Cuaderno de Ciencias

¿Qué ocurrió con los fabulosos tigres dientes de sable?

Representación artística del Smilodon por el usuario balaa de DevianartDe todos los increíbles seres que han ido poblando la Tierra desde que surgió la vida existen determinadas especies que llaman especialmente la atención. Desde los espectaculares dinosaurios hasta las actuales ballenas azules, la vida nos ofrece una enorme diversidad de criaturas realmente imponentes.

En la actualidad pocos pueden resistirse a la poderosa belleza del tigre y sus numerosas subespecies que representan el mayor felino de la Naturaleza. Sin embargo, si tuviésemos la oportunidad de viajar 12.000 años atrás, podríamos encontrar un gran felino aún más impresionante: El gran Smilodon, popularmente conocido como tigre dientes de sable.

Sin duda debió de ser algo digno de ver. Un fascinante felino que alcanzaba más de 300 kilos en muchos ejemplares, con una morfología atlética y músculos poderosos. A pesar de su apariencia y parecidos, lo cierto es que el Smilodon estaría más cerca de la familia de los linces que de los tigres.

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Pero si tenemos que destacar algún rasgo característico, sin duda son sus gigantescos caninos que llegaban a medir hasta veinte centímetros en algunos casos y que eran mortales cuando se clavaban en el cuello de sus víctimas.

Con un poco de imaginación podríamos hacernos una idea de lo impresionante que podría ser una escena protagonizada por un grupo de estos smilodones cazando grandes presas como mamuts, bisontes o incluso perezosos gigantes… sería el sueño de cualquier documental de National Geographic o David Attenborough.

Reconstrucción del Smilodon fatalis wikicommonsSin embargo, nos quedan muchas lagunas que completar respecto a estos grandes felinos. La principal pregunta que permanece en el aire es la de su extinción. ¿Cómo es posible que una máquina de matar tan perfecta y soberbia desapareciera de la faz de la Tierra? ¿Qué originó la extinción del gran smilodon?

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Las hipótesis que hasta ahora se barajaban incluían diversos escenarios. Algunos especialistas apuntan al cambio climático y las duras condiciones ambientales de las glaciaciones del Pleistoceno. Otros afirman que la mano del hombre estuvo detrás de grandes hambrunas en la competencia por la comida. En resumen, hasta ahora se pensaba que, ya fuese por cambios en el clima o por la aparición humana en su hábitat, el smilodon se había extinguido por falta de comida y presas.

Esta teoría, aceptada por los especialistas durante las últimas décadas, ha sufrido un serio varapalo en los últimos días con la publicación de un estudio en la Revista científica PLOS ONE.

Biólogos y paleontólogos de la Universidad estadounidense de Vanderbilt en Tennessee han analizado los restos fósiles de dos clases de felinos extintos en esa época: el león americano y el tigre dientes de sable, encontrando que no hubo diferencias destacables en la dieta, gracias al estudio microscópico de los patrones de desgaste de sus colmillos.

Restos fósiles de los colmillos del SmilodonCuando la comida escasea, los felinos de gran tamaño como el smilodon recurren a roer sus presas hasta los huesos utilizando sus colmillos. Sin embargo, el análisis del desgaste de los dientes fósiles revela que el desgaste de sus grandes colmillos no se corresponde a este comportamiento sino al uso normal durante la caza.

Estos datos desmontan las teorías que apuntaban a una gran hambruna como causa de extinción puesto que, en ninguno de los grandes felinos se observa el uso de los colmillos para roer… más bien al contrario: el patrón de desgaste de sus grandes incisivos sugiere que se utilizaron para cazar una abundante variedad de presas.

Sea lo que sea lo que extinguió a estos grandes felinos, no parece estar relacionado con una escasez de presas a la vista de los resultados de esta nueva investigación.

Es muy probable que los paleontólogos deban revisar de nuevo sus hipótesis descartando el hambre como motivo de la extinción del gran smilodon. Lo curioso es que este descubrimiento, a pesar de eliminar algunas teorías erróneas, aumenta aún más el misterio sobre la desaparición del felino cuaternario…

Si el smilodon no pasaba hambre y tenía a su alrededor suficientes presas para alimentarse, ¿cuál fue la causa de extinción de esta fascinante criatura?... Por ahora, no lo sabemos.

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