Cebada modificada genéticamente para mejorar la cerveza

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Resuelven uno de los problemas más comunes de la producción de cebada utilizando CRISPR
Resuelven uno de los problemas más comunes de la producción de cebada utilizando CRISPR

En el año 2013, las siglas CRISPR lograron colocarse en las portadas de todas las revistas científicas como uno de los avances más revolucionarios de la ciencia. Se presentaba ante nosotros una tecnología impresionante que permitía a los científicos cortar y pegar secuencias específicas de ADN. La imaginación volaba hacia el futuro y nos permitía soñar con la solución a infinidad de enfermedades genéticas, con nuevos tratamientos y novedosas inmunoterapias. El tiempo ha pasado y las aplicaciones que se han desarrollado son tan diversas y amplias que alcanzan a casi todos los aspectos de nuestra vida, incluso los más cotidianos como tomarse una buena cerveza.

Un reciente estudio, publicado en el Plant Biotechnology Journal, ha utilizado las tecnologías CRISPR para resolver uno de los problemas agrícolas más comunes, un pesado inconveniente que lleva atormentando durante décadas a los productores de cebada de todo el mundo. La cuestión es sencilla de explicar pero difícil de solucionar: si antes de la temporada de cosecha se produce un periodo de lluvia inesperada, la cebada puede brotar de manera prematura. Esta cebada germinada antes de tiempo ofrece una calidad muy pobre y obtiene precios de mercado considerablemente más bajos para agricultores y cooperativas. Para empeorar aún más la situación, estas precipitaciones y aguaceros a destiempo se han multiplicado con el avance imparable de los efectos del cambio climático.

Es aquí donde aparece el equipo de biotecnología del Instituto de Ciencias y Recursos Vegetales de la Universidad japonesa de Okayama que ha presentado una variedad de cebada, modificada genéticamente, que resiste la brotación prematura y que germina justo en la temporada de cosecha.

A la izquierda la cebada tradicional que ha germinado casi completamente, mientras que la cebada editada genéticamente se mantiene inactiva durante más tiempo y no muestra brotes | crédito Hishano Hiroshi, et al. Universidad Okayama
A la izquierda la cebada tradicional que ha germinado casi completamente, mientras que la cebada editada genéticamente se mantiene inactiva durante más tiempo y no muestra brotes | crédito Hishano Hiroshi, et al. Universidad Okayama

Los investigadores tomaron muestras de cebada “Golden Promise” y utilizaron las técnicas de edición genética dirigida de CRISPR/Cas9 para realizar modificaciones en los loci genéticoscuantitativos Qsd1 y Qsd2 que controlan la latencia de las semillas en la cebada. Después, procedieron a realizar ensayos de germinación en todas las muestras mutadas y comparándolas con su correspondiente grupo de control compuesto de semillas de cebada convencionales.

Los resultados fueron muy significativos. “Pudimos producir con éxito cebada mutante resistente a la brotación antes de la cosecha, utilizando la tecnología CRISPR / Cas9”, explica el profesor Hisano Hiroshi, autor principal del estudio. Además, nuestro estudio ha servido para aclarar las funciones de Qsd1 y Qsd2 en la germinación o latencia del grano, estableciendo también que Qsd2 juega un papel más relevante en esta cuestión”.

Recuerdo que cuando escribí mi primer artículo sobre la revolucionaria tecnología CRISPR, hace ya casi nueve años, imaginé un sinfín de aplicaciones, la mayoría de ellas en el ámbito médico y de la salud. Sin embargo, el paso de los años nos ha mostrado que su desarrollo en el ámbito de la agricultura, sobre todo para hacer frente a muchos efectos perjudiciales del cambio climático, se ha convertido en una herramienta imprescindible. Arroz o plátanos que incorporan vitaminas para evitar enfermedades, nuevas especies de vegetales más resistentes a las plagas, semillas que aguantan semillas… cada día está más claro que el futuro de la agricultura pasa por la biotecnología, incluso si solo quieres tomarte una buena cerveza fresquita.

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Referencias científicas y más información:

Hisano, Hiroshi, et al. «Regulation of Germination by Targeted Mutagenesis of Grain Dormancy Genes in Barley». Plant Biotechnology Journal, DOI:10.1111/pbi.13692.

Okayama University “Cheers! Scientists have developed gene-edited barley that could better your beer” EurekAlert

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