y febrero de 2022, aprovechando la ventana de lanzamiento que lo llevaría hasta las proximidades del asteroide en septiembre del año que viene. Poco antes del impacto, un pequeño CubeSat se separará de DART para tomar imágenes de la colisión y enviarlas a la Tierra para deleite de los amantes de la ciencia ficción que podrán ver, ahora en la realidad, cómo es impactar contra un asteroide.

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Referencias científicas y más información:

Web de NASA de DART, Double Asteroid Redirection Test

Web oficial de la misión DART

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