Nacimiento, evolución y muerte de un monstruo

J Peláez
Huracán Patricia visto desde el espacio - NASA-NOAA
Huracán Patricia visto desde el espacio - NASA-NOAA

Los investigadores del NHC, el Centro Nacional de Huracanes perteneciente al NOAA, no olvidarán fácilmente la noche del 22 al 23 de octubre. Ojos bien abiertos, caras asombradas y una frase que se repitió por todos lados: “esto es histórico”.

Los más antiguos recordaban la rápida transformación del huracán Linda en categoría 5 en algo más de treinta horas, pero lo que estaban viendo superaba ampliamente aquellos datos. En esta ocasión el monstruo también tenía nombre femenino: Patricia, una tormenta tropical normal y corriente en estas fechas que sin embargo, se estaba convirtiendo, ante sus ojos y a un ritmo vertiginoso, en uno de los huracanes más potentes jamás registrados.

De hecho, Patricia ha roto numerosos records y se ha convertido en el huracán de categoría 5 (la máxima en la Escala Saffir-Simpson) con mayores vientos sostenidos registrados y con la presión mínima alcanzada. Las portadas de todos los medios han hecho mucho hincapié en la intensidad de Patricia colocando a este huracán como el ciclón tropical más fuerte jamás registrado.

 

Huracán Allen en 1980 - NOAA
Huracán Allen en 1980 - NOAA

Si la comparamos con Allen, el huracán de 1980 que alcanzó vientos sostenidos de 305 km/h, Patricia le ha superado ampliamente alcanzando los 325 km/h, llegando a tener rachas de más de 400 km/h. Si hablamos de presión, la mínima que se había registrado hasta ahora fue la del huracán Wilmaen en 2005 con 882 hPa… Patricia ha descendido hasta 879 hPa en la tarde del 23 de octubre.

[Te puede interesar: Marcar tiburones nos podría ayudar a predecir huracanes]

Pero, a pesar de todos estos increíbles datos, lo que más ha sorprendido a todos los expertos ha sido la rapidez con la que Patricia ha pasado de una simple tormenta tropical a Huracán de categoría 5 en menos de un día.

Pongámonos en situación…

El 20 de octubre, el NHC de NOAA daba cuenta de una tormenta tropical surgida en el Pacífico Norte y a la cual se había dado el nombre de Patricia. Aunque en estos momentos el fenómeno aún era una tormenta, por primera vez NOAA advertía de especiales condiciones que podrían favorecer una rápida intensificación:

Very high mid-level humidity values in excess of 80 percent, and SSTs greater than 30C support at least steady strengthening until landfall occurs. The possibility of rapid intensification (RI) exists once a distinct eye feature develops, which could develop in 36 hours or so”. NOAA 20 octubre.

Este era el tercer comunicado que NOAA emitía sobre la tormenta tropical Patricia, nos encontramos aún en los días previos, pero ya se pueden intuir algunos de los elementos que la terminarían convirtiendo en el huracán 5 de una manera tan rápida:

Valores de humedad muy altos que exceden del 80% y una temperatura de la superficie del mar por encima de los 30 ºC favorecen el fortalecimiento hasta que toque tierra. Existe la posibilidad de una rápida intensificación que podría ocurrir en un plazo de 36 horas.

NOAA seguiría emitiendo comunicados informando del desarrollo de Patricia durante las siguientes 48 horas. Aviones especializados de la NASA (los célebres WB-57) sobrevolaban la tormenta tomando datos pero por el momento todo parecía indicar que el desarrollo de Patricia no tendría mayores consecuencias.

 

Uno de los WB57 de la NASA - imagen Bluelifeaviation
Uno de los WB57 de la NASA - imagen Bluelifeaviation

El 21 de octubre la tormenta amagaba incluso con decaer y NOAA emitió un nuevo comunicado que comenzaba diciendo que el patrón de nubes de la tormenta no estaba bien organizado en aquel momento.

The cloud pattern of the storm is not well organized at this time, with not much deep convection concentrated near the estimated center position.

Patricia no parecía ser demasiado impresionante y seguía siendo catalogada como tormenta tropical. Sin embargo, los meteorólogos seguían desconfiando e incluían nuevamente una advertencia en el comunicado: Aunque el ciclón tropical no se ha fortalecido significativamente por ahora, el entorno parece conducir a la intensificación.

Although the tropical cyclone has not strengthened significantly thus far, the environment seems to be quite conducive for intensification.

Efectivamente, las condiciones presentes en el camino que Patricia recorrería por el Pacífico hacia México eran simplemente perfectas para que la tormenta creciera convirtiéndose en huracán.

El resto del día pasó sin incidencias resaltables. En los comunicados de NOAA se mantenía la alerta ante las condiciones de humedad y temperatura del mar (Comunicado 7 a las 10:00 CDT), pero Patricia continuaba siendo una sencilla tormenta tropical que continuaba su rumbo de manera estable.

 

Patricia intensificándose conforme se adentra en el Pacífico rumbo al Golfo de México
Patricia intensificándose conforme se adentra en el Pacífico rumbo al Golfo de México

Sin embargo, Patricia tenía aún muchas sorpresas guardadas en la manga

En la noche del 22 comenzaban a llegar las primeras imágenes satelitales y NOAA no ocultaba su sorpresa en sus siguientes comunicados: La tormenta se había organizado significativamente y ya mostraba un ojo bien definido en las imágenes en infrarrojo… Patricia estaba creciendo, organizándose y convirtiéndose en un huracán.

