Qué es el cólera y cuáles son sus síntomas y tratamiento

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Ilustración de la bacteria Vibrio cholerae, que causa el cólera. (Photo: Westend61 via Getty Images/Westend61)
Ilustración de la bacteria Vibrio cholerae, que causa el cólera. (Photo: Westend61 via Getty Images/Westend61)

Ilustración de la bacteria Vibrio cholerae, que causa el cólera. (Photo: Westend61 via Getty Images/Westend61)

El hecho de que una menor, ya dada de alta, contrajera supuestamente el cólera tras beber agua de un grifo de una finca en Toledo —horas después el Ministerio de Sanidad ha precisado que no era cólera, sino gastroenteritis por Vibrio Cholerae no toxigénica—, ha hecho que se vuelva a hablar de esta enfermedad.

Desde 1979 no se produce un caso de cólera autóctono en España. ¿Qué es el cólera, qué lo causa y cómo se contagia? Como define la Organización Mundial de la Salud (OMS), es “una enfermedad diarreica aguda causada por la ingestión de alimentos o agua contaminados con el bacilo Vibrio cholerae”. Un bacilo no es otra cosa que una bacteria con forma cilíndrica.

“Los efectos mortales de la enfermedad son el resultado de una toxina que producen las bacterias en el intestino delgado. Esta toxina hace que el organismo segregue grandes cantidades de agua, lo cual genera diarrea y una pérdida rápida de líquidos y sales (electrolitos)”, detalla la Clínica Mayo.

Según los datos de la OMS, cada año hay en el mundo aproximadamente entre 1,3 y 4 millones de casos de cólera, y entre 21.000 y 143.000 defunciones por esta causa. A lo largo de la historia ha habido varias pandemias de cólera y en la actualidad se considera endémico en muchos países.

Dónde se encuentra la bacteria

El agua contaminada es la causa principal de propagación. Los pozos públicos contaminados son fuentes frecuentes de brotes a gran escala, apunta la Clínica Mayo.

Las infecciones también pueden producirse por comer marisco crudo o poco cocido, “especialmente crustáceos provenientes de determinados lugares”, por frutas y verduras crudas y sin pelar en regiones en las que hay cólera o por cereales cocidos contaminados a posterior y que permanecen a temperatura ambiente varias horas, lo que puede hacer proliferar las bacterias del cólera.

Síntomas y tratamiento

La aparición de los síntomas tras la ingesta de un alimento o agua contaminados puede tardar entre apenas 12 horas y cinco días. La mayoría de los casos sintomáticos tienen síntomas leves o moderados, y solo una minoría presenta diarrea acuosa aguda con deshidratación grave, que puede ser letal si no se trata.

Lo positivo es que se suele poder tratar fácilmente “mediante la pronta administración de sales de rehidratación oral”, según la OMS. Los casos graves pueden llegar a necesitar líquidos intravenosos y antibióticos.

Muchas personas infectadas son asintomáticas, pero la bacteria puede estar presente en sus heces hasta diez días. Al volver éstas al medio ambiente, pueden suponer riesgo de infección para otras personas.

En la actualidad existen tres vacunas anticoléricas para su uso en “zonas con cólera endémico, en crisis humanitarias con alto riesgo de cólera y durante los brotes de cólera”.

Este artículo apareció originalmente en El HuffPost y ha sido actualizado.

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