Cuaderno de Ciencias

Nos estamos quedando sin tigres

Nos estamos quedando sin tigresEmpieza a no ser noticia y eso es preocupante. Casi cada semana nos llega alguna alerta sobre la situación de los diferentes tigres que quedan en el planeta y en esta ocasión le toca al tigre siberiano (Panthera tigris altaica).

El último estudio sobre esta subespecie de tigre indica que apenas quedan 520 tigres siberianos en todo el planeta, y su futuro no tiene pinta de mejorar: la endogamia causada por el bajo número de ejemplares está haciendo mella en su especie junto con otras causas como la caza furtiva o la destrucción de su hábitat.

Por Javier Peláez.

Y es triste que, precisamente una especie con tanta riqueza y variedad como el tigre, esté acusando los efectos negativos de la pobreza genética. Dentro del nombre científico Panthera tigris, correspondiente al que quizá sea el más espectacular de los felinos, se esconde una diversidad de subespecies realmente prodigiosa.

No todos los tigres son iguales. Existe una multitud de subespecies realmente espectacular, y hoy en Cuaderno de Ciencias, bien podríamos repasarlas para comprobar la riqueza que estamos perdiendo.

Y empezaremos por el mayor de todos. El tigre siberiano (Panthera tigris altaica), también conocido como tigre de amur, puesto que su hábitat se extiende por los alrededores de ese río entre Rusia y China. Es el mayor felino de la Tierra (sin contar los híbridos que también vimos en el blog) llegando a medir casi tres metros de longitud más otro metro de cola.

Como hemos visto, la investigación que se ha llevado a cabo, informa de su alto peligro de extinción, quedando en la actualidad unos 520 ejemplares en todo el mundo.

El tigre de bengala o tigre indio (Panthera tigris tigris) es la subespecie más numerosa y la que presenta mayor riqueza y diversidad. Se puede encontrar en la franja indo-china en países como India, Bangladesh, China, Nepal o Birmania. El color anaranjado de su piel es el tono más extendido y normal, pero también existen mutaciones leucísticas que dan lugar a tigres realmente espectaculares como el tigre blanco o el 'golden tabby'.

Su coloración proviene de una mutación genética que elimina el pigmento naranja de su piel dejando intacto el color negro de las rayas. Estos ejemplares leucísticos no constituyen una especie separada, son los mismos Panthera tigris tigris en los que un gen recesivo cambia su coloración.

Lo mismo ocurre con el tigre dorado o Golden Tabby. Se trata de la misma especie de tigre de bengala a los que, en este caso, la mutación genética de pigmentación les dota de su color dorado característico.

Un espectacular felino que actualmente tan sólo podemos encontrar en cautividad y del que apenas se cuentan ya unos 30 ejemplares, localizados en diversos zoológicos y parques.

El tigre de Corbett o tigre indonesio (Panthera tigris corbetti) tiene algo más de suerte, aunque su situación tampoco le libra de encontrarse fuera de la lista roja de especies en peligro de extinción. Actualmente existen unos 1300 tigres indonesios distribuidos por las selvas de Malasia (donde convive con otra subespecie, el tigre malayo) Camboya, China, Laos, Birmania o Vietnam.

Su aspecto es muy similar al gran tigre de bengala aunque su tamaño es algo menor.

Para encontrar la siguiente subespecie de tigre tenemos que viajar a la remota isla de Sumatra para conocer a su tigre autóctono: el tigre de Sumatra (Panthera tigris sumatrae).

Se trata del tigre más pequeño de los que existen y su limitado hábitat le ha convertido en uno de los más amenazados. Actualmente, tan solo quedan unos 500 ejemplares que, aunque parezca increíble, aún tienen en los cazadores furtivos una amenaza. En apenas 2 años (desde 1998 al 2000) fueron abatidos unos 66 de estos tigres... casi un 20% de los que quedan.

Un peligro que le acerca demasiado a nuestro último protagonista: el tigre de Bali, al que dijimos adiós en 1937 año en el que se declaró oficialmente extinto.

La foto corresponde a uno de los últimos ejemplares de Tigre de Bali y fue tomada en 1925. Apenas unos años después, el Panthera tigris balica se extinguía. Igual que se extinguió el Tigre de Java (Panthera tigris sondaica) un felino que desapareció en algún momento de la década de los años 60.

No sé hasta qué punto podemos ayudar a salvar los que quedan, lo que sí sé es que tenemos una gran culpa que recae sobre nuestros hombros por los tigres que ya se han ido.

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