“Patricia has become significantly better organized overnight, with an eye evident on infrared imagery, and the system now has well-defined convective banding features” (Comunicado de NOAA a las 04:00 de la madrugada del 22 de octubre)

 

Imagen en infrarrojo del huracán Patricia - NOAA/NASA
Imagen en infrarrojo del huracán Patricia - NOAA/NASA

El pronóstico ya estaba claro: 97% de probabilidades de una rápida intensificación. El fenómeno del Niño del que tantas veces hemos hablado en este blog proporcionaba el marco adecuado para que se formase la tormenta perfecta: Humedad superior al 80% y altas temperaturas en la superficie del mar, superando incluso los 30 ºC.

A medianoche del día 23, NOAA emitía un comunicado especial tras recibir los datos recogidos por nuevos aviones de NASA: Patricia había incrementado su intensidad de manera realmente significativa.

Los datos de viento sostenido y presión eran de record absoluto. Superaba todo lo registrado hasta el momento.

Unas horas habían bastado para convertir a Patricia en un auténtico monstruo, tal y como reflejaban por la mañana muchas de las portadas de los medios de comunicación: “Monster Cat 5 Hurricane Patricia strongest ever recorded” (Universe Today), “How Hurricane Patricia quickly becomes a monster storm” (Scientific American)…

[Relacionado: Expertos del NOAA confirman El Niño para 2015]

El camino del Huracán era claro y lo llevaba a tocar tierra en México en solo unas horas más. Las autoridades del país y el Servicio Meteorológico Nacional (SMN) habían seguido la evolución de Patricia y las alertas ya estaban en pie para recibir el impacto. El propio Gobierno había creado un Gabinete de contingencia y se pedía a los mexicanos que evitaran salir de sus casas ante lo que se preveía como un huracán “extremadamente peligroso, con vientos sostenidos de 305 kilómetros por hora y rachas de 380 kilómetros”.

A estas alturas, Patricia ya se había convertido en la tormenta tropical que más rápido se había convertido en huracán de categoría 5 de toda la historia registrada (desde 1951 hasta el presente)

 

Twiter de Enrique Peña a la llegada de Patricia a México
Twiter de Enrique Peña a la llegada de Patricia a México

No obstante, lo que se formó rápidamente, afortunadamente se ha ido disipando de igual forma en las siguientes horas.

Patricia impactó con fuerza en diversos estados ribereños de México, alcanzando vientos de 250 km/h y dejando lluvias torrenciales en Jalisco, Aguascalientes, Colima o Nayarit entre otros. Y aunque Patricia ha sido el primer huracán que ha tocado tierra con categoría 5 en México durante los últimos 50 años, la intensidad ha ido decreciendo tan rápido como se formó.

En el siguiente video podéis ver lo que ocurrió durante todo el día 23 de octubre en un timelapse de solo un minuto, gracias a webcamsdemexico.com

Por supuesto, ha habido numerosos daños materiales, inundaciones y riadas, pero por el momento no se han registrado víctimas mortales y el huracán fue disminuyendo hasta ser catalogado nuevamente como tormenta tropical en solo unas horas.

En el comunicado de NOAA emitido a las 04:00 de la noche del 24 de octubre, se veía una significativa disminución en la intensidad de Patricia conforme se desplazaba tierra adentro en México:

Patricia has been weakening rapidly while moving farther inland over the rugged terrain of western Mexico. (Comunicado NOAA – 04:00 am, 24 octubre)

Una disminución que seguiría registrándose en los siguientes comunicados de NOAA (10:00 am, 24 de octubre) y que finalmente terminarían catalogando como un simple remanente nuboso en la tarde de ayer sábado.

Han sido unas horas trepidantes que afortunadamente no han dejado graves consecuencias como en un principio se podrían haber vaticinado.

 

Enrique Peña ha seguido de cerca la evolución del huracán mediante twitter
Enrique Peña ha seguido de cerca la evolución del huracán mediante twitter

 

Mientras escribo estas últimas líneas en México se han levantado ya todas las alarmas y la situación se normaliza poco a poco. Eso sí, Patricia nos deja con una clara advertencia no solo sobre lo que puede ocurrir cuando se dan las condiciones climáticas adecuadas, sino de lo rápido que pueden desarrollarse los acontecimientos.

[Si te ha interesado este artículo, no te pierdas: Las alucinantes vistas del Supertifón categoría 5 Maysak desde el espacio (unas imágenes que por cierto se han confundido con el Huracán Patricia en muchos medios pero que pertenecen al tifón Maysak)]

Referencias científicas y más información:

Tenéis todos los datos emitidos por NOAA en su página web, con especial seguimiento a todos los comunicados emitidos sobre Patricia. En ocasiones como esta, la web de NOAA es la más fiable para seguir los acontecimientos paso a paso.

World Weather/ Climate Extreme Archives: Tropical Cyclone: Fastest Intensification of Tropical Cyclone

Ken Kremer “Monster Cat 5 Hurricane Patricia Strongest Ever Recorded Menaces Millions in Mexico; Seen from ISS” Universe Today

Erik Vance “How Hurricane Patricia quickly becomes a monster storm” Scientific American