Crean seda el doble de resistente gracias al grafeno

Las aplicaciones técnicas del grafeno, ese capa de grafito tan fina que solo tiene un átomo de espesor, siguen sorprendiéndonos. Hace un año os hablaba de las bombillas más finas del mundo, y ahora desde China llegan noticias que podrían indicar la primera aplicación de este nuevo y sorprendente material a una escala masiva: la creación de seda ultrafuerte.

El tradicional cultivo del gusano de seda podría sufrir una extraordinaria revolución gracias al grafeno. Si la seda natural ya cuenta con una sorprendente resistencia, investigadores de la Universidad Tsinghua en Pekín, acaban de producir una seda reforzada con grafeno que duplica su dureza y resiste al estrés un 50% más, sin perder por ello su flexibilidad.

Os preguntaréis cómo han logrado estos investigadores mezclar el grafeno con la seda. La respùesta es sencilla: dándoselo de comer a los gusanos, para lo cual pulverizaron este alótropo del carbono (previamente disuelto en agua) sobre las hojas de morera con la que se alimentan las orugas de la mariposa Bombyx mori.

Esta seda doblemente resistente podría ser una de las primeras señales de la revolución del grafeno que los científicos están esperando. En opinión de los investigadores, las aplicaciones del grafeno podrán encontrarse en toda clase de campos, desde la purificación del agua, al almacenamiento energético, pasando por la construcción de aviones mucho más ligeros.

Al hacerse público el hallazgo de los científicos chinos, otros investigadores se han mostrado optimistas en que el experimento pueda escalarse, para producir en gran cantidad fibras de seda de alta resistencia. El hecho de que no sea necesario tratar la seda para reforzarla a posteriori, sino que el trabajo lo realicen los propios gusanos al alimentarse, hace que este método sea de muy sencilla aplicación.

No obstante, por lo que puedo leer el trabajo de los científicos chinos no explica el modo en que los gusanos incorporan el grafeno a su seda, ni cuanta cantidad del grafeno consumido acaba siendo empleado. Esto deja las puertas abiertas para que, una vez comprendido el proceso, se pueda mejorar el traspaso de grafeno a la seda, logrando de este modo que los gusanos puedan producir seda aún más resistente. Sea como sea parece claro que hace falta más investigación al respecto, por que de hecho, al observar al microscopio una sección cruzada de la seda, aparentemente no se encontraron trazas de grafeno en ella.

Como siempre, cuando la noticia científica nos llega de China, recomendamos cierto escepticismo, aunque hable de un material tan prometedor como el grafeno, al que la web de la Universidad de Mancheste define como el primer material del mundo en dos dimensiones. Recordemos que además de extraordinariamente resistente a la rotura - a causa de los enlaces covalentes de su patrón hexagonal - (imagen superior) el grafeno es transparente y un excelente conductor eléctrico.

Desde la década de 1940, los investigadores especulaban sobre el potencial del grafeno, sin embargo, durante mucho tiempo se pensó que resultaría imposible de aislar en forma cristalina, ya que al igual que sucede con los diamantes, necesitaría temperaturas elevadas para su formación, lo cual a su vez impediría que creciese en forma de cristal bidimensional.

Pero en 2004, los investigadores Andre Geim y Konstantin Novosev, de la Universidad de Manchester, demostraron que podía hacerse de una manera sencillísima: pegando cinta adhesiva a una lámina de grafito, y arrancándola luego. El grafeno quedaba de este modo agarrado a la cinta transparente. Su logro les valió el Premio Nobel de Física en 2010.

Desde entonces, los gobiernos han invertido enormes cantidades en su desarrollo, ya que los expertos consideran que este material tiene el potencial de cambiar nuestra vida en un modo similar al que lo hizo el plástico.

Para acabar, y si me permitís que aflore mi vena friki, si se confirma la transmisión del grafeno a la seda de los gusanos, sin duda hablaríamos de una noticia que haría feliz al mismísimo Spiderman. ¡Esperaremos confirmación!

Me enteré leyendo CsMonitor.