Presentan nueva especie de dinosaurio descubierta por un niño de siete años

Foto difundida por la revista Nature el 27 de abril de 2015 con un ejemplar del Chilesaurus diegosuarez
Foto difundida por la revista Nature el 27 de abril de 2015 con un ejemplar del Chilesaurus diegosuarez

¿Os imagináis un dinosaurio del tamaño de un avestruz, con un cuerpo robusto y bípedo similar al de un tiranosaurio, pero coronado con una cabeza de herbívoro? Pues este es el último hallazgo de los paleontólogos en Chile. Un saurio que caminaba erguido al que han dado en llamar Chilesaurus diegosuarezi. ¿Y sabéis por qué le han llamado así, además de por haberlo encontrado en Chile? En honor a su descubridor, todo un "paleontólogo" de siete años llamado Diego Suárez que tuvo la fortuna de encontrar sus restos en 2004.

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Durante décadas, la palabra terópodo era sinónimo de dinosaurio carnívoro. De hecho los terópodos fueron los depredadores dominantes en la mayor parte de los ecosistemas terrestres existentes durante el Mesozoico. Entre los terápodos más representativos y populares para el público se encuentran el Tyrannosaurus y el Velociraptor. Sin embargo, durante las últimas décadas, los paleontólogos han venido encontrando y estudiando fósiles de terópodos que cambiaron su dieta carnívora por las plantas, pero hasta ahora todos los encontrados databan de épocas posteriores. Por tanto, el hallazgo de este terópodo herbívoro en una época tan temprana (existió hace 145 millones de años), ha sorprendido a los científicos, que no dudan en calificarlo como "rompecabezas evolutivo".

Foto difundida por la revista Nature el 27 de abril de 2015 con un ejemplar del Chilesaurus diegosuarez
Foto difundida por la revista Nature el 27 de abril de 2015 con un ejemplar del Chilesaurus diegosuarez

Para Martín Ezcurra, investigador de la Universidad de Birmingham y colaborador en el trabajo de descripción del Chilesaurus diegosuarezi, lo más interesante de este dinosaurio es que las diferentes partes que lo componen se parecen mucho a la de otros saurios con los que no está emparentado. De hecho lo describe literalmente "como una combinación de dinosaurios diferentes en una única especie". Otra experta en la materia, Lindsay Zanno (Museo de Ciencias Naturales de Carolina del Norte) afirma gráficamente: "esta bestia inusual es un poco como un dinosaurio Frankenstein".

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Diego Suárez, hoy estudiante chileno de Ingeniería, posa junto a una reconstrucción de la nueva especie de dinosaurio Chilesaurus diegosuarezi, durante la presentación oficial del descubrimiento de esta especie, en Santiago de Chile. EFE
Diego Suárez, hoy estudiante chileno de Ingeniería, posa junto a una reconstrucción de la nueva especie de dinosaurio Chilesaurus diegosuarezi, durante la presentación oficial del descubrimiento de esta especie, en Santiago de Chile. EFE

Los paleontólogos que han caracterizado al saurio no tienen duda de que, a pesar de su cuerpo de terópodo casi arquetípico, el Chilesaurus se alimentaba estrictamente de plantas. La forma redondeada de su cráneo, el pico córneo y los dientes planos en forma de espátula, no dejan lugar a dudas. Este hallazgo refuerza por tanto las teorías que sostienen que la diversificación de la dieta hacia el vegetarianismo fue más común de lo que se creía hasta ahora en los terópodos basales.

Como comentaba en el primer párrafo, otro de los aspectos que más llama la atención sobre este hallazgo se lo debemos al hecho de que fuera un niño de siete años quien encontrara sus restos, el 4 de febrero de 2004, mientras hacía una excursión con sus padres, Manuel Suárez y Rita de la Cruz, ambos geólogos. Mientras jugaba con su hermana Macarena, Diego recogió unos pocos huesos en la ladera de una montaña y fue a mostrárselos a sus padres. El hallazgo tuvo lugar en las cercanías del lago General Carrera, en la región chilena de Aysén (sur de la Patagonia chilena).

Quién iba a decirle entonces al chiquillo que 10 años después, uno de lo dinosaurios más desconcertantes jamás descubierto, iba a recibir su nombre.

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El trabajo sobre la caracterización del Chilesaurus, encabezado por Fernando E. Novas (Museo Argentino de Ciencias Naturales “B. Rivadavia”) se publicó en Nature.

Me enteré leyendo Smithsonianmag.com y L.A. Times.

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