Cuaderno de Ciencias

¿Por qué pueden algunas personas recordar detalles de cada día de su vida?

Hace seis años que escribí sobre el caso de una mujer que había soprendido a los científicos por su impresionante capacidad de memorización. Hoy he vuelto a recordar su caso gracias a un artículo encontrado en npr.org.

Se le conoce simplemente por sus siglas, A.J. y puede recordar con detalle casi cada instante de su vida consciente. En su momento, en 2006, el caso se consideró único, pero desde entonces y hasta la fecha han aparecido más personas con idéntico "don" o "castigo", para el que ya tenemos nombre: "memoria superior autobiográfica" (MSA para abreviar).

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La aparición de nuevos casos y la mejora experimentada por la tecnología en resonancias magnéticas ha brindado la oportunidad de entender el modo en que funcionan sus asombrosas memorias.

Para probar que los aquejados de MSA no mienten, se les suele poner a prueba preguntando sobre sucesos de relevancia hace décadas. En el artículo de npr se menciona el caso de Bob Pretrella, residente en Los Ángeles de 62 años, a quien los expertos bombardearon sin previo aviso con preguntas sobre el caso de O.J. Simpson. Petrella respondió correctamente al 55% de las preguntas, cuando la mayoría de la gente puntuaba un 15%.

Llegaron a preguntarle: "¿Qué día de la semana fue el 1 de enero de 1984? A lo que él respondió: "Domingo, y mi equipo favorito los Steeleres perdieron contra los Raiders por 38-10". Imaginad la cara de los responsables cuando comprobaron la exactitud del dato consultando la hemeroteca.

Hoy Petrella es uno de los 11 diagnosticados con MSA que han participado en un estudio sobre la memoria realizado por el investigador de la Universidad de California en Irvine, James McGaugh. ¿Qué ha mostrado el estudio? Lo primero es que ni Petrella ni el resto de participantes emplean trucos mnemotécnicos para recordar todos esos detalles.

No tienen memoria fotográfica y no son especialmente sabios. Si no fuera por su increíble memoria pasarían por personas completamente normales. Aunque todos muestran algún rasgo común. Por ejemplo, alcanzan un éxito razonable en las actividades que eligen para ganarse la vida. Entre los participantes en el estudio figuran músicos y actrices de cierto éxito.

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Curiosamente, en la clase de exámenes estándar de memorización, como el de repetir el mayor número de palabras que se recuerden de una lista presentada con antelación durante unos minutos (juego que aparece en cualquier software lúdico tipo Brain Training), las puntuaciones de los aquejados con MSA eran similares a las que conseguiríamos tu o yo.

Simplemente nosotros tenemos la capacidad de olvidar datos que ya no son necesarios, tipo "¿dónde aparcaste el coche cuando fuiste al supermercado hace tres semanas?", mientras que ellos no.

Otra de las características comunes a todos ellos son sus tendencias obsesivo compulsivas.

Petrella, por ejemplo, vive obsesionado por los gérmenes. Si se le caen las llaves al suelo acude al baño para limpiarlas bajo el grifo. Muchos almacenan objetos de todo tipo y casi todos tienden a tener hábitos repetitivos. Todo ello parece no interferir con sus vidas.

Cuando se observó sus cerebros con técnicas de resonancia magnética, se descubrió que una región relacionada con los desórdenes obsesivos compulsivos era mayor en ellos que en el cerebro de las personas "normales". Esta región, llamada caudado, podría estar relacionado con la repetición constante y precisa de eventos pasados.

El escaner descubrió así mismo otras diferencias estructurales en nueve regiones del cerebro de los aquejados con MSA. Muchas de esas regiones están relacionadas con la codificación y recuperación de recuerdos.

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Los investigadores confían en aprender más cosas sobre estas memorias prodigiosas en futuros estudios. Tal vez de paso entiendan cómo funcionan las no tan sobresalientes, como las de los políticos una vez que concluyen las campañas electorales.

Referencia científica: Neurobiology of Learning and Memory

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