Las variaciones en la gravedad de la Tierra son mucho mayores de lo que pensábamos

Con la idea en la mente de que la Tierra es una esfera casi perfecta salvo por unos ligeros achatamientos en los polos, a muchos pudo sorprender el modelo gravitatorio que el satélite GOCE realizó hace tan solo un par de años. En marzo de 2011 pudimos contemplar sorprendidos que, si nos fijamos en la gravedad, nuestro planeta se parece realmente a una patata.

La gravedad no es uniforme en nuestra pequeña canica azul. En realidad tiene variaciones que, aunque imperceptibles para nosotros, sí tienen una importancia crucial en muchos campos afectando a numerosas tecnologías.

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Por poneros un ejemplo muy visual os podéis preguntar por qué la Agencia Espacial Europea tiene su Centro espacial de lanzamientos en un lugar tan alejado como la Guayana Francesa en medio de una selva en América Central del Sur… Efectivamente, habéis acertado: Una de las razones fundamentales para elegir esta exótica localización es que allí la aceleración gravitacional es menor y por tanto, es más fácil lanzar cohetes. Además, debido a su proximidad al ecuador, el Puerto espacial de Kourou aprovecha también la mayor velocidad inercial que existe en estas latitudes gracia a la rotación de la Tierra consiguiendo así un gran ahorro en combustible.

Estas variaciones en la gravedad de la Tierra obedecen a múltiples causas como la latitud, la altura o la profundidad, la topografía misma de cada zona o incluso la propia forma del planeta con sus polos achatados. Así por ejemplo el macizo peruano de Huascarán es el lugar con menos aceleración gravitacional del planeta con 9.7639 m/s2, mientras que la mayor la podemos encontrar en el océano Ártico con 9.8337 m/s2.

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Hasta ahora los datos obtenidos del satélite GOCE nos daban algunas de las estimaciones más precisas que teníamos hasta el momento, sin embargo, un espectacular estudio publicado esta semana en Geophysical Research Letters nos muestra que las variaciones gravitacionales son mucho más pronunciadas de lo que pensábamos, llegando incluso a ser hasta un 40% mayores en algunas zonas.

La investigación, realizada por un equipo internacional de geofísicos e informáticos dirigido por el Dr. Christian Hirt de la Universidad australiana de Curtin, ha creado los mapas más exactos y a mayor resolución del campo gravitatorio de la Tierra.

El propio dr. Hirt nos presenta sus conclusiones como el primer esfuerzo a gran escala para representar el campo de gravedad de todos los países del mundo con un detalle sin precedentes. Y no es para menos ya que no solo impresionan los resultados sino también el método de trabajo realizado.

Para realizar estos mapas a ultra-alta resolución, el equipo de investigadores ha analizado 3.000 millones de puntos en el planeta, lo que significa que han recogido y estudiado datos aproximadamente cada 200 metros… alucinante.

Este masivo análisis hubiera sido imposible tan solo unos años atrás, puesto que la creación de estos mapas hubiera necesitado tener a un equipo completo de geofísicos trabajando durante ocho décadas completas. Sin embargo la utilización de las más avanzadas supercomputadoras del Centro Western Australian iVEC han hecho posible realizar los más detallados mapas gravitacionales que existen en la actualidad.

Estos nuevos mapas son los primeros de su clase modelando la gravedad a una escala sin precedentes, con una cobertura casi global y serán de una enorme utilidad en ingeniería civil, construcción de puentes, canales o túneles, en el ámbito de la minería y en otras tantas aplicaciones científicas y tecnológicas. Además, los investigadores han puesto a libre disposición del público su trabajo que puedes encontrar y descargar mediante un servidor FTP en la web de la Universidad de Curtin.

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Referencias científicas:

Christian Hirt, Sten Claessens, Thomas Fecher “New ultrahigh-resolution picture of Earth's gravity field”. Geophysical Research Letters, 2013; DOI: 10.1002/grl.50838

En la web de la Universidad de Curtin puedes encontrar los mapas en alta resolución realizados por el equipo de Christian Hirt.

Curtin University (2013, September 4). Gravity variations over Earth much bigger than previously thought. ScienceDaily. Retrieved 2013, September 16.

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