Resuelto el misterio del graznido submarino antártico

Desde hace 50 años, marinos y científicos que navegan por la Antártida escuchan un extraño sonido cuyo origen no habían sido capaces de identificar. Son una serie de pulsos con un intervalo de 3,1 segundos que se repite cada invierno y cada primavera. Recientemente los científicos han descubierto que se trata de llamadas producidas por las ballenas minke, una especie de cetáceos poco conocida pero objetivo principal de los cazadores de ballenas japoneses.

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Similar al graznido de un pato, los científicos llevaban 5 décadas devanándose los sesos para intentar dilucidar el misteroso origen de esos sonidos del Océano Glaciar Antártico. Los primeros en percibir el "cuack" oceánico, fueron los miembros de las tripulaciones de los submarinos que visitaron la zona en la década de los 60.

La primera vez que se oyeron, se creyó que el sonido era de origen humano (probablemente otros submarinos), ya que su frecuencia era sumamente repetitiva y exacta. "A medida que pasó el tiempo, se comenzó a pensar en alguna especie de pez como responsable, aunque el tono era demasiado alto", cuenta Denise Risch (bióloga marina especializada en bioacústica, actualmente trabajando para la agencia estatal estadounidense NOAA).

Finalmente, la propia Risch y sus colegas han descubierto que el responsable es la ballena antártica Minke, un rorcual muy esquivo, según confirman los miembros del trabajo, recientemente publicado en la revista Biology Letters.

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Los sonidos vienen espaciados por pausas de exactamente 3.1 segundos. Los ruidos se dan también de forma estacional, y se escuchan simultáneamente en el este del Mar de Weddell (Antártico) y en la costa occidental de Australia.

En febrero de 2013, durante el verano austral, Risch y sus colegas marcaron con balizas de seguimiento a dos ejemplares de rorcual minke (Balaenoptera bonaerensis) en la costa occidental de la Antártida. Los investigadores pretendían estudiar sus hábitos alimenticios y registrar sus movimientos. Los rastreadores que les instalaron contenían, entre otro instrumental, micrófonos submarinos.

Gracias a las grabaciones de estos micrófonos, Risch pudo analizar los sonidos de esta especie de ballena para descubrir que además del sonido "normal" que ya se les conocía, emitían también los famosos graznidos de pato.

Esto ha permitido a los investigadores atribuir este misterioso sonido al rocual Minke sin ningún género de duda. ¿Qué significan esos sonidos? Los científicos no han podido desvelar el misterio. "Tal vez los usen en el cortejo o para la navegación", especula Risch. Tampoco son capaces de explicar si solo los emiten los machos (como sucede con las ballenas jorobadas), las hembras, o si se trata de una práctica unisex.

El hecho de que lo sonidos se oigan tanto en la Antártida como en el occidente de Australia sugiere que algunos animales permanecen en el helado sur todo el año, mientras que otras migran a latitudes más bajas tal y como hacen otras especies de ballena.

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Me enteré leyendo Yahoo! News.

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