Cuaderno de Ciencias

¿Se unirán en el futuro América y Eurasia en el polo norte?

MontañasHace muy poquito se ha celebrado el primer centenario de la presentación al público de una idea que cambiaría el modo en que entendemos el aspecto geológico de nuestro planeta. La persona encargada de hacer aquel anuncio era Alfred Wegener, y su teoría se llamó deriva continental.

Wegener no conocía la existencia de las placas tectónicas, pero iba muy bien encaminado imaginando que los continentes no eran algo estático e inmóvil desde el principio de los tiempos, sino que estaban sometidos a cambios en su posición, si bien de forma lenta y solo perceptible empleando escalas geológicas.

De hecho, periódicamente, las masas continentales chocan entre ellas formando megacontinentes. Todo el mundo ha oído hablar de Pangea, el supercontiente formado hace 300 millones de años. Sin embargo, Pangea no fue un evento aislado. Antes que ella se formó Rodinia (hace 1.000 millones de años) y antes aún existió Nuna (hace 1.800 millones de años).

Por simple lógica, es de esperar que en el futuro los continentes vuelvan a unirse y ahí es donde surgen las dificultades. Determinar dónde se encontraban los continentes en el pasado es posible debido a la polarización que sufren las rocas cuando se forman (la lava se enfría mostrando la orientación del campo magnético), pero predecir el futuro es otra cosa, y por norma general los científicos no pierden demasiado tiempo en estos asuntos.

Sin embargo, estos días se ha hablado del trabajo de unos geólogos estadounidenses de la Universidad de Yale, publicado hace apenas dos días en la prestigiosa revista Nature, en el que se especula con la próxima formación de un supercontinente.

Según Ross Mitchell, autor principal del artículo, el continente americano se desplazará hacia el norte provocando la desaparición del océano glaciar Ártico y del mar Caribe. Tras eso, América del Norte y del Sur (fundidas entre sí) terminarían por juntarse en el polo norte con Eurasia, formando un nuevo continente al que han llamado Amasia. A este hipotético proceso lo han llamado "de orthoversión".

¿Cuándo sucederá esto? Pues si sus cálculos no fallan, en algún momento entre los próximos 50 y 200 millones de años.

Ésta no es la primera hipótesis que se realiza sobre los futuros movimientos de los continentes terrestres. De hecho, según un modelo previo, llamado "de introversión", dentro de 50 millones de años el Mediterráneo desparecería permitiendo la unión de África y Europa. Según este modelo, Australia colisionaría con Indonesia, la Antártida viajaría hacia el norte y los hielos de Groenlandia se derretirían provocando una elevación en el nivel del mar de hasta 90 metros.

¿Cuál de los dos modelos predecirá el futuro con más exactitud? Me temo que para entonces no habrá nadie por aquí dispuesto a comprobar quién ha sido el ganador.

Leído en la BBC.

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